Può un mantra renderti più veloce? Questa medaglia olimpica non ha dubbi


Questa è una storia su Courtney Frerichs, che si è trasformata in una delle esibizioni a sorpresa delle Olimpiadi di Tokyo. Ma in realtà è una storia sui mantra, perché chi è Frerichs e cosa è riuscita a realizzare quest’estate sono tutte parole che si ripete da anni.

Non stiamo parlando di mantra in senso antico, i canti (“Om”) che sono spesso associati alle pratiche di yoga e meditazione nella vita moderna.

Stiamo parlando delle parole e delle frasi che Frerichs, 28 anni, ha pronunciato migliaia di volte sia in silenzio che ad alta voce. Parole che le hanno dato la sicurezza di correre da davanti nei 3000 metri siepi a Tokyo, e di resistere fino alla fine per conquistare la medaglia d’argento in una gara in cui anche i nerd in corsa le hanno dato poche possibilità di raggiungere il podio.

“Amo queste parole e frasi perché di solito iniziano con la pratica o con una conversazione”, ha detto Frerichs dei suoi mantra questa settimana, mentre si godeva un po’ di riposo a casa dei suoi genitori nel Missouri. “È molto organico.”

I mantra ti rendono davvero più veloce? Nessuno può dire che ti renderanno più lento. A chi non piace ascoltare qualche parola di rassicurazione nei momenti difficili? UN studio 2015 nella rivista “Brain and Behaviour” ha concluso che i soggetti che hanno ripetuto un mantra hanno mostrato una diminuzione dell’attività cerebrale, consentendo una maggiore concentrazione e rilassamento, qualità che tornano utili quando si cerca di eseguire la gara della propria vita.

E se un corridore crede che qualcosa la aiuti a renderla più forte o più veloce, potrebbe benissimo farlo.

Ora, alcune note importanti su Frerichs.

È cresciuta nel Missouri sudoccidentale, dove al liceo divideva il tempo tra ginnastica e corsa. Ha frequentato l’Università del Missouri-Kansas City, che non è certo l’Oregon o l’Arkansas in termini di successo nella corsa. Ha trascorso il suo ultimo anno di idoneità all’Università del New Mexico, dove ha contribuito a guidare i Lobos al campionato di sci di fondo NCAA 2015.

Ha vinto la medaglia d’argento ai campionati mondiali di atletica leggera 2017 nella corsa a ostacoli, ma è sempre sembrata esistere all’ombra di Emma Coburn, una connazionale americana che è stata medaglia di bronzo olimpica 2016 e campionessa mondiale 2017 nella corsa a ostacoli.

Frerichs ha detto che la sua prima esposizione ai mantra è avvenuta al college nel New Mexico, dove il suo allenatore, Joe Franklin, ha costantemente ricordato ai suoi atleti che la loro ricerca stagionale per un campionato nel 2015 riguardava il viaggio piuttosto che la destinazione.

“Questo è stato davvero determinante per noi”, ha detto. “Eravamo i favoriti ma non pensavamo mai alle nazionali. Pensavamo sempre al passo in cui ci trovavamo”.

Franklin recitava spesso quattro parole alla squadra: Non aspetto niente. Raggiungi tutto”.

Quelle parole erano nella mente di Frerichs durante i primi minuti della gara del campionato nazionale, quando la squadra è partita lentamente ma ha lavorato insieme per vincere.

Ce l’aveva anche in testa quando ha iniziato la sua carriera da professionista nel 2016, iniziando con un tentativo di qualificarsi per le Olimpiadi di Rio. Ha fatto la squadra e si è qualificata per la finale olimpica, finendo all’undicesimo posto. È stato un debutto solido, soprattutto per una 23enne, ma se ne è andata con la fastidiosa sensazione di aver giocato troppo sul sicuro invece di correre come se la gara potesse essere l’ultima della sua vita.

L’anno successivo, mentre si preparava per i campionati del mondo, una nuova citazione attirò la sua attenzione: “Sii senza paura nel perseguimento di ciò che incendia la tua anima”.

Da quel momento in poi, “senza paura” fu il suo mantra. L’ha detto quando ha iniziato gli allenamenti, mentre ha lottato attraverso di loro e mentre ha combattuto attraverso le gare. Ha trovato un tatuaggio temporaneo con la parola “senza paura” in un mercato di Park City, nello Utah, e se l’è schiaffeggiato sul polso.

Il giorno della gara ai campionati del mondo 2017 a Londra, aveva un piano per correre con il gruppo di testa. Lo ha seguito e ha vinto la medaglia d’argento dietro Coburn.

Nel 2018, il suo allenatore, Jerry Schumacher, continuava a dirle: “Lasciati correre”. Per Frerichs, sembrava sia un buon consiglio che una poesia. Divenne il suo prossimo mantra.

Le parole erano nella sua testa durante l’ultimo giro di una gara a Monaco nel luglio di quell’anno.

“Le parole mi hanno permesso di rilassarmi ed eseguire quel giro invece di forzarlo e stringermi”, ha detto Frerichs. Ha battuto il record americano, completando il suo evento di firma in 9 minuti, .85 secondi.

Dopo è successo qualcosa di strano. Frerichs si allontanò dalle strategie che avevano lanciato la sua carriera.

Ha combattuto contro gli infortuni. Smise di vedere lo psicologo dello sport che l’aveva aiutata a credere in se stessa e si sentì frustrata quando la sua carriera non progrediva secondo un continuum lineare. Nel 2019 non aveva mantra. Ha concluso un deludente sesto posto ai campionati del mondo.

“Ho iniziato a lasciare che l’ansia della pressione per esibirmi mi spingesse lungo la strada verso la perfezione”, ha detto.

Mentre la pandemia ha spazzato via la maggior parte della stagione 2020 e ha costretto la riprogrammazione delle Olimpiadi di Tokyo, Frerichs ha iniziato a dubitare del suo posto nello sport mentre combatteva un infortunio al tendine del ginocchio.

Decise di tornare a ciò che era riuscito in passato. Mentre lavorava con un nuovo terapeuta, la parola “appartenere” continuava a emergere nelle loro conversazioni. Sembrava riassumere ciò che Frerichs voleva sentire di più, nella sua vita, nella sua carriera e quando correva. C’era il mantra. E ha trovato alcuni tatuaggi temporanei “appartenenti”, che le sono andati direttamente al polso in modo che potesse vedere la parola ogni volta che ne aveva bisogno.

Ad ogni gara, ha iniziato a essere all’altezza di ciò che voleva essere: un corridore che poteva andare in testa al gruppo di testa e appartenere a quello.

Al Portland Track Festival di questa primavera, Frerichs è andata in testa con un miglio da percorrere, facendo praticamente la stessa mossa che avrebbe fatto a Tokyo due mesi dopo. Si stava esercitando a mettersi davanti ea controllare la gara.

“Devi essere in grado di rendere la gara ciò di cui hai bisogno per avere successo”, ha detto.

Sembra la realizzazione di un altro mantra. Corri con esso.

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