Nel 2021, la linea Mendoza non è così spaventosa


Anche gli appassionati di baseball che non sono interessati alle statistiche hanno familiarità con la media battuta. Se inizia con un 4, storicamente è un bene. Iniziare con un 3 va bene, un 2 va bene, e se inizia con un 1… beh, anche un tifoso occasionale sa che è ora di mandare quel giocatore ai minorenni.

Ma in questa stagione, poiché la media di battuta collettiva del baseball è scesa a 0,243, il temuto “1” si sta rivelando sempre di più. I battitori, incoraggiati da squadre che danno la priorità al potere rispetto alla consistenza, oscillano sempre più per le recinzioni, e con ciò le loro medie sono crollate. Molti sono addirittura scesi al di sotto di .200, una soglia conosciuta come la Mendoza Line, che prende il nome da Mario Mendoza, un infielder leggero negli anni ’70.

Durante le partite di giovedì, 20 giocatori con almeno 200 presenze al piatto, sufficienti per essere considerati una persona regolare, hanno battuto sotto quota .200. Entro la fine della stagione potrebbero essere raggiunti da molti altri che sono vicini a quelle soglie nella media battuta o nelle presenze al piatto.

Nell’ultima stagione completa, 2019, c’erano solo 15 giocatori di questo tipo. Più indietro, era difficile mantenere un posto nel roster con una media così bassa. Vent’anni fa, nel 2001, c’erano solo cinque sub-.200 battitori, e 50 anni fa, nel 1971, ce n’erano sei.

Un giocatore che colpisce sotto 0,200 può mantenere il suo lavoro per una serie di motivi. Forse il manager si aspetta che il giocatore migliori. Forse è un giovane che ha bisogno di pipistrelli. O forse le opzioni dietro di lui sono anche peggiori.

Ma alcuni di quei battitori della Mendoza Line stanno fornendo un valore reale alle loro squadre. Questo perché, ovviamente, la media battuta non racconta tutta la storia.

Prendi Paul DeJong dei St. Louis Cardinals, che sta colpendo 0,196 in 370 presenze al piatto. Gioca abbastanza bene come interbase, una posizione difensiva chiave e ha 17 fuoricampo. Riferimento di baseball gli attribuisce 1.3 WAR, il miglior totale tra i nostri sub-.200 battitori.

Anche Ryan Jeffers dei Minnesota Twins tira il suo peso. Nonostante abbia battuto .199, ha 13 homer in 277 presenze al piatto e gioca la preziosa posizione di catcher. La sua percentuale in base più slugging di 0,673 non è affatto del calibro di All-Star, ma è in cima al gruppo sotto lo 0,200.

Eugenio Suarez dei Reds sta battendo .183, ma è stato mandato al piatto 535 volte, il maggior numero di qualsiasi giocatore del gruppo. Si è mantenuto in formazione realizzando 27 fuoricampo, che rappresentano il 31,4% delle sue 86 valide.

Sfortunatamente, alcuni battitori che battono sotto .200 non hanno molto altro da mostrare per le loro stagioni. Semplicemente non possono colpire. In fondo alla classifica c’è Michael Perez dei Pirates, che sta facendo segnare 0,141, il record stagionale più basso di questo secolo per un giocatore con 200 o più presenze al piatto. Perez deve essere un ricevitore terribilmente bravo per sopportare quell’inefficacia come battitore.

L’esterno Jackie Bradley Jr. dei Brewers sta colpendo .163, senza molta potenza e con poche camminate. Questo gli dà un OPS di appena 0,501. Sarebbe ancora peggio se non avesse mostrato un talento per essere colpito dai lanci – 10 volte in questa stagione. È eccellente in fase difensiva e può giocare tutte le posizioni in campo esterno, tuttavia, motivo per cui ha continuato a battere i pipistrelli.

Per WAR, i giocatori più deboli sono Suarez e Jarred Kelenic, un esterno di 21 anni dei Mariners. Tra i migliori prospetti del gioco in vista di questa stagione, Kelenic ha 13 fuoricampo, ma il suo .602 OPS non è eccezionale ei suoi numeri difensivi sono piuttosto scarsi.

Anche se nessuno dei giocatori al di sotto dei .200 è una risorsa di grado A in questa stagione, alcuni giocatori che stanno flirtando con la Mendoza Line sono in realtà piuttosto preziosi.

Joey Gallo, che è stato scambiato dai Rangers agli Yankees quest’anno, sta battendo .204, ma sarebbe il benvenuto in quasi tutte le squadre di baseball. Sebbene guidi i major negli strikeout, guida anche l’American League nei walk, con 109. Aggiungi 38 fuoricampo e Gallo ha un OPS .837 per completare la sua difesa di alto livello, che ha sommato a 4.8 WAR. Sicuramente gli Yanks lo adorerebbero se Gallo potesse colpire .300 – o anche .250 – ma il suo pacchetto di abilità lo rende una vera risorsa nonostante la media battuta.

Ha-Seong Kim dei Padres sta colpendo .206, ma gioca così bene in mezzo al campo che il suo WAR è un rispettabile 2.0.

E che dire di Mario Mendoza, il giocatore il cui nome è stato per decenni legato alla mediocrità. È stato ingiustamente diffamato da una miope attenzione alla media battuta? Aveva abilità nascoste che hanno aiutato la sua squadra?

Beh, non al piatto. Mendoza ha giocato per nove stagioni con i Pirates, Mariners e Rangers dal 1974 al 1982. Mentre la sua media in carriera era di 0,215, ha avuto cinque stagioni in cui la sua media è scesa al di sotto della temuta linea che porta il suo nome.

Ha portato poco altro al piatto in attacco: la sua migliore stagione di percentuale sulla base è stata di 0,286 e la sua percentuale di slugging è stata solo una volta superiore a 0,300. Ha giocato in semiregolarità solo in due stagioni, 1979 e 1980, con una pessima squadra dei Mariners; il suo miglior totale di camminata in quegli anni era di 16 e il suo miglior totale di homer era di due.

Ma ha giocato l’interbase, una posizione difficile da riempire, e ha goduto di una buona reputazione difensiva, incluso il soprannome di Man With the Silk Hands. E dopo che la sua carriera in major league era finita, è tornato in Messico dove ha avuto un lungo mandato come giocatore-allenatore nelle leghe messicane.

Nel 2000 è stato inserito nella Hall of Fame della Lega messicana. La sua media di vita è stata di 0,239.

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