Il team statunitense della Ryder Cup conquista un grande vantaggio in un giorno di apertura selvaggio


HAVEN, Wis. – Un’istantanea panoramica del primo giorno della Ryder Cup inizierebbe con una folla di 40.000 – il 90% dei quali fan americani a causa delle restrizioni di viaggio legate alla pandemia – che arrivavano rumorosamente prima dell’alba di venerdì per ruggire senza sosta per 12 ore e attraverso otto partite che si sono concluse al crepuscolo. I costumi patriottici erano in voga, anche se non tra gli spettatori più importanti nel mix: Michael Jordan e Stefano Curry.

Whistling Straits, la capovolta golf fun house progettata da Pete Dye lungo il lago Michigan, ha quasi rivendicato due concorrenti quando un inciampante Jordan Spieth è finito a un passo da un impianto di faccia dei Grandi Laghi e dall’irlandese Shane Lowry si lasciò cadere sul sedere su un terrapieno come un bambino su uno scivolo d’acqua.

Tiger Woods, che si stava ancora riprendendo da un devastante incidente automobilistico a febbraio, era lì con lo spirito venerdì, dopo aver inviato un messaggio di ispirazione al team statunitense alla vigilia dell’evento. Bryson DeChambeau, sempre il parafulmine per l’attenzione, ha tuonato il suo drive di apertura della giornata fuori linea e dalla caviglia di uno spettatore. Più tardi, DeChambeau ha strappato un imponente 417 iarde di auto e poi ha aiutato a inseguire il miglior giocatore di golf maschile del mondo, Jon Rahm, per guadagnare un mezzo punto fondamentale.

Alla fine, il quadro generale rivelerebbe che gli americani avevano preso il controllo dell’evento vincendo ciascuna delle quattro sessioni mattutine e pomeridiane per un vantaggio di 6-2 sulla squadra europea. È stato il più grande vantaggio del primo giorno per gli Stati Uniti alla Ryder Cup dal 1975, quando aveva un vantaggio di cinque punti.

Ma è stato allora che gli americani hanno regolarmente dominato l’evento. Dalla metà degli anni ’90, il copione è stato invertito, con gli europei che hanno vinto quattro degli ultimi cinque eventi e nove degli ultimi 12.

“È stato bello finalmente far funzionare le cose, ed è stato ovviamente un buon inizio”, ha detto Steve Stricker, il capitano non giocante degli Stati Uniti. “Vorremmo vincere ogni sessione.”

Stricker, un mite nativo del Wisconsin non noto per le mosse rischiose, ha colto alcune grandi possibilità con i suoi accoppiamenti pomeridiani dopo che gli americani avevano costruito un vantaggio di 3-1 nelle partite del mattino. Ogni partita ha caratterizzato squadre di due uomini da ogni lato. Il formato mattutino era a quattro, in cui i giocatori si alternavano nel colpire la stessa pallina da golf su una buca, mentre il pomeriggio ha portato un formato a quattro palle, in cui ogni giocatore gioca la propria palla, e il punteggio più basso per una squadra decide il risultato su un Foro.

La combinazione americana più forte al mattino è stata Xander Schauffele e Patrick Cantlay, due dei sei rookie della Ryder Cup del team americano. La coppia è salita subito a un grande vantaggio e ha messo in fuga il team europeo di alto profilo e veterano di Rory McIlroy e Ian Poulter, 5 e 3.

“Non so se qualcuno avrebbe potuto battere Xander e Patrick oggi”, ha detto McIlroy in seguito.

Di solito quando viene formata una nuova squadra e ha successo immediato, i capitani della Ryder Cup tengono insieme i giocatori e giocano spesso. Ma per le partite del pomeriggio, Stricker ha sorprendentemente fatto giocare Schauffele con Dustin Johnson, che aveva fatto coppia con Collin Morikawa per una facile vittoria al mattino. Ci si aspettava che Stricker tenesse insieme anche quella coppia.

Invece, Morikawa, il campione in carica del British Open, ha saltato le partite del pomeriggio, così come Spieth e la squadra di Brooks Koepka e Daniel Berger, che aveva vinto una partita del mattino.

Ma giovedì Stricker ha dichiarato di aver organizzato la sua formazione per le prime otto partite e che nulla di ciò che è accaduto nella sessione mattutina avrebbe cambiato i suoi piani per il pomeriggio. Data la pressione a cui sono sottoposti gli americani per vincere in patria, pochi credevano che Stricker si sarebbe attenuto a un tale piano. Ma lo ha fatto, e i risultati sono stati impressionanti.

Cantlay ha collaborato con Justin Thomas, che aveva giocato la mattina con il suo caro amico Spieth. Cantlay, il giocatore dell’anno del PGA Tour, era costante e Thomas, che sembra essere il leader emotivo della squadra americana, era focoso. Ma il duo ha perso per la maggior parte della partita contro l’inglese Tommy Fleetwood e il norvegese Viktor Hovland. Poi, con due buche rimaste, Thomas si è radunato per un putt cruciale che ha creato un pareggio, ed è così che è finita la partita.

Il solito stoico Cantlay ha anche mostrato qualche emozione durante il round con una pompa di pugno occasionale.

“Mi stavo nutrendo un po’ di JT”, ha detto Cantlay, riferendosi a Thomas. “Mi ha portato in giro tutto il giorno oggi, e ha giocato alla grande, ed è stato un duello”.

Cantlay stava anche parlando per la maggior parte del dopo round perché Thomas aveva quasi perso la voce per le urla e le urla verso la folla americana, cosa che faceva dopo aver affondato qualsiasi putt significativo.

La squadra di Johnson-Schauffele ha sconfitto l’inglese Paul Casey e l’austriaco Bernd Wiesberger, 2 e 1. DeChambeau è stato accoppiato con Scottie Scheffler in una partita contro Rahm e l’inglese Tyrrell Hatton che si è conclusa in parità. La squadra americana di Tony Finau e Harris English ha usato la loro lunghezza dal tee e il loro preciso gioco di ferro per sopraffare McIlroy, che si è unito a Lowry in una sconfitta per 4 e 3.

La competizione prosegue sabato con altre otto partite.

Alcuni degli americani hanno affermato che il messaggio di Woods era stato parte della motivazione per la loro giocata vincente di venerdì.

“Ovviamente non rivelerò quello che ha detto”, ha detto Schauffele. “Ma ne facevamo riferimento un paio di volte al giorno e sapevamo cosa dovevamo fare. Sapevamo che stava tirando i pugni dal divano. Che fosse con le stampelle o meno, è entusiasta come tutti noi a casa”.



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