Anthony Joshua per combattere Oleksandr Usyk, sperando di mantenere i titoli


Due giorni prima che fosse programmato per provare a difendere i suoi titoli dei pesi massimi contro l’imbattuto Oleksandr Usyk, Anthony Joshua si è seduto in una conferenza stampa giovedì a Londra, con cappello, cuffie e persino bottiglie d’acqua posizionate per rendere visibili i loghi degli sponsor alle telecamere.

Una lunga lista di aziende ha investito in Joshua, la star di boxe britannica di 31 anni: Under Armour, il suo fornitore di abbigliamento; Beats di Dre, il produttore di cuffie; Matchroom Boxing, il promoter con cui Joshua ha firmato questa settimana un contratto a vita. E Joshua, che è 24-1 con 22 ko, ha parlato come se l’incontro di sabato contro Usyk, un imbattuto 34enne ucraino, non fosse solo una gara, ma anche un pacchetto di stimolo economico. Ha detto ai giornalisti che si sentiva responsabile di fornire una piattaforma e un giorno di paga per i combattenti sul undercard di un evento che dovrebbe attirare quasi 70.000 spettatori al Tottenham Hotspur Stadium.

“Lavorerò sodo, cercherò di attirare l’attenzione sul pugilato in modo che vada a vantaggio di tutti, non solo di me”, ha detto Joshua. “Non promuovo la boxe perché voglio essere famoso. Lo promuovo perché voglio che tutti ne traggano beneficio”.

La carta di sabato arriva alla fine di due tumultuose settimane nel settore della boxe. L’11 settembre, il combattente di arti marziali miste in pensione Vitor Belfort ha sopraffatto il 58enne ex campione dei pesi massimi Evander Holyfield in un incontro pay-per-view che, a seconda della prospettiva, ha mostrato il picco o il minimo di la recente tendenza delle lotte per le novità.

Ma nell’ultima settimana, combattimenti seri, competitivi e significativi hanno gareggiato per i titoli dei giornali. Mercoledì pomeriggio, Deontay Wilder ha tenuto un chiamata in conferenza stampa per pubblicizzare la sua rivincita contro Tyson Fury per il titolo dei pesi massimi WBC, prevista per il 9 ottobre a Las Vegas. Il giorno precedente, Saúl Álvarez e Caleb Plant scambiati insulti e colpi in una conferenza stampa prima del loro incontro per il titolo dei super-medi del 6 novembre.

Quella rissa non è stata messa in scena per motivi pubblicitari – Plant è emerso con un taglio prominente sulla guancia destra – ma ha generato un’attenzione che potrebbe portare a vendite in pay-per-view. Giovedì pomeriggio, un video della schermaglia pubblicato sulla pagina Twitter di Showtime Boxing era stato visto 4,7 milioni di volte.

Ma l’evento principale di Joshua ha venduto senza discorsi spazzatura pre-combattimento o un rombo di conferenza stampa.

Eddie Hearn, il presidente di Matchroom Boxing, ha affermato che la lotta Joshua-Usyk riempirà lo stadio del Tottenham Hotspur in parte a causa della domanda repressa. La lotta per il titolo è in cima alla più grande carta di lotta in Inghilterra dall’inizio della pandemia di coronavirus e l’evento di boxe è il primo per il Tottenham Hotspur Stadium, un luogo da 1,33 miliardi di dollari aperto nel 2019.

Ma, ha detto Hearn, la proiezione della folla era anche una funzione della popolarità di Joshua. Vincere l’oro alle Olimpiadi di Londra nel 2012 ha assicurato che Joshua sarebbe diventato professionista con un pubblico integrato in Gran Bretagna. Nell’aprile 2017, circa 90.000 spettatori lo hanno visto sconfiggere Wladimir Klitschko allo stadio di Wembley a Londra per i titoli WBA, WBO e IBF.

“È di gran lunga la più grande star della boxe britannica, e probabilmente la più grande star della boxe mondiale”, ha detto Hearn.

Il prossimo test di Joshua è Usyk, un avversario ordinato dalla World Boxing Organization, e gli incontri tra i campioni del tendone e gli sfidanti obbligatori spesso spingono le parti interessate a pensare a lungo termine. Una vittoria di sabato dovrebbe posizionare Joshua per combattere il vincitore della lotta del mese prossimo tra Fury e Wilder.

Ma il curriculum di Usyk suggerisce che non è un ripensamento. Come Joshua, ha vinto l’oro olimpico nel 2012. È diventato professionista come cruiserweight e ha vinto il titolo di tutti i principali enti sanzionatori in quella divisione. Nel suo ultimo incontro cruiserweight, ha schiacciato la star inglese Tony Bellew e ha vinto entrambi i suoi incontri da quando è passato ai pesi massimi nel 2019.

“Ogni combattimento fa la storia”, ha detto Usyk attraverso un traduttore alla conferenza stampa di giovedì. “Io e Anthony faremo un altro passo nella storia. Qualcosa di cui la gente parlerà. Qualcosa che la gente ricorderà”.

La partita è diventata possibile dopo alcuni sparring in aula di boxe tra Wilder, Fury e Joshua.

A maggio, Hearn ha detto che Fury e Joshua avevano firmato per un incontro di unificazione del titolo a metà agosto. Era previsto che fosse allestito in Arabia Saudita e ogni combattente avrebbe potuto guadagnare potenzialmente nove cifre. Ma Wilder ha fatto causa per fermare la lotta, sostenendo che dopo aver perso contro Fury nel febbraio 2020 aveva esercitato la clausola di rivincita nel suo contratto e ottenuto il diritto legale di combattere Fury in seguito. Un giudice acconsentì e ordinò un combattimento Wilder-Fury, costringendo Joshua a riorganizzarsi e ad affrontare Usyk.

La lotta risultante contrappone Johsua, un potente pugile la cui difesa a volte porosa lo rende vulnerabile, contro Usyk, un mancino calcolatore che contrattacca con autorità.

“Se gli stili creano combattimenti, ci aspetta una notte molto, molto speciale”, ha detto alla conferenza stampa Ed Breeze, vicepresidente esecutivo di DAZN, che trasmetterà in streaming la scheda di combattimento.

Circostanze simili hanno preceduto la prima sconfitta professionale di Joshua nel giugno 2019. Una difesa del titolo programmata contro Jarrell Miller è fallita quando Miller ha fallito un test antidoping e Joshua ha scelto di procedere con un nuovo avversario nella stessa data per il suo debutto negli Stati Uniti al Madison Square Garden. Andy Ruiz è subentrato a Miller e ha ottenuto una vittoria al settimo round per KO tecnico.

Joshua ha riguadagnato i suoi titoli in una rivincita sei mesi dopo, ma ha detto che la perdita di Ruiz gli ha insegnato il valore di un reset e di un campo di addestramento completo.

Quindi, dopo un cambiamento inaspettato questa volta, invece di inserire Usyk nella data di agosto, Joshua ha spostato il combattimento a settembre per dare a lui e al suo imbattuto sfidante l’attenzione che meritano.

“Non è complicato. Se mi dici che sto combattendo contro King Kong, ci proverò”, ha detto Joshua giovedì. “Per me è un’opportunità di lavorare. Lui lavorerà, io lavorerò”.



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