Muore a 85 Rudy Riska, faro dell’Heisman Trophy


Rudy Riska, che da ragazzo ha visto per la prima volta l’Heisman Trophy sul suo piedistallo al Downtown Athletic Club di Lower Manhattan e che anni dopo è diventato l’inestimabile guida, consigliere e mentore per i giovani che lo hanno vinto, è morto il 7 settembre. 12 in un ospedale di Brooklyn. Aveva 85 anni.

Sua figlia Elizabeth Briody ha detto che le cause erano demenza e polmonite.

Per più di 40 anni, il schivo signor Riska ha gestito l’organizzazione del club che ha assegnato l’Heisman al miglior giocatore di football dell’anno. Ha supervisionato l’itinerario dei vincitori e li ha incoraggiati a pensare seriamente a ciò che avrebbero detto nei loro discorsi di accettazione. Ha comprato i biglietti per gli spettacoli di Broadway per le loro famiglie, ha prenotato nei migliori ristoranti e ha organizzato la cena annuale Heisman a Manhattan, che ha attirato fino a 2.000 ospiti.

Mr. Riska ha sviluppato quel lavoro come direttore atletico del Downtown Athletic Club, la sede storica del trofeo. Aveva notato che nessuno stava supervisionando le attività del vincitore quando era a Manhattan per la cerimonia di premiazione.

“Erano solo ragazzi del college strappati dai loro campus e improvvisamente volati a New York”, ha detto al New York Times nel 2010. “Spesso erano ragazzi non sofisticati. La maggior parte non aveva mai suonato sulla televisione nazionale. Molti non erano mai stati su un aereo fino a quando non sono volati a New York. Le loro teste giravano”.

“Sono arrivato lì e Rudy mi ha abbracciato e il resto è stato come un giro sul tappeto magico”, Eddie George, il running back dello stato dell’Ohio che ha vinto l’Heisman nel 1995, ha detto al Times. “Ed era quello che voleva Rudy. Voleva che ogni vincitore ricordasse per sempre il suo fine settimana”.

Mr. Riska ha lavorato completamente dietro le quinte – i fan che guardavano la cerimonia annuale televisiva probabilmente non avrebbero conosciuto il suo nome o il suo volto – ma i vincitori hanno capito la sua importanza.

“Mi rendo conto di quanto potere avesse, ma non l’ha mai messo in mostra”, ha detto al telefono Desmond Howard, il vincitore dell’Heisman nel 1991. “Quando tutti si sottomettono a te, devi avere potere, ma si è comportato come qualcuno che ti ha servito e si è preso cura di tutti i tuoi bisogni”.

Rudolph James Riska è nato il 22 agosto 1936 a Manhattan da Rudolph ed Elizabeth (Marecek) Riska. Sua madre puliva gli uffici. La sua famiglia ha vissuto per un po’ vicino al Downtown Athletic Club, nel distretto finanziario, e quando aveva 11 anni suo padre lo portò a vedere l’Heisman.

“Ho fissato i nomi incisi sul trofeo”, ha detto al Times. “Quanto può essere fortunato un ragazzo a finire in un lavoro in cui quei nomi prendono vita e diventano tuoi amici?”

Il suo obiettivo atletico da giovane era il baseball, non il calcio. Ha lanciato un no-hitter per la Metropolitan High School, che ha attirato l’interesse degli Yankees, che lo hanno firmato un contratto. Ha giocato in squadre di lega minore di basso livello nel sistema Yankee dal 1955 al 1958 e nel sistema dei Baltimore Orioles nel 1959. Ad Aberdeen, SD, affiliato degli Orioles, il suo manager era Earl Weaver, il futuro Hall of Famer degli Orioles. . Ha compilato un record di 36-33, ma la borsite cronica ha concluso la sua carriera.

Andò a lavorare come venditore per la società di articoli sportivi Rawlings, ma dopo due anni accettò un lavoro con il Downtown Athletic Club. Fu presto nominato alla carica di direttore sportivo, posizione che John Heisman, l’omonimo del trofeo, vi rimase fino alla sua morte nel 1936.

In qualità di direttore sportivo, il signor Riska ha sviluppato programmi di fitness e sport per i membri del club e ha creato eventi che onoravano atleti famosi. Ma era come direttore esecutivo dell’Heisman Trophy Trust e della Heisman Foundation che era ampiamente conosciuto.

“Quello che penso di essere stato in grado di fare” ha detto a The Bay Ridge Paper nel 2003, “è guida e protegge l’Heisman da persone che potrebbero cercare di fare soldi nel modo sbagliato. Mi piace considerarmi la coscienza dell’Heisman”.

Si è ritirato nel 2004, tre anni dopo gli attacchi dell’11 settembre e le loro conseguenze hanno portato il club a chiudere definitivamente. Il trofeo, che viene assegnato da un voto dei membri dei media sportivi e dei vincitori del passato, è stato spostato in varie località ed è ora custodito presso l’ufficio dell’Heisman Trust a Manhattan.

Oltre a sua figlia Elizabeth, il signor Riska lascia la moglie, Josephine (Karpoich) Riska, conosciuta come Lorraine; un’altra figlia, Barbara Piersak; e quattro nipoti.

Per un certo periodo, 15 o 20 dei precedenti vincitori dell’Heisman che si sono recati a New York City per l’unzione annuale del nuovo vincitore si sono presi una pausa durante il fine settimana per commemorare i loro successi in un bar Blarney Stone vicino al club.

“Le persone potrebbero averli cercati, ma li avrei lasciati andare da soli per un paio d’ore”, ha detto il signor Riska al Times. “Si sciolgono i capelli con le loro mogli, strofinando le spalle con questi operai edili. Era una raccolta di alcuni dei migliori giocatori di football universitario di sempre. Ma volevano solo uscire con una folla normale”.

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