Bryce Harper dei Phillies si avvicina al suo secondo MVP


PHILADELPHIA — Con i Philadelphia Phillies aggrappati alle loro speranze playoff e un punto di vantaggio nell’ottavo inning di mercoledì sera, il momento è toccato, ovviamente, al miglior giocatore della squadra, quello che li aveva aiutati a portarli così lontano.

Quando Pat Valaika dei Baltimore Orioles accarezzò un singolo sull’erba del campo esterno e Pedro Severino ruggiva verso casa dalla seconda base, l’esterno destro dei Phillies Bryce Harper raccolse la palla e sparò un tiro senza rimbalzo al ricevitore JT Realmuto per ridurre il potenziale gioco -legatura corsa.

I fan presenti al Citizens Bank Park hanno cantato qualcosa che si addiceva a una superstar il cui torrido secondo tempo ha tenuto a galla la sua squadra e forse lo ha spinto vicino alla vetta della corsa per un certo premio di fine anno che ha vinto una volta : “MVP! MVP!”

“Ha lanciato un razzo assoluto a casa base”, ha detto il prima base dei Phillies Matt Vierling dopo la vittoria per 4-3. “È stato un gioco enorme, un gioco di frizione da parte sua. È un giocatore di frizione”.

Per così tanto tempo in questa stagione, il premio Most Valuable Player della National League sembrava destinato a Fernando Tatis Jr., l’interbase superstar dei San Diego Padres, un tempo eccitanti. Tatis potrebbe ancora rivendicare il premio grazie alla sua spettacolare stagione complessiva: una media battuta di 0,285, una percentuale di 0,988 in base più slugging, 40 fuoricampo, 25 basi rubate e 94 punti battuti. Ma poiché i Padres sono svaniti della gara di postseason, il gioco di Tatis è stato caratterizzato da infortuni, gioco incoerente e discussioni in panchina.

Dall’inizio di agosto fino a giovedì, ha battuto .276, con .912 OPS, nove fuoricampo e 24 RBI in 32 partite. Ha saltato 13 partite il mese scorso a causa di una spalla sinistra parzialmente lussata.

Nello stesso arco di tempo, Harper ha prodotto numeri simili a quelli dei videogiochi: una media di .345, 17 fuoricampo, 42 RBI e un 1.245 OPS migliore della MLB che entra giovedì. (Solo il ricevitore dei Kansas City Royals Salvador Perez, con 20, ha più fuoricampo nello stesso periodo.) Compresa la partita di giovedì, Harper ha giocato in 63 partite consecutive dal 17 luglio, subendo tagli e lividi e stanchezza per essere in campo ogni giorno per i suoi Phillies (79-74) dato che la squadra ha giocato due partite dietro gli Atlanta Braves nella NL East con nove partite rimaste.

“Devo solo andare avanti”, ha detto all’inizio di questo mese. “Questo è ciò che questa organizzazione si aspetta. È quello che si aspettano anche questi fan. Non importa chi c’è sul monte o come mi sento, devo continuare a postare ogni giorno”.

L’impennata di Harper lo ha portato a scalare le classifiche della MLB per la stagione: .312 di media (sesto), 33 fuoricampo e 1.050 OPS (primo).

“Sapete che la gente dice che sono in fiamme e sono caldi per tipo una settimana o un paio di settimane fa”, ha detto l’allenatore della prima base dei Phillies, Paco Figueroa, che supervisiona anche l’outfield e la base running nell’istruzione. “E ‘stato caldo da circa dalla pausa All-Star. Ed è impressionante da guardare. Ogni singolo lancio, tutti stanno fissando.”

Mentre la gara ALMVP sembra essere tra il lanciatore e battitore straordinario dei Los Angeles Angels Shohei Ohtani, che è stato il favorito per gran parte di questa stagione, e il prima base dei Toronto Blue Jays Vladimir Guerrero Jr., che guida l’AL in molte categorie offensive, la gara NL sembra molto più oscura.

Alcune statistiche avanzate posizionare Harper come il miglior battitore in NL, seguito dall’esterno destro Juan Soto dei Washington Nationals (.325 di media e 1.029 OPS) e poi Tatis. Ma se si tiene conto del loro intero corpo di lavoro, Tatis gioca una posizione più impegnativa in campo ed è un corridore di base migliore.

“Ci sono molti giocatori davvero bravi nella National League, e non sto dicendo nulla contro di loro, ma ho solo la possibilità di vedere cosa fa ogni giorno, e questo è un vantaggio per me”, ha detto il manager dei Phillies Joe Girardi di Harper. “Le passeggiate, la corsa alla base, la difesa, quello che è stato in grado di fare ogni giorno, quindi sono un po’ parziale”.

Definito un prodigio da quando era sulla copertina di Sports Illustrated a 16 anni, Harper è stato il rookie dell’anno della NL nel 2012 con i Washington Nationals ed è stato nominato MVP nel 2015, quando ha prodotto una delle stagioni offensive più impressionanti nella storia della MLB: una media di .330 con 42 fuoricampo e 1.109 OPS, con 9.7 WAR. A 22 anni era il più giovane MVP unanime nella storia del baseball.

Da allora, Harper ha flirtato con una brillantezza simile, ma è stata rallentata da lesioni o incongruenze. Nel 2019, il primo anno del suo contratto di 13 anni da 330 milioni di dollari con i Phillies, Harper ha raggiunto quota .260 con .882 OPS e 35 fuoricampo: una produzione forte per la maggior parte, ma deludente alla luce dell’alto livello fissato dal suo talento . In questa stagione, tuttavia, Harper, 28 anni, ha ricordato a coloro che lo avevano dimenticato che rimane uno dei migliori battitori del baseball.

“Le aspettative sono così alte per lui, quindi quando non ha le stagioni da super elite come quelle di quest’anno, le trascuri un po’”, ha detto l’allenatore delle battute dei Phillies, Joe Dillon, che era l’assistente alla battuta dei Nationals. allenatore durante l’ultima stagione di Harper a Washington, nel 2018.

Dillon ha aggiunto in seguito: “È stato un paio di mesi in cui è stato bravo come chiunque altro, ma non sei ancora in soggezione per qualsiasi motivo, il che non è giusto nei suoi confronti. Ma queste sono solo le aspettative che sono state intorno a lui. Ci vuole un secondo per guardare indietro a quello che sta facendo per rendersi conto di quanto sia speciale”.

Il miglioramento della salute ha aiutato la difesa e il tiro di Harper, hanno detto i suoi allenatori. Secondo Dillon, Harper ha usato meglio la metà inferiore del suo corpo in questa stagione rispetto alla scorsa, quando ha avuto a che fare con un infortunio alla schiena per la maggior parte della stagione di 60 partite accorciata dalla pandemia. Tuttavia, Harper ha colpito .268 con 13 fuoricampo, un .962 OPS e ha guidato il baseball con 49 camminate – un’abilità affidabile potenziata dal suo occhio acuto al piatto.

In questa stagione, Harper ha superato un persistente disagio alla schiena, un polso sinistro dolorante, un colpo in faccia con un lancio e un avambraccio sinistro contuso per giocare in 132 delle 153 partite dei Phillies. (Tatis ha suonato in 120 dei 152 dei Padres.)

Una delle maggiori aree di miglioramento di Harper rispetto alle stagioni passate: la sua produzione contro i tiri fuori velocità, che, secondo Dillon, è stata la prova che Harper è rimasto costantemente sotto controllo con il suo violento swing con la mano sinistra piuttosto che sforzarsi troppo. Contro quei lanci entrati giovedì, Harper ha segnato 0,329 in questa stagione, il suo punteggio più alto dalla sua stagione di MVP.

Martedì contro gli Orioles, il manager di Baltimora Brandon Hyde ha mostrato ad Harper il massimo segno di rispetto durante una partita, una mossa usata abitualmente contro lo slugger Barry Bonds nel suo periodo migliore: ha intenzionalmente seguito Harper, il via libera, negli inning extra. Realmuto ha triplicato per guidare nel pareggio e Harper, che ha segnato dal primo per vincere la partita, 3-2.

Harper ha parlato poco del suo successo in questa stagione. Ha detto che risponderà a qualsiasi domanda sulla sua stagione alla fine, quando potrà sedersi a guardare i suoi numeri per capire come e dove può migliorare. Di recente, non è stato disponibile per un commento poiché si è attenuto a un piano che ha funzionato bene per lui: prepararsi per le partite nelle gabbie di battuta indoor piuttosto che la tradizionale pratica di battuta sul campo.

Alla domanda su “MVP!” canti che ha suggerito dopo una vittoria del 16 settembre in cui ha guidato in quattro run, Harper ha detto che è stato bello ricevere una tale accoglienza dai fan, ma che era più concentrato sulle settimane rimanenti nella stagione regolare.

Per tutta la stagione, ha detto che non ha permesso a nessuno nella sua vita di mostrargli le sue statistiche – né sua moglie, Kayla, né suo padre – il suo allenatore non ufficiale — o Girardi. Ha detto che i suoi amici sapevano di non scrivergli al riguardo. Ha detto che se avesse visto i suoi numeri da qualche parte, come su Instagram, li avrebbe cancellati rapidamente dalla sua mente.

“So che è un po’ folle e non ha senso”, ha detto Harper di recente. “Ma non mi piacciono i discorsi da MVP. Non mi piace che guardi i miei numeri. Non mi piace guardare dove sono o dove sono nel secondo tempo o cose del genere. Voglio solo fare il mio gioco. Voglio solo presentarmi ogni sera, assicurarmi di giocare nel giusto campo, battere il terzo e aiutare questa squadra a vincere”.

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