La profonda passione di Roger Federer per la Laver Cup


Roger Federer è sempre stato uno studente di tennis. Quando era ancora un adolescente più di 20 anni fa, Federer era interessato a chi fossero i grandi personaggi storici di questo sport, cosa vincessero e come modellassero i loro colpi.

Federer si è legato all’australiano Rod Laver, che è l’unico tennista a vincere il Grande Slam – Wimbledon e i campionati australiano, francese e statunitense – due volte, nel 1962 e nel 1969. Il gioco di Federer ricorda quello di Laver con aggraziati colpi di fondo seguiti da incursioni in rete esplosive ma perfettamente sincronizzate.

È stato con un cenno a Laver che nel 2017 Federer ha contribuito a creare la Laver Cup, una competizione a squadre di esibizione con sei migliori giocatori maschi europei che affrontano sei dal resto del mondo. L’evento si è tenuto a Praga, Chicago e Ginevra. Dopo un anno di pausa a causa della pandemia, si terrà dal venerdì alla domenica alle TD Garden a Boston.

“Nel nostro sport, non abbiamo abbastanza piattaforma per ex grandi giocatori, leggende del gioco”, ha detto Federer al telefono dalla sua casa in Svizzera, dove si sta riabilitando dall’intervento al ginocchio destro che lo ha costretto a saltare il US Open. “Se guardi al golf, hanno un modo meraviglioso di affrontarlo. Gli ex giocatori sono sempre in giro, sempre i benvenuti e consigliano sempre i più giovani. Avere un evento come la Laver Cup è un modo per far luce su leggende come Rod Laver e molti, molti altri che ci hanno aperto la strada”.

Federer, insieme al suo agente di lunga data Tony Godsick, ha fatto la sua parte per collegare alcuni dei migliori del gioco, passato e presente, attraverso la Laver Cup. I suoi due capitani sono Bjorn Borg, vincitore di cinque Wimbledon consecutivi e sei titoli Open di Francia, e John McEnroe, che ha vinto quattro volte gli US Open e tre campionati di Wimbledon. I vice capitani sono il fratello minore di McEnroe, Patrick, semifinalista degli Australian Open nel 1991, e il connazionale svedese di Borg ed ex numero 4 del mondo Thomas Enqvist.

La squadra europea di Borg ha sei giocatori classificati nella top 10. Sono il n. 2 Daniil Medvedev, che ha vinto gli US Open questo mese, sconfiggendo Novak Djokovic; n. 3 Stefanos Tsitsipas; n. 4 Alexander Zverev; n. 5 Andrey Rublev; n.7 Matteo Berrettini; e n. 10 Casper Ruud.

Il Team World di McEnroe ha il n. 11 Felix Auger-Aliassime, il n. 12 Denis Shapovalov, il n. 15 Diego Schwartzman, il n. 19 Reilly Opelka, il n. 22 John Isner e il n. 95 Nick Kyrgios. Tutti si alternano in 12 partite di singolare e doppio in sessioni diurne e serali per tutto il fine settimana.

Opelka gioca per la prima volta la Laver Cup. Voleva giocare da molto tempo.

“La Laver Cup è la Laver Cup”, ha detto Opelka, che ha raggiunto gli ottavi di finale agli US Open. “Hanno capitalizzato su tutto. Hanno costruito l’evento da sogno. Chi non vorrebbe essere lì? Qualsiasi cosa su cui Rod Laver ha il suo nome, Federer ha il suo nome, è un grande onore”.

Sebbene sulla carta sembri che il Team Europe, con i concorrenti più quotati, abbia un vantaggio, il formato dell’evento è un grande pareggio. Ci sono partite di singolare e di doppio e il punteggio totale è cumulativo con un punto assegnato per ogni vittoria il primo giorno, due punti il ​​secondo e tre punti il ​​terzo. I giocatori della squadra vincente, i primi a 13 punti, ricevono 250.000 dollari ciascuno oltre alle tasse di presenza che si basano sulla classifica di un giocatore.

Nel 2017, Federer ha battuto Kyrgios 11-9 in un tie-break per sigillare la vittoria per il Team Europa. Poi, due anni fa, la squadra europea ha vinto per il terzo anno consecutivo quando la squadra mondiale ha vinto le ultime due partite, ma poi Federer ha battuto Isner 6-4, 7-6 (3) e Zverev ha eliminato Milos Raonic in finale partita 6-4, 3-6, 10-4. Alla Laver Cup si gioca un super tiebreak al posto del terzo set.

Quest’anno Federer non può giocare. Assenti anche Rafael Nadal e Dominic Thiem, entrambi infortunati. Djokovic, che ha rappresentato l’Europa nel 2018, ha rifiutato di partecipare.

“Ovviamente ci mancano i primi tre ragazzi, ma il nostro team è uno dei più forti che abbiamo mai avuto”, ha detto Zverev, che, insieme a Isner e Kyrgios, sono quattro volte concorrenti della Laver Cup. “Abbiamo tutti i giovani ragazzi della generazione delle armi, il che è fantastico da vedere. Tutti sono molto motivati. Sarà una settimana divertente e divertente per tutti noi”.

Dal punto di vista degli affari, è difficile discutere con così tanti migliori giocatori che si affrontano in più partite nell’arco di tre giorni.

“Sapevamo fin dall’inizio che questo evento sarebbe stato un successo”, ha detto Godsick. “La salsa segreta è il formato. Funziona solo perché così tante partite arrivano al filo, o quello che chiamiamo Laver Breaker. Lo rende più interessante per i giocatori. C’è più pressione da parte dei compagni quando giochi contro i tuoi più grandi rivali mentre gli altri tuoi rivali ti incoraggiano”.

Federer è stato intrinsecamente coinvolto nella Laver Cup sin dal suo inizio. Si è agitato a Praga il primo anno quando non era sicuro che i fan si sarebbero presentati per la prima partita alle 11 del mattino (l’arena finì per essere piena). Si è preoccupato quando Nadal si è fatto male e si è ritirato l’ultimo giorno a Ginevra nel 2019 e poi ha dovuto fare i conti con un irato John McEnroe, che voleva fare le sue sostituzioni dei giocatori dell’ultimo minuto. Ma soprattutto si è divertito quando ha giocato in doppio con Nadal per l’unica volta nella loro carriera.

“Certo, il doppio con Rafa è stato davvero speciale perché c’era così tanto clamore che è venuto prima”, ha detto Federer della partita a Praga nel 2017. Hanno battuto gli americani Jack Sock e Sam Querrey 6-4, 1-6, 10-5.

Per Federer, il vero fascino della Laver Cup è il cameratismo tra i giocatori, che di solito si guardano attraverso la rete piuttosto che sedersi fianco a fianco su comode panchine. Anche se i suoi giorni di gioco finiscono, Federer è sicuro che continuerà a supportare l’evento.

“Mi vedo sicuramente coinvolto”, ha detto. “Mi piacerebbe essere il capitano un giorno. Penso che sia un bel modo per far convivere i rivali per una settimana insieme. È davvero divertente e fico condividere lo spogliatoio con questi ragazzi con cui di solito lo condividi, ma non parlare di tattiche e guarda come tutti si preparano e si sostengono a vicenda. Normalmente non tifate l’uno contro l’altro, ma non vi importa se vincono o perdono. Questa volta è molto diverso”.

E per quanto riguarda la partecipazione ogni anno dei campioni del passato, incluso l’83enne Laver, questo è ciò che vuole Federer.

“Questo evento è un incontro”, ha detto Federer. “Questo è quello che volevo che fosse. È la saggezza, le storie, il fatto che le leggende raccontino storie alle nuove generazioni. Sono felice di essere in quelle squadre, ascoltare Bjorn, vedere John, vedere Rocket [Laver] e guardando i giovani imparare dagli anziani. È tramandare la saggezza.”

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