Anteprima playoff WNBA: il sole è pronto a porre fine al regno della tempesta


Se il Connecticut Sun non avesse salvato la serata di apprezzamento dei fan per l’ultima partita della stagione regolare della WNBA, l’allenatore Curt Miller avrebbe preferito rinunciare.

Già in possesso della testa di serie numero 1, il Connecticut (26-6) voleva una vittoria, ma non ne aveva bisogno. Il Sole aveva solo bisogno di rimanere in salute. Il Connecticut ha ottenuto la vittoria – uno scoppio di 20 punti su Atlanta per la sua 14a vittoria di fila – ma ha perso DeWanna Bonner per la partita a causa della tensione alla schiena nel primo quarto.

La vista di lei che zoppicava verso lo spogliatoio era fonte di ansia per una base di fan con grandi aspettative. Con tutti in campo, il Sun crede che questo sia il loro anno per portare il primo campionato della franchigia nel Connecticut.

Ma A’ja Wilson, il giocatore più prezioso della scorsa stagione, e i Las Vegas Aces, seconda testa di serie (24-8), credono che sia i loro anno per vincere. Dopotutto, Wilson ha portato gli Aces in finale nel 2020, nonostante Las Vegas fosse senza diversi giocatori chiave a causa di infortuni ed esenzioni mediche. Gli Aces sono stati spazzati via dalla tempesta di Seattle alla bolla della Florida della lega. Ma ora il centro All-Star Liz Cambage è tornato, e il formidabile ed esplosivo backcourt di Las Vegas formato da Chelsea Gray e Riquna Williams ha dominato e la squadra ha ottenuto contributi chiave dai petardi della seconda unità Kelsey Plum e Jackie Young.

Una finale che mettesse a confronto il miglior attacco della lega (Las Vegas) contro la migliore difesa della lega (Connecticut) sarebbe una divertente battaglia per il 25esimo titolo della WNBA. Ma quando l’azione dei playoff inizierà giovedì, con due partite a eliminazione diretta, altre sei squadre usciranno per interrompere qualsiasi potenziale finale da favola.

Ecco cosa aspettarsi.

The Liberty ha concluso la stagione regolare nel modo in cui era iniziata: con un barlume di speranza che il franchise possa reclamare la sua gloria passata. Un inizio caldo ha fatto guadagnare a Sabrina Ionescu gli onori di giocatore della settimana e Walt Hopkins il primo premio stagionale per l’allenatore del mese, ma il successo non è rimasto.

Prima di sconfiggere i Washington Mystics nella loro ultima partita di regular season, i Liberty avevano perso otto partite consecutive. E mentre la vittoria manteneva vive le loro speranze di playoff, il biglietto del Liberty per la postseason si riduceva alle sconfitte di altre due squadre nell’ultimo giorno della stagione. Ora, la Liberty deve superare uno squallido record di 5-11 su strada per vincere contro una squadra di Phoenix che prospera quando viene messa all’angolo e sembra che stia raggiungendo il picco al momento giusto.

Il Mercury ha raccolto una striscia di 10 vittorie consecutive dopo la pausa olimpica, ma ha perso le ultime tre partite con Diana Taurasi messa da parte per un infortunio alla caviglia. Eppure, anche nella sua sconfitta di fine stagione, Phoenix ha ottenuto una delle sue migliori interpretazioni della stagione sulla scia di giocatori di ruolo come Sophie Cunningham e Shey Peddy.

Ma Phoenix sarebbe negligente a trascurare la Libertà.

Il Liberty può costringere il Mercury in una battaglia sconnessa se: Natasha Howard, il leader di rimbalzo del Liberty, può ottenere la seconda opportunità di segnare della squadra e coinvolgere Sami Whitcomb, il miglior tiratore da 3 punti del Liberty; Betnijah Laney, capocannoniere della squadra; Michaela Onyenwere, la principale candidata per il premio Rookie of the Year; e Jazmine Jones, che può possedere la vernice. Una vittoria di Liberty è improbabile ma non impossibile.

Guidati da un duo infiammabile noto come Marike – Marina Mabrey e Arike Ogunbowale – i Wings combattono più duramente e più intelligentemente di quanto indichi il loro record capovolto. L’allenatore Vickie Johnson, nella sua prima stagione, ha convinto i giocatori a partecipare ai suoi esperimenti di rotazione. Il risultato è una squadra giovane e tenace che non teme nemici e ha ottenuto vittorie su Chicago, Phoenix e Seattle.

Candace Parker ha avuto un impatto innegabile nel suo primo anno a Chicago, aiutando la squadra a vincere sette vittorie consecutive a giugno. Ma da allora la squadra ha zoppicato fino al traguardo. Per la postseason, lo Sky sarà equamente abbinato ai Wings, anche se giocano due diversi stili di basket: con Dallas forte all’esterno e Chicago al suo meglio all’interno. I Wings sono al secondo posto nella WNBA per punti seconda possibilità a partita (12.3) e guida la classifica dei rimbalzi offensivi a partita (10). Per vincere, lo Sky dovrà giocare meglio in difesa.

Il Minnesota ha raggiunto un livello di successo che sembrava impossibile dopo che una serie di infortuni e assenze ha lasciato l’allenatore Cheryl Reeve facendo affidamento su più giocatori con contratti di sette giorni. Il Minnesota ha iniziato la stagione con una serie di quattro sconfitte consecutive che si è conclusa con l’arrivo di Layshia Clarendon dal Liberty a fine maggio.

Aerial Powers ha segnato una media di 18 punti a partita a settembre, incluso uno sfogo di 27 punti nella stagione più vicina contro Washington. Quindi, se Clarendon rimane in salute, Sylvia Fowles continua il suo doppio doppio e Powers rimane caldo, il Lynx dovrebbe essere in grado di gestire qualsiasi squadra avanzi per giocarli.

Una vera corsa al titolo, tuttavia, dipende dal fatto che Napheesa Collier trovi la coerenza che finora le è sfuggita.

Anche tra i cambiamenti del personale – Alysha Clark, Natasha Howard e Sami Whitcomb che partono in agenzia prima della stagione e Noelle Quinn che assume le funzioni di head coach con la stagione già in corso – Breanna Stewart, Sue Bird e Jewell Loyd hanno fatto sapere al resto della lega come seriamente stanno per vincere un terzo titolo in quattro stagioni.

Ma la tempesta non è stata la stessa dopo la pausa olimpica, perdendo sei delle loro 11 partite, inclusa una sconfitta di 32 punti contro Chicago in casa.

Seattle era senza Stewart (piede) per i suoi ultimi due incontri. E Loyd, nel finale di stagione, ha messo a segno 37 punti. Le possibilità di titolo di The Storm migliorano con Stewart nel mix. Ma se non può giocare, o gioca zoppicando, Quinn ha un profondo pozzo di talento da cui attingere, a cominciare da Loyd.

Wilson e Cambage possono essere riconosciuti come le più grandi stelle della squadra, ma non sono i soli. L’allenatore Bill Laimbeer ha riempito il suo elenco di superstar che si definiscono una seconda unità. Quando Dearica Hamby, due volte vincitrice del premio Sixth Woman of the Year, esce dalla panchina insieme a un paio di grintose, ex scelte n. 1 del draft come guardia, Plum e Young, il gioco si intensifica, il ritmo accelera e lo slancio cambia. Comprendendo la tendenza di Wilson e Cambage ad attirare molti difensori, Laimbeer si aspetta che la sua seconda unità si diletta con le opportunità di segnare che questo presenta.

E hanno… Plum, in particolare. La sua frenetica energia in difesa ha logorato gli attacchi e la sua volontà di compilare prestazioni di tiro da 30 punti quando necessario ha mantenuto gli assi in partita. Se Las Vegas tornerà in finale, sarà a causa della sua seconda unità e dei contributi costanti, a volte non celebrati, di Williams e Gray.

Se Plum è l’arma segreta per gli Aces, il Sun è Brionna Jones: un’attaccante di 6 piedi 3 che ha mostrato una gamma di talenti in un aumento dei minuti nel 2020 che ha ispirato Miller a tenerla nella formazione iniziale. Notevolmente leggera sui suoi piedi, Jones ha un’acuta consapevolezza del campo e mani veloci che le permettono di essere nel posto giusto al momento giusto per raccogliere rimbalzi e segnare su rimonta.

E mentre Jones stupisce con le migliori mosse rotanti del gioco, Jonquel Jones tiene la testa bassa, tagliando freddamente le difese e contrastando le offese. Le loro prestazioni sono state incoraggiate da un approccio di squadra completo e dalla mano calda. Qualsiasi giocatore, che si tratti di Bonner, Briann January o Natisha Hiedeman, potrebbe andare a ruba in qualsiasi momento. Ma la ricerca del Connecticut per un primo titolo in franchising attraversa i Jones.

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