La prima testimonianza di un paziente sul risultato di un test Theranos: un aborto spontaneo che non c’era

Brittany Gould, che indossava una maschera nera con una finestra trasparente attraverso la quale si poteva vedere la sua bocca, è rimasta soffocata mentre raccontava alla corte della sua esperienza con Theranos nel 2014. Aveva usato i test dell’azienda perché erano economici: la sua lingua era “economico” – e i risultati le dicevano, erroneamente, che stava abortindo. Sarebbe stato il suo quarto aborto consecutivo.

La difesa in US v. Elizabeth Holmes ha bloccato la testimonianza di Gould sull’impatto emotivo del brutto test, quindi i giurati non hanno sentito come l’ha influenzata. Ma “la perdita di tutti questi bambini e gravidanze, e passare attraverso l’esperienza di pensare che ne sto perdendo un altro, è molto”, Gould ha detto Il giornale di Wall Street in un colloquio prima del processo.

I cattivi risultati di Gould sono il primo esempio nel mondo reale di come i test di Theranos abbiano influenzato i pazienti. Finora abbiamo sentito dai dipendenti parlare di cattivi laboratori e risultati imprecisi, ma non abbiamo visto persone comuni le cui vite sono state colpite da loro.

Gould è tra i pazienti che il governo chiamerà a testimoniare contro Holmes, che sta affrontando 10 capi di imputazione per frode telematica e due di cospirazione per commettere frode telematica. Ma è difficile sapere esattamente quanti pazienti hanno ricevuto risultati negativi. Sebbene esistesse un database aziendale di milioni di risultati, era crittografato e il governo non ha ottenuto la password per farlo; la versione originale del database è stata distrutta.

Gould è andato a Walgreens, che ha ospitato i centri benessere Theranos, e “mi hanno puntato il dito”, ha testimoniato. A parte il test del polpastrello, l’esperienza è stata insignificante, fino a quando non è tornato il risultato sbagliato. La sua infermiera ha chiamato Gould e ha dovuto darle la brutta notizia che sembrava che stesse abortindo.

Sebbene il momento di Gould sul banco dei testimoni sia stato breve, la sua infermiera professionista, Audra Zachman, ha testimoniato più a lungo. Zachman aveva ricevuto il materiale promozionale di Theranos presso il suo studio, Southwest Contemporary Women’s Care. Theranos è stata “molto eccitante” quando ne ha sentito parlare per la prima volta, soprattutto perché l’azienda si è offerta di installare un laboratorio sotto uno degli uffici dello studio.

I precedenti aborti di Gould significavano che la sua gravidanza era considerata ad alto rischio, quindi Zachman ha ordinato test per l’hCG, un ormone importante in gravidanza. In una gravidanza normale, il suo valore raddoppia ogni 48-72 ore, ha detto Zachman. Gould ha fatto per la prima volta un test da Quest il 30 settembre 2014, con un valore di 1.005. Poi, il 2 ottobre, un test Theranos ha mostrato che i suoi livelli erano balzati a 12.558; il 4 ottobre, un altro test Theranos ha mostrato che quei valori erano scesi a 125,58.

Mentre Zachman ha detto a Gould che i valori del test suggerivano un aborto spontaneo, ha anche detto a Gould di continuare a prendere le sue vitamine prenatali e di fare un altro test. Questo test, da Quest, il 6 ottobre, ha mostrato risultati coerenti con una gravidanza normale. Così ha fatto il valore successivo di Quest.

Questi risultati “si sono distinti come una bandiera rossa” su Theranos, ha detto Zachman. Non aveva mai visto niente di simile ai risultati ottenuti da Gould.

Zachman si lamentò con Theranos, e apparentemente corrispondeva con il fratello di Holmes, Christian. Ha incolpato il processo di immissione dei dati, non il test. Ma i valori corretti erano ancora preoccupanti, poiché erano gli stessi dei risultati del 2 ottobre. Di solito, quando l’hGC non aumenta, ciò indica una gravidanza extrauterina, in cui il feto si è impiantato al di fuori dell’utero.

Poiché Zachman non ha ricevuto una spiegazione che la soddisfacesse da Theranos, ha smesso di indirizzare i pazienti lì. Tuttavia, continuava a ottenere risultati da Theranos perché i suoi pazienti li portavano; non avevano bisogno di un ordine del medico per ottenere un prelievo di sangue.

Durante il controinterrogatorio, Zachman ha testimoniato una serie di misure correttive offerte da Theranos, che hanno fatto sembrare l’azienda uno di quei venditori Amazon che ti implorano di rimuovere la tua recensione negativa. Vedete, Zachman faceva parte del consiglio di Southwest Contemporary Women’s Care che valutava i nuovi prodotti. Quindi Theranos si è offerto di eseguire, e ha condotto, uno studio su 30 persone che confrontava i suoi risultati con quelli di Quest e di un laboratorio di terze parti. Christian Holmes le ha offerto il suo indirizzo e-mail e numero di telefono privati. Le è stato anche offerto un incontro con Elizabeth Holmes.

Quando i risultati sono tornati dallo studio di Theranos, condotto con il suo datore di lavoro, Zachman non ha ancora indirizzato i pazienti a Theranos e dice che nemmeno i suoi colleghi in gran parte lo hanno fatto. L’esperienza con Gould è stata così irritante per lei – sia come operatore sanitario che come donna, ha detto – che lo studio non è riuscita a convincerla a usare i test.

Nemmeno Gould ha più usato Theranos. “Non è possibile fornire un’assistenza accurata al paziente con risultati imprecisi”, ha detto allo stand.

Ma tra ottobre 2015 e ottobre 2016, Theranos ha eseguito altri 300 test hCG per i pazienti del Southwest Contemporary Women’s Care, secondo le prove della difesa.

Ovviamente, l’obiettivo era smussare l’impatto della testimonianza di Zachman; la difesa non ha messo in discussione Gould. La domanda che la difesa voleva che i giurati si ponessero, a quanto pare, era: “Theranos andrebbe ben oltre – con lo studio e così via – se fosse davvero una frode?”

La testimonianza del mattino era in una vena simile: Surekha Gangakhedkar, che in precedenza aveva sviluppato test a Theranos e si era dimessa per le sue preoccupazioni nel portare quei test ai pazienti, è stata interrogata. In primo luogo, la difesa ha cercato di stabilire che aveva svolto un vero e proprio buon lavoro con le compagnie farmaceutiche Centocor e Celgene.

La difesa ha anche mostrato e-mail di Holmes che si congratulavano con Gangakhedkar per il suo lavoro, una delle quali è arrivata alle 00:20 di mercoledì.

Quindi, per dimostrare che Theranos aveva preso sul serio i suoi test, furono presentati una serie di documenti che Gangakhedkar aveva firmato. Questi rapporti dettagliavano come erano stati sviluppati i test ed erano voluminosi. Ma quei documenti non sono la stessa cosa di ciò che è richiesto per ottenere l’approvazione per i test sui pazienti.

Questi documenti sono stati utilizzati anche per puntare il dito contro i direttori di laboratorio come ultimi responsabili dei test.

Con Gangakhedkar, come con Zachman, Holmes è stato presentato come il “buon capo” che voleva solo fare le cose per bene. Non erano solo le e-mail di complimenti. Holmes ha approvato una vacanza di un mese in modo che Gangakhedkar potesse portare la sua famiglia a incontrare la famiglia allargata in India. E quando Gangakhedkar ha lasciato, Holmes ha cercato di dissuaderla. Holmes ha offerto un congedo e ha chiesto se c’era qualcos’altro che potesse fare per far restare Gangakhedkar.

Balwani, al contrario, è stato dipinto come il “cattivo capo”, che aveva ripetutamente minimizzato il lavoro della squadra di Gangakhedkar.

La testimonianza di Zachman e Gangakhedkar sembrava simile: quando qualcosa andava storto, Theranos o Holmes cercavano di aggiustarlo. Ma una cosa spiccava: Gould non aveva una storia simile. Lei è stato quello più colpito dai cattivi risultati del test, non Zachman. E Theranos sapeva che i cattivi risultati appartenevano a lei.

Mentre a Zachman è stato offerto il numero di telefono di Christian Holmes e un incontro con Elizabeth Holmes, Gould non ha testimoniato nulla di simile. Forse non era abbastanza importante perché Theranos volesse conquistare. Dopotutto, era solo una paziente.

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