I vincitori del Seattle Storm della WNBA. La città dovrebbe abbracciarli completamente


SEATTLE — Cosa devo fare da queste parti per comprare un cappellino che rappresenti la migliore squadra del basket femminile?

Questo è quello che stavo pensando la scorsa settimana mentre camminavo per le strade del centro di Seattle, casa dei campioni della WNBA, gli Storm.

Nei negozi di articoli sportivi, ho cercato un berretto Storm verde e oro, una T-shirt o forse una replica delle nuove maglie nere della squadra, qualsiasi cosa che potesse mostrare il mio amore per una delle squadre più importanti dello sport.

Quello che ho trovato erano negozi pieni di merce di Seahawks, Mariners e Washington Huskies. Ho visto clienti desiderosi acquistare cappellini con la “S” blu ghiaccio che rappresenta il Kraken, la nuova squadra NHL in città. Il primo gioco del Kraken non sarà fino al prossimo mese.

Ogni volta che ho chiesto della merce Storm, sono stato accolto con stupore e sorpresa. Un venditore ha suggerito che l’attrezzatura Storm sarebbe sicuramente rimasta intatta a causa della domanda di maglie Russell Wilson. Un’altra mi ha detto che poteva vendermi un adesivo per paraurti Storm, ma non era sicura di dove fosse.

Deluso, sono andato in un sobborgo vicino e ho trovato un negozio di articoli sportivi in ​​un centro commerciale. Qui la mia domanda ha avuto risposta con questo:

“Chi sono i Tempesta?”

Nei loro 21 anni di esistenza, gli Storm sono stati straordinariamente coerenti. Detengono quattro titoli WNBA. Il primo è arrivato nel 2004. L’ultimo nel 2020. Mentre la lega si avvicina ai playoff di questa stagione, che iniziano questa settimana, sono ancora una volta tra le sue prime quattro squadre e hanno buone possibilità di ripetersi come campioni.

A guidare i campioni in carica ci sono tre atleti di notevole distinzione. Jewell Loyd è una candela offensiva con un gioco modellato su Kobe Bryant, che è stato uno dei suoi mentori. Breanna Stewart, MVP della lega nel 2018, è forse la miglior giocatrice del calcio femminile. Sue Bird, una delle poche stelle di spicco del suo sport, ha trascorso la sua intera carriera professionale a Seattle.

Queste tre donne hanno aiutato gli Stati Uniti a vincere la medaglia d’oro alle Olimpiadi di Tokyo. Alla cerimonia di apertura, Bird ha portato la bandiera americana nella parata degli atleti.

Ecco chi sono i Storm.

Eppure nei negozi che ho visitato la scorsa settimana e per le strade di una città che si spaccia per profondamente progressista, non ho visto nulla che indicasse che Seattle abbia una squadra WNBA, figuriamoci la passione per una.

La merce è una metafora, un segnale di qualcos’altro: il capitale culturale. Non per niente chiamano “swag” tutti quei cappelli, magliette, maglie e felpe, e la sua prevalenza – o, in questo caso, la sua mancanza – parla di qualcosa di profondo.

Il segnale inviato quando l’attrezzatura è così difficile da trovare e così raramente vista? Le donne rimangono un ripensamento, che colpisce particolarmente duramente per uno sport di squadra giocato prevalentemente da donne nere.

I giocatori se ne accorgono.

“Non ci vedi repped quanto dovremmo”, mi ha detto Loyd, ancora sudato dopo un duro allenamento la scorsa settimana. “È quasi impossibile trovare una maglia. Siamo come una gemma nascosta. Per mettere tutto questo lavoro in qualcosa e non siamo visti, cos’altro dobbiamo fare? Abbiamo vinto scudetti qui e dato valore alla nostra città, eppure non riesci a trovare una maglia?”

C’è una sfumatura in questa storia, però. È vero, nel suo 25esimo anno, la WNBA continua a lottare per i cuori e le menti. Ma dopo la scorsa stagione, quando la lega ha bruciato la sua reputazione di eccellenza e si è consolidata come leader nella lotta per la giustizia sociale, si sta facendo strada anche.

Mentre il numero di spettatori per la maggior parte degli sport sta diminuendo in un’era di taglio dei cavi della televisione via cavo, gli ascolti delle trasmissioni nazionali della WNBA sono in aumento. Anche gli stipendi dei giocatori stanno salendo e molte delle stelle della lega compaiono nelle campagne pubblicitarie nazionali per le grandi aziende. Otto giocatori hanno firmato di recente accordi per rappresentare il marchio Jordan di Nike, un numero un tempo impensabile. In una prima, una stella duratura, Candace Parker di Chicago Sky, affronta il popolare videogioco NBA 2K.

La lega ha anche corteggiato con successo il sostegno di aziende come Google, Facebook, AT&T, Nike e Deloitte, la società di servizi professionali guidata da Cathy Engelbert prima che si trasferisse alla WNBA nel 2019 per fungere da commissario.

Quando l’ho intervistata la scorsa settimana, Engelbert ha parlato della necessità di cambiare e amplificare la narrativa della lega. Ha salutato la base di fan devota, diversificata, giovane e socialmente progressista. Vuole che la WNBA sia valutata in modi nuovi che vadano oltre i vecchi parametri come le valutazioni Nielsen.

Quando ho detto che raramente ho visto l’attrezzatura Storm a Seattle, la mia città natale, non è sembrata sorpresa.

“Dobbiamo fare di meglio” nel marketing e nel raccontare la storia della lega, ha detto. Se ciò accade, le vendite della merce aumenteranno, insieme alla popolarità generale. “Voglio dire, tutti dovrebbero sapere chi è Sue Bird”, ha detto. “Lei sembra essere uno dei nostri nomi familiari, ma non ne abbiamo abbastanza.”

Il commissario ha anche sottolineato l’importanza di vendere il gioco mettendo in evidenza le singole stelle e le intense rivalità tra giocatori e squadre, simili a come l’NBA è cresciuto quando Magic Johnson e Larry Bird sono arrivati ​​a quel campionato.

Una di queste rivalità, tra la Storm e la Phoenix Mercury, è stata messa in mostra venerdì sera.

Era l’ultima partita della stagione regolare di Seattle. Entrambe le squadre si erano qualificate per i playoff, ma c’era molto in gioco, incluso il diritto di vantarsi tra due organizzazioni che hanno una storia di scontri epici. Ancora più importante, il vincitore potrebbe anche saltare il primo turno della postseason.

A quella partita – giocata a 30 miglia a nord di Seattle perché l’arena tipica della squadra è in fase di ristrutturazione – ho finalmente trovato fan accaniti che indossavano il loro maglione Storm. Cappellini, magliette, calzini, mascherine, fasce antisudore. Alcuni tifosi hanno indossato scarpe verde e oro con autografi dei giocatori. Alcuni indossavano le divise di Bird, Loyd e Stewart della squadra olimpica.

Davanti ai 6.000 spettatori invece dei 2.000 tipici della casa temporanea dello Storm, le squadre hanno messo su una vetrina di basket fluido e veloce. Nonostante sia senza Stewart, che sta curando un infortunio al piede, Seattle è uscita sparando. Loyd ha colpito una raffica di tiri in sospensione dalla media distanza e da 3 punti profondi. Sulla strada per un career-high di 37 punti, ha segnato 22 nel primo quarto.

The Storm ha vinto, 94-85, deliziando una folla chiassosa e amante del divertimento. È stato facile sentire l’intensità della squadra e vedere come la sua solida base di fan fedeli e diversificati alimentasse la WNBA

Ma al di fuori di tali tifosi, lontano dalle sue arene, la lega rispecchia la società e le sue iniquità. Tutto quello che devi fare è camminare per le strade di Seattle e acquistare un cappellino Storm per vederlo.

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