Seimone Augustus ha trovato la sua voce molto prima del coaching


La prima volta che Seimone Augustus si è resa conto di cosa era capace non è stato quando, a 14 anni, è atterrata sulla copertina di Sports Illustrated for Women accanto alla domanda “È Lei il prossimo Michael Jordan?”

Quando Augustus, una leggenda della WNBA che si è ritirata quest’anno dopo 15 stagioni, riflette sui momenti che le hanno fatto capire il suo potenziale, pensa agli spalti della Capitol High School di Baton Rouge, Los Angeles. titoli statali, segnando 3.600 punti e perdendo solo sette partite in quattro anni.

La scuola è al centro del quartiere prevalentemente nero in cui è cresciuta, un quartiere che ha descritto come affiatato e pieno di “un gruppo di persone che non sapresti mai che hanno contribuito a rendere il mio gioco così com’è”. Con ogni vittoria, però, la folla che si radunava per vedere Augustus suonare nella palestra del Campidoglio iniziava a sembrare diversa.

“Gli stessi bianchi che, se li avessimo visti guidare per strada un anno fa, avrebbero colpito le serrature con i gomiti e avrebbero sfrecciato attraverso, si sono improvvisamente abbracciati mentre venivano in palestra, volendo provare qualunque cosa abbiano provato mentre guardavano io gioco”, ha detto Augustus.

Solo allora Augustus ha iniziato a rendersi conto del tipo di cambiamento che le sue abilità soprannaturali in campo le avrebbero permesso di spingersi oltre. “Penso che mi abbia colpito allora”, ha detto. “Era solo un crogiolo di persone, lo scenario più bello che abbia mai visto in vita mia.”

L’eredità di Augustus come giocatrice: una pioniera del basket femminile, a tre volte Medaglia d’oro olimpica e pietra angolare del quattro volte campione Minnesota Lynx, una delle grandi dinastie del basket, non è in discussione. Ma è anche una delle attiviste sportive più lungimiranti e sottovalutate. Ora, come assistente allenatore per i Los Angeles Sparks, Augustus sta lavorando per aiutare i suoi giocatori a trovare lo stesso conforto e libertà che ha trovato in campo e trovare modi per usare la loro influenza per difendere se stessi e le loro comunità al di fuori del basket.

“Come posso rendere questo uno spazio sicuro per farti sentire libero ed esprimere te stesso attraverso il basket?” le chiede.

Il basket è stato a lungo quel tipo di rifugio per Augustus.

“Essere me stessa è stato difficile, ad essere onesti”, ha detto, spiegando che è stata vittima di bullismo al liceo. “Ogni giorno camminando lungo il corridoio era come: ‘Lei è gay. È gay.’”

I genitori e la famiglia di Augustus la sostenevano, ma altri erano ostili. “Avevi dei genitori che si avvicinavano ai miei e dicevano: ‘Perché tua figlia è gay, fa sentire mia figlia come se fosse gay'”, ha detto Augustus. “Le persone che non ho mai incontrato in vita mia mi stanno incolpando per qualcosa che il loro bambino sta scegliendo di esprimere”.

Allo stesso tempo, Augustus stava raccogliendo quasi tutti i riconoscimenti che un giocatore di basket del liceo potesse sperare – e cercando di considerare come l’eredità razzista della comunità del profondo sud in cui è cresciuta avrebbe plasmato il luogo in cui ha scelto di giocare al college. La Louisiana State University, la scuola della sua città natale, non impiegava a Professore nero, Julian T. White, fino al 1971. “L’intero processo di reclutamento, ho avuto così tante persone che dicevano, ‘Non andare lì'”, ha detto.

Alla fine, ha deciso di frequentare comunque la LSU: voleva avere la possibilità sia di stare vicino a casa che di costruire un programma vincente invece di unirsi a una potenza consolidata come il Tennessee o il Connecticut. “Ho avuto un sacco di anziani neri che hanno detto: ‘Il solo fatto di entrare in questo campus è stato molto per me, e l’ho fatto per te'”, ha detto Augustus. “Penso che abbia aiutato a liberarli. Cioè, almeno siamo abbastanza sereni da poterci godere questo momento”.

Quelle esperienze hanno gettato le basi per la transizione di Augustus all’attivismo rivolto al pubblico, che richiedeva sicurezza di sé e sensibilità. La sua prima incursione nella difesa è stata opportunamente personale: è uscita pubblicamente sulla rivista LGBTQ L’avvocato nel maggio 2012, descrivendo in dettaglio la sua relazione e i piani di sposarsi con LaTaya Varner, che ora è sua moglie.

Il profilo di Augustus non era mai stato così alto, dato che aveva appena portato i Lynx al loro primo titolo, nel 2011, ed era stata nominata la giocatrice più preziosa delle finali di quell’anno. Ma la decisione era ancora rischiosa. Sarebbero passati anni prima che la WNBA avviasse un programma di orgoglio LGBTQ a livello di campionato, nel 2014, e il tempismo era cruciale dal momento che i Minnesotans avrebbero votato su un emendamento costituzionale statale che vietava il matrimonio tra persone dello stesso sesso a novembre.

“È stata come la prima volta che sono uscito e ho usato la mia voce”, ha detto Augustus. “Mi sentivo come se fossi in un punto della mia vita in cui ero pronto ad essere aperto con le persone. Non credo sia stata una grande sorpresa, ma per le persone che ne avevano bisogno, li ha davvero aiutati. Ho avuto così tante persone che sono venute, tipo, ‘Sono stato in grado di dirlo a mia madre dopo 40 anni.’”

Ha continuato a parlare con i media della questione, raccontando la sua storia come un rimprovero alla proposta di emendamento del Minnesota. Fu sconfitto e il matrimonio tra persone dello stesso sesso divenne legale in tutti i 50 stati subito dopo il matrimonio di Augusto e Varner nel 2015.

“Quando è uscita nel 2012 e poi ha iniziato a fare così tanto lavoro intenzionale in Minnesota sull’uguaglianza del matrimonio, abbiamo visto Seimone e poi altri giocatori all’interno della WNBA dare il via a conversazioni che ricordavano davvero l’attivismo sportivo degli anni ’60”, ha detto Anne Lieberman, direttore della politica e dei programmi di Athlete Ally.

Quelle conversazioni non sono mai state così influenti come nel 2016, quando le stelle della Lynx, incluso Augustus, hanno iniziato a sostenere pubblicamente il movimento Black Lives Matter. Hanno parlato contro la brutalità della polizia e hanno indossato magliette durante il riscaldamento con lo slogan del movimento sulla scia degli omicidi della polizia di Philando Castile e Alton Sterling prima che Colin Kaepernick, per la stessa causa, facesse scalpore prendendosi in ginocchio durante l’inno nazionale alle partite della NFL.

Per Augustus, entrambi gli omicidi risuonarono profondamente. Lei aveva parlato di profilazione razziale dalla polizia nella periferia di Minneapolis nel 2012, dove Castiglia è stata uccisa quattro anni dopo; il negozio all’angolo in cui Sterling è stato ucciso era lo stesso dove comprava snack quando era piccola a Baton Rouge.

“Ovviamente, siamo stati tutti fermati dalla polizia prima”, ha detto Augustus. “Mio padre è stato in città a Minneapolis ed è stato fermato dalla polizia. Poteva benissimo essere mio padre o mio cugino o zio o chiunque altro».

La WNBA ha multato i giocatori per aver indossato le magliette, prima di revocare le multe dopo il giocatore e la protesta pubblica. Quattro guardie di sicurezza Lynx, tutti agenti di polizia fuori servizio, è uscito durante una partita in risposta alle azioni dei giocatori.

“​Avevamo i poliziotti che ci abbandonavano e lasciavano il Target Center spalancato perché le persone potessero entrare e farci qualcosa, non avevamo nessuno lì a proteggerci”, ha detto Augustus. “Perché indossavamo magliette. Perché le persone non vogliono essere ritenute responsabili delle loro azioni”.

Sulla scia dell’omicidio di George Floyd lo scorso anno, la WNBA ha incoraggiato in modo più proattivo l’attivismo dei giocatori come parte della sua identità, quattro anni dopo che la Lynx ha preso posizione per la prima volta. “Ora è come, ‘Ti stiamo celebrando!’ E siamo tipo, ‘Uh huh, stai festeggiando ora, ma negli anni precedenti, è stato un po’ difficile convincerti ad abbracciarlo’”, ha detto Augustus.

Ricorda ancora gli incontri in cui la lega, ha detto, ha cercato di indurre i giocatori a indossare più trucco e divise più striminzite, e come nei suoi primi anni di gioco erano i giocatori con mariti e figli che sembravano ottenere tutta la pubblicità. “Direbbero: ‘Non abbiamo un fattore interessante’ e io sono tipo, ‘Noi bello, di cosa stai parlando?’” disse Augustus. “Sono pazze le conversazioni che abbiamo dovuto avere.”

In una dichiarazione inviata via e-mail in risposta ai commenti di Augustus, il commissario Cathy Engelbert ha citato l’enfasi sui diritti LGBTQ+ da parte del Consiglio per la giustizia sociale della lega, istituito la scorsa stagione.

“La WNBA è stata a lungo una delle leghe sportive più inclusive e accoglienti in termini di impegno nei confronti dei giocatori e dei fan”, ha affermato, aggiungendo: “Oggi, quell’impegno continua a crescere con innumerevoli dimostrazioni di inclusività e con la consapevolezza che ci sarà sempre più lavoro da fare.”

Augustus ha sempre dato la priorità al gioco stesso, e non è diverso ora che è un allenatore. Ma il modo apparentemente senza sforzo in cui ha integrato la lotta per se stessa e per la sua comunità nella sua carriera cestistica sembra probabilmente contagiare i suoi protetti.

“Ha giocato con un talento e una sicurezza che ti direbbero che vuole essere la persona più rumorosa nella stanza, ma in realtà non lo fa”, ha detto l’allenatore di Sparks Derek Fisher. “Vuole solo aiutare le persone a migliorare e servire gli altri”.

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