Il Forest Hills Stadium ospita la Coppa Davis per la prima volta dal 1959


È trascorsa una settimana da quando gli United States Open hanno elettrizzato il mondo del tennis con la sua incantevole imprevedibilità e una base di fan ringiovanita. Ma all’insaputa di molti, il tennis di punta è rimasto a New York City quando la Coppa Davis ha fatto un ritorno tranquillo e insolito al West Side Tennis Club.

Meno di 200 fortunati fan – tutti membri del venerabile club – hanno punteggiato sabato il quasi centenario Forest Hills Stadium nel Queens con 14.000 posti a sedere per assistere alla prima partita di Coppa Davis nella sede dal 1959.

Ma la squadra americana non si trovava da nessuna parte.

Invece, il Sudafrica ha ospitato il Venezuela, due squadre in cerca di una casa. Lo trovarono, nascosto nel verdeggiante quartiere di Forest Hills, un tempo sede dei campionati statunitensi (in seguito US Open), fino a quando l’evento si spostò di tre miglia lungo la Grand Central Parkway a Flushing nel 1978.

Dieci giorni prima, Lloyd Harris era lì, a giocare davanti a 20.000 fan agli US Open. Sabato è stato completamente diverso. Sì, ha avuto un po’ dello sfarzo e delle circostanze della Coppa Davis: c’è stata una cerimonia di apertura con le presentazioni dei giocatori, le bandiere e gli inni nazionali di entrambi i paesi e le divise delle squadre.

Ma l’atmosfera rauca e turbolenta a volte associata a molte sfide di Coppa Davis, soprattutto in Sud America, era decisamente assente, almeno nella partita inaugurale.

“È una situazione davvero unica, giocare un pareggio tra Sudafrica e Venezuela a New York”, ha detto Harris. “Ma è piuttosto bello. Ha funzionato bene per me dato che sono stato qui tutto il tempo. Non è stato troppo difficile percorrere quattro isolati».

Se l’idea di due nazioni di continenti diversi che giocavano una partita di Coppa Davis nella patria ancestrale del tennis americano sembrava una mancata corrispondenza, lo era anche il primo incontro in campo di Harris. Non ha avuto problemi a eliminare Brandon Perez, numero 2 del Venezuela, 6-0, 6-0, nella prima partita dei due giorni (il gioco riprende domenica).

Perez è classificato 1.596th nel mondo e gioca per l’Università del Nebraska. Sapeva settimane fa che avrebbe affrontato Harris in Coppa Davis. Come molti fan del tennis, ha visto Harris sfoltire durante la stagione estiva, ottenendo enormi vittorie in una corsa che includeva la vittoria su Rafael Nadal a Washington prima di raggiungere la final otto a Flushing.

Poi, dopo che Harris ha perso contro il semifinalista Alexander Zverev, si è trasferito da un Intercontinental Hotel sul lato est di Manhattan – uno dei principali hotel dei giocatori degli US Open – a uno sul lato ovest, dove aveva sede la squadra sudafricana. Ha trascorso gli ultimi 10 giorni a riprendersi, esercitarsi e visitare la città con la sua ragazza. Hanno noleggiato biciclette e sono andati sul ponte di Brooklyn e hanno pedalato per tutto il centro e fino a Central Park.

Harris, che viene da Cape Town, è a New York da un mese, abbastanza da sentirsi un locale.

“Ho imparato che devi muoverti velocemente e bere molto caffè”, ha detto, “e stai attento ai ciclisti che ti passano davanti a 200 chilometri all’ora. Sono stato quasi investito dai ciclisti già una decina di volte”.

In condizioni normali, Harris potrebbe essere tornato a casa in Sudafrica subito dopo gli US Open. Ma il Sudafrica ha un alto tasso di infezioni da coronavirus, rendendo le restrizioni di viaggio difficili per i visitatori e i residenti che viaggiano avanti e indietro. (Un altro pareggio si è tenuto anche sul suolo neutrale degli Stati Uniti venerdì e sabato mentre la Nuova Zelanda ha giocato contro la Corea del Sud al Tennis Hall of Fame a Newport, RI).

Il Venezuela, nel frattempo, non può ospitare partite di Coppa Davis dal 2016, quando la Federazione Internazionale di Tennis lo ha dichiarato pericoloso per i viaggi a causa della situazione politica ed economica.

“Sto ancora aspettando l’opportunità di giocare in casa davanti a tutti i miei amici e la mia famiglia”, ha detto Perez. “Fino ad allora, ho qui i miei genitori e la mia ragazza”.

Nella seconda partita di sabato, Philip Henning del Sudafrica ha battuto il venezuelano Ricardo Rodriguez, 6-4, 6-4, mentre il piccolo pubblico prendeva vita in una giornata soleggiata e ventilata che faceva sentire bene almeno un tifoso sudafricano a casa.

“Hai servito una perfetta giornata sudafricana”, ha detto Gavin Crookes, il presidente di Tennis South Africa.

Il Venezuela doveva essere l’ospite nominale, ma ha permesso al Sudafrica di assumere il ruolo e di mettere in gioco il West Side Tennis Club. Jason Weir-Smith, ex giocatore universitario e professionista di Johannesburg, è il direttore del tennis del club. Tennis South Africa lo ha contattato e il club non vedeva l’ora di ospitarlo.

“Sono passati 60 anni dall’ultima volta che il club ha organizzato un evento di Coppa Davis”, ha detto Weir-Smith. “Era importante per noi tornare sulla mappa”.

È stata anche la prima partita di Coppa Davis a New York dal 1981, quando gli Stati Uniti, con John McEnroe e Jimmy Connors, affrontarono Ivan Lendl e la Cecoslovacchia a Flushing.

I biglietti per questo evento non erano disponibili al pubblico perché, secondo Weir-Smith, il costo per permessi, assicurazione e personale era proibitivo per Tennis South Africa, che sarebbe stato responsabile dei costi come nazione ospitante. Invece, solo 200 membri del club sono stati ammessi nella sede, che è più di quanto a volte sia disponibile per gli eventi sfidanti e le partite del college.

La sfida si svolge su un campo in cemento blu che è stato ristrutturato a luglio appositamente per la partita della Coppa Davis.

Monika Jain, presidente del club del West Side, era uno degli spettatori presenti sabato. Guardava dalle panchine di metallo dopo aver giocato una partita a tennis su uno dei tanti campi in erba, terra battuta e cemento del club.

“È molto eccitante per noi essere in grado di avere questo evento qui”, ha detto Jain. “Con la nostra vicinanza agli US Open, pensiamo di poter fare di più in futuro”.

Il West Side Tennis Club, con la sua iconica club house Tudor, ha ospitato i campionati statunitensi dal 1915 al 1977 e ha visto alcuni dei più grandi giocatori di questo sport, tra cui Bill Tilden, Arthur Ashe, Jimmy Connors, Althea Gibson, Billie Jean King e Chris Evert vincere titoli.

Rappresenta un’epoca diversa nel tennis professionistico, quando il gioco era dominato dalle élite internazionali. Questo fine settimana, però, è servito come punto di atterraggio temporaneo per alcuni senzatetto temporanei del tennis.

“Ci piacerebbe giocare di fronte alla nostra gente, ma sfortunatamente non abbiamo avuto questa possibilità negli ultimi anni”, ha detto Rodriguez. “D’altra parte, suonare in un luogo così storico è molto speciale per me. Senti la storia e i grandi momenti che sono accaduti qui. Essere una piccola parte della nuova storia mi rende orgoglioso”.

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