In un’era di lanciatori, Adam Wainwright è un lanciatore


Adam Wainwright si sta divertendo, come ci si aspetta da un lanciatore di 40 anni in una stagione rinascimentale. Più chiaramente, però, ha preso la decisione di divertirsi sei mesi fa, durante l’allenamento primaverile, quando il suo programma avrebbe potuto infastidirlo.

Per tre partenze consecutive, Wainwright, il fedele destro dei St. Louis Cardinals, si è ritrovato contro lo stesso avversario, gli Houston Astros. Non è un grosso problema, in realtà, ma è comunque scomodo: affrontare ripetutamente gli stessi battitori, ha detto, potrebbe averlo derubato del mistero e portato a consentire molti colpi.

Poi Wainwright considerò le meravigliose possibilità del suo lavoro. Lancia quattro lanci – una palla veloce affondante, un cutter, un cambio e una palla curva a eliminazione diretta – e, naturalmente, può variare le loro posizioni. Con così tanti sguardi agli stessi battitori, avrebbe sovraccaricato i loro dischi rigidi interni e rimescolato i loro rapporti di scouting su di lui. Avrebbe giocato con loro.

Ora Wainwright è 16-7 con una media di 2,88 punti guadagnati su 190⅓ inning. Potrebbe giocare ai playoff per la nona volta in 16 stagioni, se i Cardinals (76-69) si aggiudicassero uno dei posti da wild card della National League, e si sta distinguendo come un ritorno al passato, il tipo di lanciatore che crede di avere il vantaggio quando si affronta una squadra per la terza o quarta volta attraverso l’ordine. Molte squadre a quel punto si rivolgono al bullpen, un riflesso che infastidisce un artigiano.

“Quando arrivi alla terza o quarta volta, se sei un brocca, non dovrebbe essere un grosso problema, onestamente, perché hai molti modi diversi per far uscire le persone”, ha detto Wainwright, nella panchina del Citi Field martedì.

“Ora, non fraintendetemi, se potessi tornare indietro e lanciarlo a 100, mi piacerebbe provarlo. Ma c’è ancora lancio dietro di esso. Che bello guardare Brandon Woodruff dal campo dei Brewers: sta tirando 98, ma lo affonda e lo taglia e lo scivola e lo cambia. Amico, è così divertente da guardare.”

In questa stagione, i battitori hanno battuto .227 su Wainwright nelle prime due volte nell’ordine, ma solo .188 nella terza e quarta. Ha tre partite complete ed è il leader attivo delle major con 27 – non molte, storicamente, ma impressionanti in un’epoca in cui le squadre chiedono così poco ai loro titolari. Molti lanciatori potrebbero sfidare la tendenza, crede Wainwright, se solo sapessero come.

“Se riesci a lanciare così forte, hai già così tante abilità”, ha detto Wainwright, la cui palla veloce media è di 89,1 miglia all’ora, ben al di sotto della media della lega di 93,5, secondo FanGraphs. “C’è la possibilità di essere un blocco, il numero 1 antipasto per un tempo molto, molto, molto lungo, se puoi imparare a lanciare con quella roba incredibile. Devo lanciare, perché se vado là fuori e provo a tirare la palla, finirà presto”.

Per la maggior parte nel suo ruolo, lo è. I major leaguer hanno una media di soli 5,1 inning e 80 lanci per inizio nel 2021, i punteggi più bassi di tutta la stagione nella storia registrata. Nella stagione 2005, quando Wainwright fece il suo debutto in major league, 50 lanciatori lanciarono almeno 200 inning. Nel 2019, quel numero era sceso a 15.

Anche con le squadre che mostrano più cautela in questa stagione dopo un programma 2020 ridotto dalla pandemia, è sorprendente vedere solo tre lanciatori oltre a Wainwright – Zack Wheeler dei Philadelphia Phillies, Walker Buehler dei Los Angeles Dodgers e Sandy Alcantara dei Miami Marlins – che hanno superato i 180 inning quest’anno.

L’enfasi moderna sugli strikeout e sul conteggio del campo non si presta alla durabilità. Nel 2000, quando Wainwright fu scelto al primo turno da Atlanta, ci furono 466 partite in cui un lanciatore lanciò almeno 120 lanci. In questa stagione ce ne sono stati cinque. I tassi di strikeout sono aumentati da 6,45 per squadra a partita nel 2000 a 8,71 ora.

“Quando colpisci molti ragazzi, stai lanciando molti lanci”, ha detto Dave Duncan, 75 anni, ora in pensione dopo più di 30 anni come pitching coach, di cui 16 con St. Louis. “Per la maggior parte della mia carriera di allenatore, hai iniziato a preoccuparti di 110, 115 lanci, ma pensavi che tutti avrebbero dovuto essere in grado di arrivare a 125 senza problemi. Bene, ora sei passato da 125 a 110 a 100, e stai aumentando il tuo bullpen quando un ragazzo arriva negli anni ’80. “

Wainwright era un lanciatore di potenza al limite nella sua perfezione, ha detto Duncan, e ha fatto una media di più di uno strikeout per inning (postseason inclusa) come soccorritore da principiante nel 2006. Ma anche allora aveva un senso per le sfumature; La palla veloce di Wainwright ha avuto una media di 91,4 mph in quella stagione, sfolgorante per uno staff da campo a contatto, ma appena al di sopra della media della lega.

Lo staff di quest’anno è un mix strano: i lanciatori dei Cardinals guidano le major nelle passeggiate mentre registrano il minor numero di strikeout. La squadra gioca una difesa eccezionale ma ha poche armi affidabili oltre a Wainwright; solo un altro lanciatore, il mancino Kwang Hyun Kim, ha lavorato 100 inning con l’uniforme di St. Louis.

Eppure, nonostante una raffica di infortuni, i Cardinals hanno resistito all’uso di giorni prestabiliti, in cui diversi mitigatori mettono insieme una partita. Alcune delle migliori squadre delle major, come i Tampa Bay Rays, i San Francisco Giants ei Dodgers, spesso progettano i giochi in questo modo. Ma mentre la strategia potrebbe funzionare, come un modo per vincere le partite e risparmiare sugli stipendi dei titolari, sminuisce un ruolo vitale.

“Sono state lanciate molte idee su come far sì che il lanciatore iniziale sia più prominente e duri più a lungo, perché questo è un pareggio”, ha detto il veterano mitigatore dei Cardinals Andrew Miller, che fa parte del sottocomitato esecutivo del sindacato dei giocatori. .

“Se ci vendiamo come un’industria e vogliamo più fan e più persone che guardano in TV, cosa c’è di meglio: Jacob deGrom contro Adam Wainwright, o un apripista e otto ragazzi bullpen contro un ragazzo che sta per finire la stagione con 117 inning? Non c’è dubbio che sia l’asso lanciatore. E non devono essere solo assi. Il lanciatore titolare è sempre stato una posizione di marca, e probabilmente ci siamo un po’ allontanati da questo”.

Le squadre apprezzano ancora l’asso; ci sono sette lanciatori di partenza tra i 10 giocatori più pagati delle major nel 2021. Ma i principianti a rotazione media hanno perso gran parte della loro capacità di guadagno e, con così tanti lanciatori duri ora, c’è un maggiore inventario di intercambiabili (e poco pagati) lanciatori che possono tirare avanti per un inning o due.

Lanciare forte spesso, per dozzine di inning al mese, richiede un tributo fisico; deGrom dei Mets, il titolare più forte dei major, ha abbagliato per 92 inning in questa stagione ma non ha lanciato dal 7 luglio a causa di un problema al gomito. Una potenziale soluzione alternativa – trattenere le cose dominanti solo per i momenti giusti, per risparmiare usura – è più facile a dirsi che a farsi.

“Si sente parlare di quella roba, ma non molti ragazzi possono farlo”, ha detto Jon Lester dei Cardinals, che ha otto stagioni da 200 inning. “Non voglio dire che tutti i ragazzi facciano il massimo sforzo, non penso che sia vero, ma forse lo paragonerei al sentire i ragazzi della PGA parlare del loro swing: stanno cercando di essere al 90 percento, quasi come controllati caos. Quindi è un po’ quello che vuoi provare ad essere. Ci sono momenti in cui cerchi di tornare indietro per ottenere di più quando ce l’hai, ma in realtà non puoi tornare indietro per nient’altro ora.

Quando Lester, 37 anni, era con Boston nel 2013, ha battuto Wainwright due volte nelle World Series, incluso un duello di gara 5 che è stato 1-1 nel settimo inning, con entrambi i titolari ancora in gioco. Allora, ha detto Lester, ha lanciato abbastanza forte da seppellire i cutter all’interno e se ne è andato via come una sorpresa. Ora, mentre si avvicina alla sua 200esima vittoria in carriera, ha sostanzialmente invertito il suo piano di gioco.

Ma mentre anche Wainwright si è adattato – di concerto con il suo compagno di batteria senza tempo, il ricevitore Yadier Molina – è schivo con i dettagli.

La segretezza è importante, ha spiegato Wainwright, citando una partita di playoff di qualche anno fa. Wainwright ha detto di aver letto un articolo in cui un avversario ha divulgato un piano per prendere la palla curva di Wainwright e lasciarla uscire dalla zona dello strike. Wainwright ha diligentemente capovolto curva dopo curva nella zona per vincere la partita.

I dilettanti spesso danno la priorità alla velocità e alla velocità di rotazione per impressionare gli scout e i reclutatori del college, ma per prosperare a lungo termine, ha detto Wainwright, dovrebbero padroneggiare le basi.

“Te lo dico io da dove inizia: inizia con un gioco di cattura”, ha detto. “Vedo così tanti lanciatori ora – lanciatori ora – giocando a prendere invece di prendere. Un buon gioco di cattura è il punto in cui inizia davvero a imparare a lanciare”.

E come definisce Wainwright un buon gioco di cattura?

“Dovresti essere in grado di lanciare la palla e colpirmi al petto, o molto vicino”, ha detto. “Diciamo che ho un bersaglio a forma di hula hoop. Dovresti essere in grado di lanciare l’hula hoop a una distanza davvero buona, e dovresti imparare come farlo. Questa è un’abilità, e ci vuole pratica e ci vuole un piano. Ci vuole intenzione. Non si tratta solo di lanciare per lanciare”.

Wainwright è cresciuto in Georgia idolatrando Greg Maddux, lo starter della Hall of Fame dei Braves, e interiorizzando il suo esempio. Maddux era un mago del movimento di lancio che cesellava i bordi della zona di strike, un modello di efficienza per più di 5.000 inning, principalmente per i Cubs e Atlanta.

“Lo stava scolpendo lì dentro, perché è quello che è – siamo artisti”, ha detto Wainwright. “I veri lanciatori sono artisti là fuori e dipingono la loro immagine mentre il gioco va avanti. Ci sono molti modi diversi per arrivare al risultato finale. A volte un battitore ti fa fare cose diverse, e questo è il significato del lancio: cambiare velocità, cambiare angolazione, cambiare su e giù, dentro e fuori, su e dentro, giù e lontano.

“Ci sono così tante cose divertenti che le persone mancano semplicemente tornando indietro e lanciando la palla più forte che possono.”

Wainwright aveva fatto a pezzi i Mets la sera prima. È durato solo sei inning, la sua partenza più corta in un mese, ma è stato abbastanza buono da vincere per la quinta partenza consecutiva. Più tardi Wainwright ha trollato i fan, dicendo ai giornalisti con un sorriso che ha usato un cambio e due curve per tifare Jeff McNeil con le basi caricate – un furbo riferimento al suo famoso strikeout di Carlos Beltran che ha conquistato la serie del campionato NL 2006 allo Shea Stadium.

“Mi piace la nostalgia”, ha detto Wainwright. “Ho dato alle persone quello che volevano”.

La cosa divertente? Nessuno ha nemmeno fatto riferimento a Beltran in una domanda. Questo era tutto Wainwright, che ama ancora il suo lavoro all’età di 40 anni, perché sa come farlo nel modo più gratificante.

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