Craig Counsell è il miglior manager del baseball?


MILWAUKEE — L’ultima volta che i Milwaukee Brewers hanno raggiunto una World Series, Craig Counsell aveva 12 anni. Suo padre lavorava per la squadra, quindi Counsell si sarebbe spesso unito, anche durante quella corsa ai playoff del 1982.

Di solito, Counsell sedeva sugli spalti del County Stadium, l’ex casa dei Brewers, per guardare la sua squadra e il suo giocatore preferiti, l’Hall of Famer Robin Yount. Ma quando la tensione cresceva durante una partita, Counsell si dirigeva verso un posto speciale che aveva avuto successo nella sua mente: il punto in cui guardava Cecil Cooper guidare nelle corse del via libera per vincere il pennant dell’American League per Milwaukee.

“Il mio posto fortunato era alla fine dello stadio”, ha detto Counsell di recente, indicando dove sarebbe stato all’American Family Field, la casa della squadra dal 2001. “Avevano una rampa che si trovava sulla linea di campo giusta. Era una passerella per raggiungere il ponte superiore e guardavo la partita dal mio posto. Devi trovare un posto fortunato.”

Il suo punto di osservazione è molto diverso in questi giorni. Dopo aver giocato 16 stagioni nelle major, Counsell – un Milwaukee in tutto e per tutto – ha guardato la sua squadra preferita dalla panchina dal 2015. Per tutto il tempo, si è affermato come uno dei migliori manager del baseball. In questa stagione, ha guidato i Brewers verso diversi traguardi che la squadra non raggiungeva dal 1982, quando Counsell era lì per vederli cadere contro i St. Louis Cardinals in gara 7 delle World Series.

Fino a martedì, i Brewers, che giocano nel mercato più piccolo della Major League Baseball, erano in grado di vincere un record di franchigia di 99 partite. Si sono seduti 13 partite e mezzo davanti ai St. Louis Cardinals per il primo posto nella National League Central, detenendo il più grande vantaggio della divisione in MLB Con un record di 89-56, i Brewers erano 33 giochi su .500 – in cima alla franchigia high water mark dal 1982. E se i Brewers dovessero raggiungere i playoff come previsto, lo faranno in quattro stagioni consecutive, estendendo il record di franchigia per un club che ha giocato la sua prima stagione nel 1969.

Un filo conduttore in una squadra che ha visto cambiamenti nel front office e nel roster: Counsell.

“I giocatori devono giocare la partita, ma parte dall’alto verso il basso e i giocatori si nutrono dell’allenatore”, ha detto l’esterno dei Brewers Christian Yelich, che ha vinto il premio Most Valuable Player della National League nel 2018.

“Non credo che ottenga abbastanza credito”, ha continuato Yelich in seguito. “Davvero no. È quasi un crimine che non abbia vinto il premio Manager of the Year negli ultimi anni. Se lo è sicuramente meritato ed è una grande ragione per tutto il nostro successo qui”.

Counsell, 51 anni, ha rilevato i Brewers dopo che Milwaukee è partito 7-18 con Ron Roenicke nel 2015. Prima di allora, il suo allenatore era limitato ai campionati giovanili con i suoi figli. Ma le sue esperienze da giocatore lo hanno preparato a guidare una squadra, a relazionarsi con i suoi giocatori e a guadagnarsi il loro rispetto.

È passato da una comparsa a Notre Dame a diventare il capitano della squadra. Una scelta all’11° round del draft, era un interno snello noto più per il suo guanto (e l’eccentrica posizione di battuta) che per la sua mazza. Nel 1997, quando aveva 26 anni, ha superato una storia di infortuni nelle minors per guadagnare un posto regolare nelle major. È stato designato per l’assegnazione, rilasciato e scambiato durante la sua carriera. Ha vinto gli anelli delle World Series con i Florida Marlins nel 1997 (segnando la serie vincente in gara 7 contro Cleveland) e gli Arizona Diamondbacks nel 2001 (quando era l’MVP della serie di campionati della lega e parte del rally vincente della squadra in gara 7 di le World Series contro gli Yankees).

“Ha una sensazione davvero buona per il club di palla”, ha detto Brent Suter, un mitigatore mancino di Brewers. “Quando torniamo a casa dai viaggi su strada, riduce il lavoro. Oppure aggiunge lavoro quando è necessario. Ha un ottimo battito energetico, come quando ha bisogno di parlare – discorsi alla squadra – o quando ha bisogno di lasciare stare il club. È un po’ istintivo, ma viene anche dal fatto di aver giocato per 15 anni qualsiasi nei grandi campionati”.

Sebbene Counsell abbia detto che non ci pensava molto mentre giocava, l’ex direttore generale dei Brewers Doug Melvin ha detto che altri spesso consideravano Counsell come un potenziale manager a causa della sua esperienza, personalità e intelligenza.

“Puoi mettere tutto questo in una lista, ma l’unica cosa che spicca è il rispetto che aveva di tutti i suoi compagni di squadra”, ha detto Melvin. “Ogni volta che parlavo con le persone nel gioco, era sempre uno dei compagni di squadra più rispettati che non accettavano niente di meno che provare a vincere ogni giorno”.

Il pensiero di allenarsi ha attraversato di più la mente di Counsell nel 2011, la sua ultima stagione in campo, quando aveva 41 anni, colpendo .178 per i Brewers e, secondo lui, era “un giocatore davvero pessimo”. Rimase nel roster di Milwaukee in parte perché Melvin apprezzava l’impatto di Counsell nella clubhouse.

Il consigliere non sapeva quanto tempo ci sarebbe voluto per diventare un manager o se sarebbe successo. Il suo obiettivo era quello di servire in una posizione di leadership per un’organizzazione, ma la sua lealtà era con la squadra della sua città natale.

“Ho sentito che sarebbe stata la mia parte aiutare il baseball a Milwaukee ad andare avanti dopo aver finito di giocare”, ha detto. “Non sapevo che sarebbe stato necessariamente così. Mi sento davvero fortunato che lo sia. Ho sempre sentito una responsabilità per questo e mi piace questa responsabilità”.

Counsell è cresciuto a Whitefish Bay, una comunità a 15 minuti a nord dello stadio dei Brewers, e vive ancora lì. È un orgoglioso diplomato della Whitefish Bay High, dove ha incontrato la sua futura moglie e tutti e quattro i loro figli finiranno per frequentare. Il campo del suo liceo e il parco della Little League dove un tempo giocava, portano entrambi il suo nome. Il suo numero di maglia n. 19 è stato ritirato.

Ha giocato per i Brewers per sei stagioni. Dopo il ritiro, è tornato nel 2012 come assistente speciale di Melvin nel front office. Tre anni dopo, Melvin assunse Counsell come manager.

“Sa quanto siano importanti i Brewers per Milwaukee”, ha detto Jeff Margolis, che è cresciuto con Counsell ed è stato l’uomo migliore al suo matrimonio. Ha aggiunto in seguito: “Per quanto significherebbe per chiunque essere il manager dei Brewers, significa di più per Craig”.

Chiamando Counsell “un ragazzo del Midwest”, Margolis ha detto che Counsell taglia ancora il suo prato con un tosaerba regalatogli dalla Hall of Fame più vicino Trevor Hoffman, un ex compagno di squadra. Alcuni anni fa, Counsell si è fermato alla sua trentesima riunione di scuola superiore dopo una giornata di gioco a Milwaukee.

Sul campo, Counsell ha guadagnato elogi sia per le sue capacità tattiche che per le sue capacità interpersonali, quest’ultima delle quali è più importante al giorno d’oggi poiché i front office hanno un ruolo sempre più importante nel modo in cui si giocano le partite. Sottolineando il turnover della posizione impegnativa, Counsell è il manager più longevo della NL

Josh Hader, uno dei migliori alleviatori dei Brewers, ha affermato che Counsell “non cerca di gestire eccessivamente”. Corbin Burnes, uno dei migliori titolari dei Brewers e uno dei principali candidati per il premio NL Cy Young Award, ha affermato di apprezzare il modo diretto e aperto di comunicazione di Counsell. Suter ha affermato che Counsell ha una grande consapevolezza della situazione e lungimiranza su come distribuire mitigatori e pinch-hitter durante una partita.

“Ho allenato per 40 anni in tutti i diversi contesti e, sulla carta, sembra che abbia avuto molto successo”, ha detto Pat Murphy, ex allenatore di Counsell a Notre Dame e suo allenatore in panchina con i Brewers dal 2016. “Ma questo ragazzo mi ha insegnato così tanto sul gioco della Major League e molte cose. Dovrebbe essere il contrario, giusto?”

Senza il suo tempo a lavorare nel front office, in cui ha detto che Melvin lo ha esposto a ogni aspetto, Counsell ha detto che non avrebbe capito le prospettive di David Stearns, l’attuale presidente delle operazioni di baseball della squadra, o Matt Arnold, il direttore generale della squadra .

“Uno dei motivi per cui mi è piaciuto così tanto lavorare con Craig è che ha la capacità di mettere in discussione tutto ciò che fa e che facciamo come organizzazione”, ha detto Stearns. “E attraverso domande e discussioni attive, è naturalmente cresciuto e alterato le sue opinioni su alcuni aspetti di come si comporta. Ma i principi generali di ciò che crede e si sforza di fare è mettere i giocatori nella posizione migliore per avere successo. Questo è stato costante sin dal primo giorno”.

Caso in questione: i Brewers del 2021 sono dominati da una rotazione iniziale abbastanza tradizionale, in netto contrasto con il 2018 quando la squadra, guidata da un bullpen dominante e da Yelich, ha perso una vittoria prima di raggiungere le World Series.

“Nel 2018 avevamo una squadra e in particolare uno staff di lancio che richiedeva una gestione molto attiva fin dal primo lancio, e Craig lo ha capito e ha adattato il suo stile a quello”, ha detto Stearns. “La squadra che abbiamo in questo momento è costruita più attorno a lanciatori iniziali d’élite, e Craig è stato in grado di adattare il suo stile di gestione a quello e continuare a mettere i pezzi nel nostro elenco nei punti giusti”.

Counsell, che è stato due volte il secondo classificato per il NL Manager of the Year Award e quest’anno deve affrontare la dura concorrenza di Gabe Kapler dei San Francisco Giants, ha detto che amava gestire perché gli dava una prospettiva unica nel guardare giocatori come Freddy Peralta, Brandon Woodruff, Burnes e Hader raggiungono le major league e diventano delle star.

Woodruff, Burnes e Hader erano figure chiave della squadra del 2018 che era così vicina a un pennant. Counsell ha detto che la squadra è ricordata con affetto a Milwaukee per il viaggio che ha fatto i fan, qualcosa in cui ha detto che il baseball eccelle a ottobre. Quella squadra ha anche fornito nuovi ricordi a una base di fan che, dal 1983 fino a quando Stearns ha assunto nel 2015, aveva visto la loro squadra del cuore raggiungere i playoff solo due volte, nel 2008 e nel 2011.

Counsell si è lamentato del fatto che i Brewers, una delle sei franchigie che non hanno mai vinto un campionato, non siano tornati alle World Series dal 1982. Anche lui pensa ancora a quella squadra. Ma un giorno, spera di dare ai fan dei Brewers nuovi ricordi da conservare per tutta la vita.

“Il fatto che tu abbia visto quei momenti e ne sia stata una piccola parte come fan”, ha detto, “francamente ti fa venire voglia di fornire quei momenti per altri fan perché non se ne vanno”.

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