Uno studio sull’ictus rivela il futuro dell’aumento umano

È iniziato in all’inizio di ottobre 2017, quando 108 pazienti con ictus con disabilità significative al braccio e alla mano si sono presentati per uno studio clinico particolare. I ricercatori avrebbero impiantato chirurgicamente un neurostimolatore nel loro… nervo vago, il nervo cranico che corre lungo il solco nella parte anteriore del collo ed è responsabile della trasmissione dei segnali dal cervello ad altre parti del corpo. Al termine del processo, gli arti un tempo limitati dei soggetti avevano cominciato a tornare in vita. In qualche modo, gli impulsi a quel nervo combinati con la terapia riabilitativa avevano dato ai pazienti un uso migliore del loro arto disabilitato, e lo avevano fatto più velocemente e in modo più efficace di qualsiasi trattamento precedente, anche su coloro che non avevano risposto a nient’altro.

Questa primavera sono stati pubblicati i risultati del processo in la lancetta. L’inversione della paralisi è, di per sé, un’impresa sorprendente. Ma nell’articolo c’era qualcosa di ancora più radicale. non era che cosa i pazienti hanno imparato, ma come l’hanno imparato: stimolando il nervo vago, hanno compresso anni di terapia fisica in mesi. Il processo era inteso come un modo per riparare i danni e ripristinare il controllo motorio. Ma cosa sarebbe successo se non ci fossero stati danni fin dall’inizio? Nelle mani di persone sane e in forma, tale tecnologia potrebbe migliorare significativamente le prestazioni fisiche: la domanda è se gli esseri umani sono pronti a combatterla.

Le potenziali applicazioni di questa tecnologia non sono difficili da immaginare. Come visto nello studio, quando il nervo vago riceve una stimolazione extra, fa sì che il cervello rilasci neuromodulatori, che regolano le risposte del corpo. Entrano in linea proprio mentre il paziente sta tentando un nuovo compito, rafforzando i circuiti motori coinvolti. “Quando pratichi il golf o altro, è lo stesso”, spiega Charles Liu, neurochirurgo capo dello studio e direttore dell’USC Neurorestoration Center. “Non c’è molta differenza nell’insegnare a una vittima di un ictus a usare una forchetta e nell’insegnare a un atleta d’élite a colpire meglio una palla da baseball”. È solo un’azione ripetuta e lo sviluppo e il rafforzamento dei circuiti cervello-motori. Se questo processo può essere accelerato, allora abbiamo appena imparato come ottimizzare il cervello e come potenziare gli esseri umani. Attualmente, gli approcci biotecnologici come le cellule staminali hanno mostrato risultati promettenti per la riparazione dei nervi danneggiati, mentre le interfacce cervello-macchina mirano a sostituire la funzione persa aggirando la lesione e collegando il cervello direttamente ai muscoli. Ma questo studio sull’ictus ha rivelato che la neuromodulazione più la pratica specifica del compito migliora apprendimento hebbiano-o plasticità sinaptica dipendente dall’attività, con tutti i muscoli che si attivano in sequenza. In genere, per acquisire un’abilità, i neuroni del cervello devono attivarsi nel modo giusto al momento giusto; la pratica è il solito corso umano, ma ora la stimolazione ci consente di farlo più velocemente e anche meglio.

È solo questione di tempo prima che la neuromodulazione diventi commerciabile. Una volta che è scalabile e conveniente, è probabile che abbia un ampio appeal per un pubblico, e in particolare per gli atleti, già interessati all’ottimizzazione del corpo umano. Ma nello sport i miglioramenti arrivano con i regolamenti, e anche a parte le solite polemiche sul doping, le competizioni professionistiche hanno già la loro giusta dose di torbidezza e dibattito in questo ambito. Ad esempio, la prima donna trans in assoluto a competere alle Olimpiadi, Laurel Hubbard, era ammissibile a competere ai Giochi di Tokyo solo se il suo livello totale di testosterone (nel siero) era inferiore a 10 nanomoli per litro e lo era da almeno 12 mesi. Ma quelle stesse regole Caster Semenya, due volte medaglia d’oro olimpica squalificata del Sud Africa perché sebbene abbia i cromosomi XY, ha anche elevati livelli di testosterone.

La neurostimolazione promette di complicare ulteriormente la situazione. A differenza degli steroidi o degli ormoni, non esiste un modo ovvio per monitorarlo. In una persona sana con l’uso completo degli arti, potrebbe essere impossibile monitorare se si è verificata o meno la stimolazione del nervo vago o quanto tempo fa. Se l’atleta avesse un neurotrasmettitore impiantato, ciò potrebbe essere suggestivo, ma non conclusivo. Dopotutto, il corpo sta rilasciando i propri neuromodulatori; nulla, a parte la stimolazione elettrica stessa, è estraneo al corpo. Anche se il comitato olimpico dovesse annunciare i requisiti normativi come ha fatto per i livelli di testosterone, la misurazione della stimolazione cerebrale richiederebbe che gli atleti oi fornitori di stimolazione documentino l’utilizzo o una qualche forma di esami interni del dispositivo di impianto. Ma richiedere la sorveglianza del cervello di un atleta sconfina in una delle ultime vestigia di spazio privato; qualsiasi forma di regolamentazione dovrebbe essere accompagnata da linee guida per la protezione contro gli abusi. Questi meccanismi di monitoraggio e applicazione devono essere affrontati e rapidamente, prima che la tecnologia superi la nostra etica.

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