Emma Raducanu sconfigge Leylah Fernandez per il titolo degli US Open


Emma Raducanu, il fenomeno britannico di 18 anni, ha completato una corsa scioccante attraverso gli US Open con una vittoria diritta su Leylah Fernandez del Canada sabato per un titolo che sicuramente passerà come uno dei grandi viaggi perdenti nel storia dello sport.

Raducanu, classificato 150esimo nel mondo e appena conosciuto due settimane fa, è diventato il primo giocatore a vincere un titolo del Grande Slam dopo essere sopravvissuto al torneo di qualificazione, uno scenario che potrebbe benissimo non ripetersi. Divenne anche la prima donna britannica a vincere un titolo del Grande Slam da quando Virginia Wade vinse Wimbledon nel 1977.

E lo ha fatto nel modo in cui aveva gestito ogni altra partita che ha giocato a New York, dove non ha perso un set in 10 partite, una notevole striscia di 20 set e un’altra impresa che difficilmente si ripeterà presto. Il risultato di sabato è stato un netto 6-4, 6-3.

Il gioco di Raducanu, un raro mix di potenza e precisione, si è rivelato troppo per Fernandez, un counterpuncher veloce e senza paura che possiede anche potere ingannevole. Sabato pomeriggio, però, di fronte all’affollato Arthur Ashe Stadium dove la folla ha ricoperto entrambi i giocatori con amore, Fernandez ha semplicemente finito i punti e i pugni, mentre i colpi laser di Raducanu nelle parti più profonde del campo continuavano ad atterrare appena oltre il portata.

Dopo un primo set serrato, durante il quale entrambi i giocatori hanno avuto la possibilità di prendere il comando iniziale, Raducanu è balzato verso il traguardo nel sesto game del secondo set, spezzando il servizio di Fernandez bloccando quello che sembrava un sicuro putaway con un dritto stridente lungo il linea.

Credito…Michelle V. Agins/The New York Times

Sempre la combattente, Fernandez ha salvato due match point mentre serviva sul 2-5 per mantenere la partita in corso. Nella partita successiva, ha mandato Raducanu a terra disteso, mentre inseguiva il tiro di Fernandez in profondità all’angolo. Ma Raducanu si è sistemato durante un timeout medico per farsi fasciare un taglio sulla gamba, e cinque punti dopo ha chiuso la partita con un ace. È crollata sul campo mentre lo stadio è esploso.

“Stavo solo pregando di non fare un doppio fallo”, direbbe Raducanu del traguardo, poco prima di diventare la più improbabile sollevatrice di un trofeo del Grande Slam che il tennis abbia mai visto.

Anche la regina Elisabetta è intervenuta, inviare una dichiarazione dal castello di Balmoral elogiando Raducanu per “un risultato straordinario in così giovane età”.

Questa è stata la più rara delle finali, una sfida tra due giocatori noti solo ai più fedeli appassionati di tennis due settimane fa.

Avevano già giocato una volta, nel torneo junior di Wimbledon nel 2018. Raducanu ha vinto anche quella partita in due set. Ma due anni fa, Raducanu era abbastanza sicura che il suo percorso avrebbe portato al college e a una carriera nella finanza. Ha sostenuto i suoi esami di ammissione all’inizio di quest’anno, nel periodo in cui stava giocando nei tornei di livello inferiore che le è valso un ingresso jolly a Wimbledon, dove ha fatto il suo debutto nel Grande Slam. Questa è stata la sua prima estate di competizione di alto livello.

Fernandez, che ha compiuto 19 anni questa settimana ed è classificato 73esimo, fino a pochi giorni fa era conosciuto come poco più di un combattente scarno e sottodimensionato. Pochi le avevano predetto la grandezza. Alcuni anni fa, un insegnante le disse di abbandonare il gioco perché non avrebbe mai portato a nulla.

Credito…Ben Solomon per il New York Times

Per il tennis, i loro fantastici viaggi verso la finale non sarebbero potuti arrivare in un momento migliore. Lo sport era atterrato in una posizione imbarazzante nelle settimane precedenti a questo US Open. Novak Djokovic è arrivato a New York cercando di realizzare la più rara delle imprese tennistiche, vincendo tutti e quattro i tornei del Grande Slam in un anno solare, ma la maggior parte delle più grandi star del gioco era caduta fuori dalla mappa. Roger Federer e Rafael Nadal hanno annunciato che avrebbero saltato il torneo a causa di infortuni, così come Serena e Venus Williams.

Poi, il primo venerdì sera del torneo, Naomi Osaka, la campionessa in carica e la più grande nuova stella del tennis, ha perso contro Fernandez in tre set e ha annunciato che aveva intenzione di lasciare lo sport a tempo indeterminato. Il gioco, disse, non le dava più gioia. Osaka ha parlato nella primavera della lotta alla depressione da quando ha vinto il suo primo titolo del Grande Slam agli US Open nel 2018.

Ancora una volta, il lato oscuro di questo sport, un crogiolo solitario e pieno di pressione spesso sopportato da giovani talenti non pronti a gestirlo, era esploso allo scoperto.

Poi sono arrivati ​​Raducanu e Fernandez, due luci brillanti i cui lignaggi abbracciano quattro continenti. Hanno deliziato le folle con vittorie entusiasmanti e stili unici. Dopo ogni vittoria, Raducanu ha detto che non poteva credere a quello che era appena successo, mentre Fernandez ha detto quanto credesse fermamente di non poter perdere, anche se non aveva il diritto di pensarla in quel modo mentre solcava un giocatore di alto livello dopo l’altro.

C’era qualcosa di troppo raro sul campo da tennis: la gioia pura degli atleti che giocano liberamente e liberamente, senza alcun bagaglio da opportunità mancate del passato, o la pressione che deriva dal successo e dal peso delle aspettative.

Credito…Ben Solomon per il New York Times

Il cliché stanco nello sport è che spesso è un peccato che un giocatore debba perdere. Dato dove si trovavano Raducanu e Fernandez solo due settimane fa, quando sono emersi per affascinare il mondo del tennis e milioni nei loro paesi e altrove che raramente prestano attenzione allo sport, era semplicemente impossibile che uno di loro – o il tennis stesso – se ne sarebbero andati da questa esperienza non avendo vinto.

C’è stato un momento in ritardo nella partita sabato quando la folla di circa 23.000 persone ha cantato simultaneamente “Let’s Go Emma!” e “Andiamo Leylah!” con alcuni fan che alternano i nomi ad ogni round. Quando succede?

Avevano preso strade così diverse per arrivare a questo stadio, con Raducanu che ha sbaragliato i suoi avversari solidi ma non proprio spettacolari, e Fernandez sopravvissuta a tutte quelle esperienze di pre-morte contro Osaka, e poi la tre volte campionessa del Grande Slam Angelique Kerber, e poi Elina Svitolina e Aryna Sabalenka, due delle prime cinque giocatrici al mondo.

Entrando in finale, Raducanu ha parlato di trattarla come un’altra partita. Fernandez non era timido nel parlare dell’opportunità che aveva davanti. Suo padre, Jorge, che è il suo allenatore, ha detto sabato che avrebbe parlato con sua figlia di come questa non fosse solo un’altra partita.

“È una finale, va bene”, ha detto Jorge Fernandez in una teleconferenza dalla Florida perché non ha accompagnato sua figlia al torneo, preferendo che sua madre, sua sorella e l’allenatore di fitness partecipassero invece. “Speriamoci. Assicuriamoci che, indipendentemente da come andrà a finire, non ci siano rimpianti perché non avremo un’altra occasione, se saremo fantastici, per un altro anno”.

Come si è scoperto, il vincitore più grande si è rivelato essere Raducanu, che ha superato i suoi primi nervosismi per ottenere il primo vantaggio sul 2-0, solo per vedere Fernandez risalire rapidamente e annodare il set a due partite ciascuno. Da lì, la partita si è stabilizzata su un ritmo teso con giochi lunghi e punti lunghi.

Credito…Ben Solomon per il New York Times

Con Fernandez che serve sul 4-5, Raducanu ha stretto la morsa con due micidiali rovesci incrociati per assicurarsi due set point. Fernandez avrebbe salvato quelli, oltre a un terzo, ma al quarto Raducanu ha sparato un dritto lungo la linea per prendere il suo 19° set consecutivo.

“Ho fatto troppi errori nei momenti cruciali”, ha detto Fernandez in seguito. “Questa perdita, la porterò avanti per molto tempo.”

Nel secondo set Fernandez era traballante nei primi punti, poi è salita in vantaggio, poi è caduta indietro, e sembrava che Raducanu stesse per passare, ma ogni volta che Fernandez ha barcollato sul bordo, ha tirato fuori un altro dritto rovente. , o allungato per un pallonetto per allungare lo scambio e convincere Raducanu a commettere un altro errore prematuro. Avrebbe fatto 25 il giorno. Succede quando hai 18 anni e giochi la finale di un Grande Slam per la prima volta, ed è solo il tuo secondo Grande Slam.

Ma Raducanu ha sfondato nella cruciale sesta partita, e l’unica domanda era se i suoi nervi adolescenziali sarebbero stati abbastanza d’acciaio da sopportare la pressione della chiusura del torneo.

All’inizio, erano assolutamente mentre gareggiava per ottenere due match point sul servizio di Fernandez, ma l’errore l’ha morsa di nuovo, e sono andati a una delle finali più strane che una finale del Grande Slam abbia mai visto, e a un punto che ha lasciato il sangue gocciolare lungo la gamba di Raducanu.

È stato un momento che avrebbe potuto spaventare il più veterano dei giocatori, o indurre uno inesperto come Raducanu a cercare di correre verso il traguardo. Due mesi fa, durante quello che sembrava a tutti un attacco di panico, si è dimessa nel bel mezzo della sua partita del quarto turno a Wimbledon, dicendo agli allenatori che aveva difficoltà a respirare.

Invece, poiché Raducanu ha affrontato il break point sabato e la possibilità per Fernandez di recuperare il set al servizio, si è avvicinata lentamente alla sua sedia e ha chiamato l’allenatore. Lì, Raducanu le prese la benda sulla gamba, assorbì ciò che si stava svolgendo e la lasciò passare. Con Fernandez che chiedeva a un ufficiale del torneo se l’infortunio richiedesse davvero un’interruzione del gioco, Raducanu si è rinfrescata con il tubo dell’aria condizionata, quindi è tornata in campo pochi minuti dopo, pronta a cogliere il suo momento.

Quando ebbe finito, Raducanu disse qualcosa che tanti hanno detto prima di lei, ma nessuno ci ha mai creduto veramente, anche chi l’ha detto.

“Ogni singola giocatrice del tabellone femminile ha la possibilità di vincere qualsiasi torneo”, ha detto.

Dopo sabato, nessuno poteva discutere con lei.

Credito…Ben Solomon per il New York Times



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