Agli US Open, Raducanu e Fernandez hanno forgiato profonde connessioni


Ci adattiamo rapidamente. Fa parte dello spirito umano, che siamo stelle del tennis adolescenti o persone che si mettono in fila e si siedono per guardarli nello stadio di tennis più grande del mondo.

Due settimane fa, la stragrande maggioranza di noi non aveva mai sentito parlare di Leylah Fernandez o Emma Raducanu. Fernandez non aveva mai superato il terzo turno in un torneo importante e aveva faticato a trovare la sua forma migliore nelle ultime settimane. Raducanu si è unito al tour sul serio solo quest’estate e ha dovuto superare il torneo di qualificazione off-Broadway per assicurarsi un posto negli US Open.

Ma sabato, quando Fernandez, 19 anni, e Raducanu, 18, sono scesi in campo per una delle finali del Grande Slam più improbabili, avevamo già una connessione.

Avevano lavorato con coraggio al sorteggio femminile durante questo speciale US Open, che era pieno di comunione tra i giocatori e il pubblico dopo tutto il distanziamento dell’ultimo anno e mezzo.

Entro sabato, quelli che lo seguivano i progressi inaspettati dei finalisti conoscevano già i loro punti di forza, il loro background multiculturale e persino le loro stranezze: la maschera di Fernandez dietro la linea di fondocampo prima di andare in avanti per servire, l’abitudine di Raducanu di soffiarsi sulle dita tra i punti come per rinfrescare una mano molto calda.

Ma la cosa più sorprendente sabato è stata la rapidità con cui entrambi i giocatori senza teste di serie si sono adattati a questa grande occasione, rilasciando con calma interviste televisive pre-partita, superando la citazione di Billie Jean King sul muro del tunnel, che dice che “la pressione è un privilegio”, e poi camminando oltre King stessa mentre emergevano nel sole del tardo pomeriggio per la più grande opportunità della loro breve carriera.

Era tutto nuovo, ma non l’avresti saputo una volta che la palla era in gioco, poiché entrambi hanno attaccato i loro colpi da fondo campo e hanno fatto del loro meglio per cogliere l’occasione anche dopo aver avuto quasi due giorni interi per pensare all’occasione una volta vinte le semifinali.

Dopo le presentazioni, Fernandez ha strappato un vincente crosscourt di rovescio sul punto di apertura. Raducanu ha poi battuto un suo vincitore di rovescio per tenere il servizio e vincere la partita di apertura.

Le finali del Grande Slam, anche con giocatori più esperti, possono diventare troppo rapidamente un traffico a senso unico. Il tennis è un gioco di slancio e il formato al meglio di tre set utilizzato dalle donne consente meno tempo per invertire la tendenza rispetto al formato al meglio di cinque utilizzato dagli uomini.

Ma Raducanu e Fernandez hanno entrambi tenuto duro, allungando gli scambi con la loro rapidità e abilità difensive in movimento, lanciando abilmente pallonetti in alto nell’atmosfera quando messi alle strette. Ma in modo altrettanto impressionante, hanno concluso i punti con autorità quando hanno creato lo spazio per i vincitori.

I loro stili contrastano in qualche modo. Il mancino Fernandez usa più effetti e si diverte a schierare il drop shot. La sua tecnica è più artigianale del libro di testo, con le mani spesso distanti sull’impugnatura di un rovescio a due mani mentre improvvisa al volo. La Raducanu destrorsa predilige una potenza più diretta e ha dei fondamentali favolosi che le permettono di controllare la palla anche mentre oscilla ferocemente. Ha un’abilità nel rendere fluido il tiro difficile e l’abilità di correre intorno al suo rovescio in un lampo e strappare un diritto al rovescio con cui Roger Federer potrebbe identificarsi.

Ma Fernandez e Raducanu sono talenti del tennis molto contemporanei nella loro capacità di sostenere ritmo e coerenza da posizioni basse del corpo, le loro ginocchia spesso toccano il campo mentre contrattaccano.

Alcuni dei loro raduni prolungati di sabato sono stati spettacolari mentre si scambiavano bulloni di rovescio senza nemmeno un grugnito, le loro scarpe da ginnastica cigolavano sul cemento mentre si concentravano sul diventare un campione degli US Open.

Solo Raducanu otterrebbe quella grande soddisfazione, e anche se il punteggio di 6-4, 6-3 sembrerà abbastanza sbilenco nei libri di storia, chiunque abbia guardato saprà che la partita è stata molto più tenue di così.

“Queste due giovani donne sono un dono per il tennis, un dono assoluto”, Andy Roddick, campione maschile degli US Open 2003, scritto in un post su Twitter.

Raducanu non mancherà di attenzioni in patria e all’estero per la sua svolta. Una brava studentessa in classe, è chiaramente anche una che studia molto velocemente su un campo da tennis. Ma il tennis femminile è un mondo aperto in questi giorni: quattordici giocatori hanno vinto il loro primo titolo del Grande Slam dal 2015.

Altri grandi trofei non sono una garanzia, non importa quanto fenomenale sia stata la corsa di Raducanu a New York. Ma sembra saggia al di là dei suoi anni e non del tutto della sua generazione: “Non ho ancora controllato il mio telefono”, ha detto sabato sera.

Le ricchezze, a differenza dei trofei, sicuramente attendono. Raducanu viene dalla Gran Bretagna, un mercato importante, ed è telegenica con un appeal globale come figlia ben parlata di genitori con radici in Romania e Cina. Inoltre, il suo agente è Max Eisenbud, che ha contribuito a trasformare in oro l’inaspettata vittoria di Maria Sharapova a Wimbledon all’età di 17 anni e ora ha una storia di successo ancora più improbabile con cui lavorare.

Raducanu ha terminato gli esami di scuola superiore poco prima di Wimbledon, dove ha raggiunto il quarto turno al suo debutto in un Grande Slam e ha avuto un assaggio di “Emmamania” solo per lottare con il respiro e i nervi e ritirarsi a metà partita contro Ajla Tomljanovic.

Ho chiesto a Raducanu se considerava un trionfo la sua capacità di riprendersi così rapidamente da quella battuta d’arresto. “Penso che il più grande trionfo per me sia come sono riuscita a non pensare a nient’altro tranne che al mio piano di gioco”, ha detto. “Mi sono completamente concentrato e concentrato sul mio mestiere.”

Roddick ha fatto bene a far luce su entrambi i giocatori sabato. Fernandez non è ancora una campionessa del Grande Slam, ma è una combattente di livello mondiale che cammina tra i punti con la determinazione d’acciaio di qualcuno che sta per rompere una rissa da bar.

Lei e la sua famiglia hanno sacrificato molto per la sua carriera di tennista e, dopo aver perso un primo set avanti e indietro, Fernandez aveva tutte le ragioni per credere ancora nelle sue possibilità, date tutte le sue battaglie di successo con i migliori giocatori di Flushing Meadows. Ha sconvolto tre giocatori classificati tra i primi cinque – Naomi Osaka, Elina Svitolina e Aryna Sabalenka – così come Angelique Kerber, ex numero 1 in forma risorgente.

Fernandez li aveva battuti tutti in tre set, quindi quando Raducanu è passata in vantaggio per 5-2 nel secondo set ma non è stata in grado di convertire i suoi primi due match point sul servizio di Fernandez, Fernandez ha sorriso come se sapesse qualcosa che nessun altro ancora sospettava.

Perché non avrebbe dovuto credere in un altro ritorno? Ma quando ha ottenuto un break point nella partita successiva, ha dovuto aspettare per giocare mentre Raducanu, che si era sbucciata il ginocchio sinistro mentre scivolava per un tiro, ha preso un timeout per infortunio per pulire il sangue che gocciolava e farsi fasciare la ferita.

L’interruzione rientrava ampiamente nelle regole, ma nello sport di alti e bassi di questo pensatore, potrebbe aver fatto la differenza. Raducanu ha detto che era anche preoccupata di perdere il ritmo. Ma è stato Fernandez che ha espresso dispiacere per la lunga pausa agli ufficiali e poi ha spinto un lungo dritto. Raducanu ha poi salvato un secondo break point con un colpetto balzante di una rovesciata.

È tornata al diavolo con l’Arthur Ashe Stadium in fermento e presumibilmente la maggior parte della Gran Bretagna sveglia, poiché la partita è stata trasmessa in prima serata nel paese natale di Raducanu.

Questa volta non si è tirata indietro, sorprendendo Fernandez con un bel servizio lungo la T che le ha dato il comando dello scambio e le ha portato un terzo match point.

Ha rimuginato sulle sue opzioni, ha lanciato la palla in alto e ha colpito un asso per diventare la prima qualificata nella lunga storia del tennis a vincere un titolo del Grande Slam. In 10 partite non ha mai perso un set.

“Non avrei mai pensato che l’avrei visto, quindi sono scioccato”, ha detto King, che ha guardato dagli spalti mentre Raducanu lasciava cadere la racchetta e cadeva in campo, con le mani sul viso.

È stato un momento di trasformazione, che ha lasciato entrambi i giocatori in lacrime. Ma ciò che sembrava notevole quando la partita si è conclusa era la stessa cosa che era sembrata notevole all’inizio: l’equilibrio e l’adattabilità di entrambi i giovani finalisti.

E quando Fernandez, con gli occhi ancora rossi, sembrava aver risposto alla sua ultima domanda alla cerimonia di premiazione, ha avuto la presenza di spirito di chiedere ancora una volta il microfono e dire cosa aveva programmato per questo sabato agrodolce, il ventesimo anniversario degli attentati dell’11 settembre.

“So che in questo giorno è stato particolarmente difficile per New York e per tutti coloro che ci circondano”, ha detto. “Spero solo di poter essere forte e resiliente come lo è stata New York negli ultimi 20 anni”.

David Waldstein segnalazione contribuito.



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