“Guardando indietro, sono contento che abbiamo giocato”


La stagione calcistica è iniziata con una vittoria per i Peglegs della Stuyvesant High School. Una squadra carica di senior e aspettative playoff ha abbattuto un duro rivale di Staten Island nella prima partita della stagione, giocata nel caldo pomeriggio di sabato 8 settembre 2001.

Tre giorni dopo è arrivata la terribile tragedia che ha cambiato il mondo e ha lasciato un segno emotivo indelebile negli studenti di Stuyvesant e nella loro squadra di calcio.

Stuyvesant si trova a pochi isolati dal World Trade Center. Così vicino che l’edificio scolastico di 10 piani tremò mentre i jet dirottati colpivano le torri gemelle. Così vicino che alcuni studenti hanno temuto di essere schiacciati se gli edifici fossero crollati.

“Ricordo tanti momenti di quel terribile giorno e la nostra lotta in seguito per mettere insieme una stagione”, ha detto Paul Chin, un wide receiver di quella squadra. “Lo ricordo sensazione per sensazione, immagine per immagine. Sono frammenti di ricordi e non se ne vanno».

Tutti in quella squadra li portano, ha aggiunto Chin, ora 37enne e professore associato presso la Relay Graduate School of Education.

“Sono passati 20 anni?” Egli ha detto. “Come può essere?”

Pensa per un momento all’11 settembre e allo sport. Come le storie più raccontate sono quelle dei professionisti o degli atleti collegiali, grandi nomi sul grande palcoscenico, e il loro ribelle, risoluto ritorno all’azione. Gli Yankees e la loro corsa alle World Series. Homer di Mike Piazza per i Mets nella prima partita casalinga della squadra dopo gli attacchi. Una delle prime grandi partite di football del college: il Nebraska che ospita Rice in uno stadio grondante di bandiere americane e dimostrazioni sfrenate di patriottismo.

Il football del liceo, appena iniziato quell’estate, ha svolto un ruolo importante ma meno annunciato nell’aiutare una nazione senza ormeggi a guarire dalle sue ferite. In tutta l’America – da nord a sud, da ovest a est – le stagioni calcistiche giocate da adolescenti poco conosciuti hanno fornito conforto in un modo più personale rispetto alle World Series o Michigan vs Ohio State.

Poche squadre delle scuole superiori sono state più colpite dall’11 settembre degli Stuyvesant Peglegs, che rimangono insolitamente vicini anche adesso. Partecipano ai matrimoni l’uno dell’altro, celebrano i neonati l’uno dell’altro, mantengono chat di gruppo e campionati di fantasia. Molti di loro si sono presentati quest’estate al funerale di Matt Hahn, un amato assistente allenatore morto a luglio all’età di 67 anni. Paralizzato dalla vita in giù, Hahn ha fatto da mentore alla squadra su una sedia a rotelle.

“Era così importante per i bambini in quel momento. Il suo esempio ha significato tutto per quella squadra”, ha detto David Velkas, l’allenatore della squadra ora in pensione, che all’epoca era al suo primo anno alla guida della squadra. “Matty ha lasciato che nulla lo fermasse da quello che stava facendo e dal vivere la sua vita. E con questo in mente, non lasceremmo che l’11 settembre ci fermasse”.

Nessuno dei suoi giocatori ha perso familiari stretti negli attacchi, ha detto Velkas, ma quasi tutti hanno visto la devastazione da vicino. Si sono arrampicati con i loro compagni studenti per evacuare da scuola. Si diressero a nord, a volte di corsa, per paura di essere colpiti da edifici che cadevano o da cemento volante.

Sono tornati a casa – o nel caso di giocatori come Chin, che viveva a Battery Park City, che era inabitabile a causa degli attacchi – alle case di amici e familiari.

Si chiedevano cosa sarebbe successo dopo. Che ne sarebbe del loro anno scolastico, della loro amata squadra, della loro stagione di grandi speranze?

Stuyvesant, da oltre 100 anni una delle scuole pubbliche più prestigiose di New York City, ha chiuso per quasi un mese. Il suo edificio divenne un centro di triage.

“Per un po’, nessuno sapeva se avremmo avuto una stagione”, mi ha detto Velkas durante una delle quasi dozzine di interviste telefoniche recenti con i membri del team. “Eravamo nel limbo. Altre scuole suonavano in città e in tutto il paese, ma noi no. Ma sapevamo anche che dare agli adolescenti di quella squadra qualcosa a cui aggrapparsi era fondamentale”.

L’intera scuola si trasferì temporaneamente per settimane alla Brooklyn Technical High School, dove i Pegleg praticavano il calcio al mattino e frequentavano le lezioni nel pomeriggio. Non c’erano le docce, quindi si sono cambiati in un negozio.

Nella loro prima partita alla fine di settembre, sono stati al fianco dei loro avversari del Long Island City High per l’inno nazionale. Non era mai successo prima. Velkas, il cui cugino pompiere della moglie è morto negli attacchi, ha distribuito decalcomanie della bandiera americana affinché i giocatori potessero apporre sui loro caschi. I Peglegs hanno perso, 42-14.

A metà ottobre, i circa 3.000 studenti di Stuyvesant erano tornati al loro campus. Un terribile odore acre aleggiava ancora nell’aria. Le strade intorno alla scuola si erano riempite di posti di blocco, barricate e agenti di polizia che trasportavano armi ad alta potenza.

Il calcio tradizionalmente ha avuto poca attenzione a Stuyvesant, che è noto per i suoi accademici competitivi. Ma la scuola ha fatto di tutto nel 2001 per supportare la squadra, ha ricordato Eddie Seo, un tight end quell’anno che ora si offre volontario come assistente allenatore.

Seo ha detto che i funzionari hanno organizzato autobus per gli studenti merci provenienti da tutti e cinque i distretti per la partita di ritorno a casa di quell’anno alla John F. Kennedy High nel Bronx. I Peglegs hanno perso di nuovo, ma ciò che Seo ha ricordato in modo più vivido è stato come gli spalti fossero pieni di quelli che sembravano un migliaio di fan invece delle solite poche dozzine.

“Sono uscito dal campo e potevo sentire i miei amici sugli spalti che dicevano: ‘Grande cattura, grande giocata!'”, ha detto Seo. “Non l’avevo mai sentito prima. Era un modo buono come un altro per guarire da quello che avevamo passato”.

Sulla dura stagione è andato. I giocatori chiave hanno subito infortuni di fine stagione. Alcuni smettono.

Anche prima dell’11 settembre, i Pegleg non avevano un campo tutto loro. Si esercitavano nei parchi pubblici pieni di erbacce di Manhattan. All’indomani degli attacchi, tutti i parchi avevano chiuso o erano irraggiungibili tranne uno, sulla 10th Street e Franklin D. Roosevelt Drive. Per arrivarci, la squadra ha ricevuto il permesso di attraversare un’area riservata vicino a Ground Zero. Ciò significava superare un enorme cumulo di macerie fumanti: i resti delle torri cadute.

Ad ogni viaggio, l’autobus si fermava e gli operai in tute ignifughe lo lavavano con acqua. “Passando vicino al mucchio”, ricordava Velkas, “a volte sentivamo suonare un corno. Gli operai avevano trovato i resti di qualcuno. Staremmo fermi e direi a tutti di stare zitti”.

Alcuni giocatori hanno pregato, ha detto. Altri sedevano di pietra di fronte al dolore.

Una domanda va fatta, a distanza di tutti questi anni, e con il senno di poi.

Con la maggiore comprensione della nostra generazione di traumi e stress post-traumatico – e la nostra conoscenza di come la nazione si è precipitata in una guerra disastrosa – è stata la scelta giusta per la Stuyvesant High, o per qualsiasi squadra sportiva giovanile, tornare a giocare così presto?

“Ha senso avere una squadra piena di giocatori di football delle superiori che guidano attraverso le macerie dell’11 settembre per allenarsi?” si chiese Lance Fraenkel, che nel 2001 era il capitano della squadra di college junior di Stuyvesant. “Forse avremmo dovuto essere disturbati e andare in giro. E forse avremmo dovuto mettere in pausa l’intera stagione. Ma penso che sia difficile prendere queste decisioni in questo momento, e guardando indietro sono contento che abbiamo giocato”.

La stagione, ha detto, ha dato ai giocatori una carica emotiva in un momento di grande bisogno.

Quando finì, il record di Stuyvesant era di 2-5. Ma dopo l’11 settembre, vincere non era il punto. La vittoria era sufficiente solo per giocare.

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