Terry Brennan, giovane allenatore di calcio di Notre Dame, muore a 93


Terry Brennan era uno dei ragazzi di Leahy, i corridori sfuggenti, i passanti dalle braccia forti e i muscolosi uomini di linea che hanno spinto Notre Dame a quattro campionati di calcio nazionali sotto la guida dell’allenatore Frank Leahy negli anni ’40.

Brennan ha giocato come mediano in due di quelle squadre e ha recitato nella rivalità annuale con l’esercito. Ma è stato ricordato soprattutto per essere riuscito a Leahy come allenatore all’età di 25 anni, una mossa che ha sorpreso il mondo del football universitario.

Brennan, che viveva in una struttura per anziani a Northbrook, Illinois, un sobborgo di Chicago, è morta martedì in un ospedale di Highland Park, secondo Donnellan Family Funeral Services di Skokie. Aveva 93 anni.

Brennan ha rilevato un programma di calcio che aveva trasformato Notre Dame da una piccola istituzione cattolica romana in gran parte sconosciuta a South Bend, Ind., a un nome storico nella cultura popolare. Ma il suo curriculum da allenatore era limitato a tre squadre del campionato di scuola superiore a Chicago e un anno come allenatore matricola di Leahy.

Quando Leahy si ritirò e Brennan lo sostituì nel febbraio 1954, l’editorialista sportivo Red Smith vide incombere la turbolenza.

“Ha solo 25 anni”, ha scritto Smith. “Quando avrà 30 anni, avrà più di cinque anni in più. Allenare Notre Dame è il lavoro più ambito nel calcio, e probabilmente il più snervante”.

All’età di 30 anni, Brennan è stata licenziata.

Aveva allenato quattro squadre vincenti in cinque stagioni. La sua squadra del 1957 ha messo a segno uno dei più grandi sconvolgimenti del college football, una vittoria in trasferta per 7-0 sull’Oklahoma, interrompendo il record di 47 vittorie consecutive dell’Oklahoma. Ma aveva dovuto affrontare una riduzione delle borse di studio atletiche ordinata dal presidente di Notre Dame, il reverendo Theodore M. Hesburgh, che era determinato a vedere Notre Dame come una rinomata istituzione accademica e solo secondariamente come una potenza calcistica. Padre Hesburgh, infatti, aveva insegnato a Brennan a Notre Dame e aveva ammirato il suo intelletto.

Brennan era probabilmente condannato dalla sua incapacità di vincere un campionato nazionale, qualcosa che gli alunni di Notre Dame si aspettavano praticamente ogni anno. E Leahy, in pensione, ha avuto una faida con lui, mettendo in dubbio lo spirito combattivo della squadra.

Il licenziamento di Brennan, quattro giorni prima di Natale nel 1958, fu ampiamente condannato nel mondo del calcio.

“Notre Dame non starà molto bene agli occhi del paese”, ha detto Paul Dietzel dello stato della Louisiana, che è stato nominato allenatore del college dell’anno 1958 dall’American Football Coaches Association e dalla Football Writers Association of America.

L’Indiana Catholic and Record, il giornale dell’arcidiocesi di Indianapolis, ha affermato che i veri perdenti nel licenziamento di Brennan sono stati “i preti e i laici di Notre Dame che stavano cercando, con successo, crediamo, di rifare l’immagine pubblica di Notre Dame dalla fabbrica di calcio. all’università di prima classe”.

Terence Patrick Brennan è nato l’11 giugno 1928, a Milwaukee, il sesto di sette figli di Martin e Katherine Brennan. Suo padre, un avvocato, aveva giocato a calcio per Creighton, Notre Dame e Marquette. Terry era una stella del football del liceo, poi ha fatto parte della formazione di Notre Dame come matricola nel 1945, quando la maggior parte dei clienti abituali prestava servizio durante la seconda guerra mondiale.

Negli anni del dopoguerra, Notre Dame, guidata dal quarterback Johnny Lujack, gareggiava con l’esercito per la supremazia del football universitario. Brennan, giocando sia in attacco che in difesa, fece un gioco chiave nella partita Notre Dame-Army del 1946 allo Yankee Stadium, un incontro di squadre imbattute, intercettando un passaggio di opzione da mediano da parte di Army’s Glenn Davis sulla linea delle 8 yard irlandesi alla fine del primo periodo. Le squadre hanno giocato per un pareggio 0-0, ma Notre Dame è stato votato campione nazionale.

Nella partita dell’esercito del 1947, Brennan riportò il calcio d’inizio indietro di 97 yard per un touchdown e segnò di nuovo su una corsa di 3 yard nel primo periodo, mandando Notre Dame alla vittoria per 27-7 e un altro titolo nazionale.

Ha guidato gli irlandesi nel ricevere e nel segnare nel 1946 e nel 1947, e ha corso per 1.269 yard in carriera, ma problemi al ginocchio gli hanno impedito una carriera da professionista.

Brennan ha allenato la Mount Carmel High School di Chicago per tre campionati consecutivi della lega cattolica mentre ha conseguito una laurea in legge presso la DePaul University di Chicago. Divenne il primo allenatore di Leahy nel 1953. Leahy sviluppò problemi di salute in quella stagione, che lo portarono al ritiro.

Brennan ha avuto problemi a entrare nello stadio di Notre Dame per la sua prima partita casalinga da capo allenatore, contro il Texas, quando ha incontrato dei blocchi stradali che incanalavano il traffico. “La polizia non mi avrebbe deluso da Notre Dame Avenue, né avrebbero creduto che fossi l’allenatore”, ha ricordato una volta. “Credo di sembrare troppo giovane.”

Notre Dame è andato 9-1 e 8-2 nelle prime due stagioni di Brennan come allenatore con giocatori reclutati da Leahy. Ma con il talento che si è prosciugato di fronte alle restrizioni sulle borse di studio e ai requisiti di ammissione rafforzati per gli atleti, gli irlandesi non potevano più dominare. Notre Dame scese sul 2-8 nel 1956, anche se il quarterback della squadra, Paul Hornung, vinse l’Heisman Trophy.

Alla vigilia del finale di stagione del 1956, nel sud della California, Leahy disse: “Non sono le sconfitte che mi hanno sconvolto. È l’atteggiamento. Cosa è successo al vecchio spirito di Notre Dame?”

Le squadre di Brennan sono andate 7-3 e 6-4 nelle due stagioni successive, ma con i giorni di gloria di Notre Dame chiaramente alla fine, gli è stato chiesto di dimettersi. È stato licenziato dopo essersi rifiutato di farlo, dicendo a Sports Illustrated subito dopo che non voleva essere visto come “smettere e scappare”.

Fu sostituito da Joe Kuharich, una guardia di Notre Dame degli anni ’30 che aveva allenato Washington della NFL. Kuharich non aveva mai avuto una squadra vincente in quattro stagioni a Notre Dame.

Brennan è diventato un banchiere d’investimento a Chicago. Non ha mai più allenato il calcio.

Lascia quattro figli, Terry, Chris, Joe e Matt; due figlie, Denise Dwyer e Jane Lipton; due sorelle, Eileen McCullough e Virginia Brennan; 25 nipoti; e 32 pronipoti. Sua moglie, Mary Louise (Kelley) Brennan, è morta nel 2001.

Ripensando al suo licenziamento, Brennan ha detto che sentiva che le critiche di Leahy avevano rivolto gli ex studenti di Notre Dame contro di lui. “Psicologicamente nella sua mente, se la persona che lo ha seguito ha avuto successo, in qualche modo questo ha tolto quello che ha fatto”, ha detto Brennan al South Bend Tribune nel 1999. “Non mi serviva assolutamente per lui”.

Paul Hornung ha detto di Brennan: “È un vero peccato, un po’ triste. Avrebbe potuto essere uno dei grandi allenatori della storia di Notre Dame”.

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