Per Raducanu e Fernandez, la corsa magica continua all’infinito


Eccoli di nuovo.

Per il secondo giorno consecutivo agli US Open – o forse era il quinto, o il decimo, a seconda di quando è iniziato il conteggio – una donna adolescente ha fatto la cosa che non avrebbe dovuto fare.

Proprio come ha fatto martedì Leylah Fernandez del Canada, Emma Raducanu della Gran Bretagna si è fatta strada attraverso un giocatore che aveva tutto il diritto di credere che il giorno sarebbe appartenuto a lei, eliminando l’undicesima testa di serie Belinda Bencic della Svizzera, 6-3, 6-4 , in 82 minuti, e regalando agli US Open due semifinalisti che non riescono a festeggiare legalmente il loro successo con una bevanda alcolica.

Quanto è assurdo tutto questo? Considera che Raducanu è classificato 150esimo nel mondo e ha giocato tre partite di qualificazione solo per assicurarsi un posto nel tabellone principale. Chiaramente non si aspettava di farcela: aveva prenotato un volo per tornare a casa subito dopo il torneo di qualificazione.

Continua ad essere scioccata dal suo successo come chiunque altro.

“Non mi aspettavo affatto di essere qui”, ha detto Raducanu dopo essere diventata la prima qualificata ad arrivare alle semifinali degli US Open nell’era Open. “Oggi in campo, mi sono detto: ‘Questa potrebbe essere l’ultima volta che giochi ad Ashe, quindi potrei anche provarci e goderti tutto.'”

Impressionante e sorprendente come Raducanu è stata al suo primo US Open, fino a mercoledì non aveva ancora battuto una testa di serie. Fernandez aveva. Martedì è entrata nei quarti di finale dopo aver battuto la campionessa in carica, Naomi Osaka, e la veterana tedesca Angelique Kerber, ex n. 1 al mondo e tre volte campionessa del torneo del Grande Slam. Fernandez, al 73° posto, ha sostenuto quelle vittorie con un emozionante tre set a sorpresa dell’ucraina Elina Svitolina, quinta testa di serie.

Dall’altra parte della rete di Raducanu mercoledì c’era Bencic, il recentemente incoronato medaglia d’oro olimpica, un 24enne svizzero agile e potente che è stato un pilastro della top 20 negli ultimi tre anni, salendo fino al quarto posto nel mondo graduatorie febbraio 2020.

Non è un problema.

Proprio come ha fatto nel suo match del quarto turno, Raducanu ha iniziato con un piccolo intoppo, perdendo il primo game che ha servito e andando sotto, 0-2, nel primo set. Ma da lì ha avuto la meglio con Bencic. Alla fine della sesta partita era pari. Alla fine del nono, aveva vinto il primo set.

Ha rotto Bencic nel quinto game del secondo set e da lì ha in gran parte superato, facendo sembrare facile un gioco con cui ha avuto poca esperienza ai massimi livelli dello sport.

A differenza di Fernandez, che si è specializzato in una forma di tennis che ricorda l’opera – lunghi pomeriggi e serate pieni di altalene selvagge e momenti emozionanti di dramma – l’esperienza di Raducanu a New York è stata una serie di giorni di routine in ufficio, di fare giocatori con molto più esperienza di quella che ha guardato male a tennis.

“Vorrei solo poterlo rendere un po’ più difficile e giocare meglio o giocare di più”, ha detto un deluso Bencic dopo la partita.

Raducanu non fa logorio tennistico. Suona come se sapesse che le ore dopo le sue partite saranno piene di autografi firmati, selfie con una legione di fan e incantare una bestia implacabile conosciuta come i media sportivi britannici. Finisce rapidamente le questioni sul campo.

Compreso il torneo di qualificazione, ha giocato otto partite in questo viaggio a New York e non ha ancora perso un set. È una corsa stranamente incantata. Al match point contro Bencic, colpì un diritto sul bordo della sua racchetta, poi la guardò girare nell’angolo posteriore del campo.

“Risolve i problemi, adatta il suo gioco, gioca alle sue condizioni e ha un gioco abbastanza grande da battere le persone”, ha detto di Raducanu Tim Henman, l’ex star britannica che commenta il tennis per Amazon Prime.

In superficie, Fernandez e Raducanu potrebbero sembrare simili. Le ragazze adolescenti – avevano entrambe 18 anni fino a quando Fernandez ha compiuto 19 anni lunedì – hanno trascorso gli ultimi 10 giorni catturando i cuori e l’immaginazione delle folle turbolente ed emotive di New York con una facilità che Novak Djokovic può solo sognare. Hanno gareggiato negli stessi tornei di livello junior da quando avevano 12 anni.

Inoltre, entrambi sono il prodotto di genitori di razza mista: il padre di Raducanu è rumeno e sua madre è cinese, mentre il padre di Fernandez è dell’Ecuador e sua madre è filippina. Da allora le loro famiglie si sono trasferite dai paesi in cui sono nati i loro prodigi. Raducanu è nato in Canada ma vive in Inghilterra. Fernandez ha trascorso gran parte della sua infanzia a Montreal, ma vive e si allena in Florida.

Le somiglianze in gran parte finiscono qui.

Raducanu è elencato a 5 piedi e 7 pollici, ma si presenta come molto più imponente di così. È lunga e magra e scivola sul campo, rimanendo bassa a terra, a volte sbucciandosi le ginocchia mentre si accovaccia per salvare un rovescio nello stile appariscente della giocatrice polacca in pensione Agnieszka Radwanska.

Spesso lancia la palla a pochi centimetri dalla rete per avvicinarsi alla linea di base dall’altra parte, quindi spinge in avanti, cercando la prima possibilità di terminare il punto il più rapidamente possibile. Non tira quattro colpi per impostare il vincitore sul quinto. Se c’è un accenno di apertura, la afferra, caricandosi e usando la leva fluida di quei lunghi arti per sferrare un colpo all’angolo del campo.

Fernandez è elencato a 5-6, ma il potere che genera sembra un mistero della fisica del tennis. Può portare il suo servizio a tre cifre e, prendendo il suo posto sulla linea di fondo, che raramente abbandona, può sparare laser, specialmente dal diritto, anche se prende a malapena un backswing.

Raducanu non può smettere di dire quanto sia scioccata dal suo successo. Fernandez ha detto che si aspettava di battere Osaka non appena fosse entrata in campo. Dopo la sua vittoria su Kerber, ha affermato di essere stata a lungo sicura che il suo gioco l’avrebbe portata a questo livello.

Raducanu ha passato gli ultimi anni a bilanciare scuola e tennis, frequentando la Newstead Wood School di Londra, e ha sostenuto gli esami di ammissione all’università pochi mesi fa, più o meno nello stesso periodo in cui debuttava nei tornei di alto livello del tour femminile. È entrata a Wimbledon con una wild card che ha guadagnato con un paio di vittorie in un torneo di livello inferiore a Nottingham a giugno.

Fernandez si occupa di tennis da anni. Questo è il suo settimo torneo del Grande Slam.

I genitori di Raducanu lavorano nella finanza. Stanno prendendo il suo successo da casa in Inghilterra, incapaci di viaggiare negli Stati Uniti senza un’esenzione speciale che richiede diverse settimane per essere elaborata e non sembrava che ne sarebbe valsa la pena. Ha detto che aveva parlato con loro solo con parsimonia ultimamente. Raducanu ha scherzato sul fatto che l’hanno “fantasma” quando stava cercando di mandare loro un messaggio dopo la sua partita lunedì.

Negli ultimi due anni ha lavorato con una serie di allenatori dell’aristocrazia tennistica britannica, tra cui Nigel Sears, suocero di Andy Murray.

La madre di Fernandez è stata a bordo campo a tutte le sue partite. Suo padre, Jorge, è anche il suo allenatore e parla con lei ogni giorno, inviandole i piani di gioco per la sua prossima partita. Si è sviluppata in gran parte senza il coinvolgimento del programma nazionale di tennis canadese.

Ora tocca al terreno rarefatto delle semifinali di un Grande Slam. Fernandez affronterà la bielorussa Aryna Sabalenka, testa di serie n. La Raducanu affronterà la vincente del match di mercoledì sera tra la greca Maria Sakkari e la ceca Karolina Pliskova.

Dopodiché, vincono o perdono, arriveranno senza dubbio le luci klieg che seguono sempre il tipo di esibizioni di successo che Raducanu e Fernandez hanno raggiunto, un’esperienza che ha inghiottito molti fenomeni adolescenziali interi mentre le loro vite iniziano a riempirsi di obblighi verso gli sponsor e a vivere all’altezza delle aspettative che le loro entusiasmanti performance hanno suscitato.

“Spero davvero che tutti li proteggano”, ha detto Bencic di Fernandez e Raducanu, notando quanto potrebbe essere buono per il tennis il loro successo. “Non cercare di in qualche modo, non distruggere, ma mettere così tanta pressione e così tanto clamore intorno a loro, quindi diventa troppo”.

Non è così che va di solito, ma per ora è bello pensare che potrebbe.

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