Il nuovo fitness tracker di Whoop è migliore grazie a una svolta della batteria

La società di fitness Whoop ha un nuovo localizzatore che schiaccia cinque LED, quattro fotodiodi, un pulsossimetro, un sensore di temperatura della pelle e altro ancora in un pacchetto più piccolo del 33 percento rispetto al suo predecessore, il tutto pur offrendo cinque giorni di durata della batteria. Ma un particolare cambiamento nella chimica della batteria del tracker è uno dei motivi principali per cui Whoop è stato in grado di fare tutto questo in primo luogo.

Il cambiamento è stato introdotto da una società della Silicon Valley chiamata Sila Nanotechnologies, fondata nel 2011 da Gene Berdichevsky, uno dei primi dipendenti di Tesla. Ed è uno che, se si espande, potrebbe aiutare a rompere alcuni dei maggiori limiti che la tecnologia agli ioni di litio deve affrontare attualmente.

Sulla carta, è un semplice cambiamento: l’anodo della batteria è ora in silicio anziché in grafite, il che consente una maggiore densità di energia (fino al 20 percento, afferma Sila). Una maggiore densità di energia significa che i produttori di dispositivi possono utilizzare una batteria più piccola per svolgere le stesse attività o liberare più spazio per fare cose che prima non potevano. E non richiede alcuna modifica hardware al processo di produzione delle celle. In effetti, questo è uno dei maggiori punti di forza di Sila per i produttori di batterie: il suo anodo di silicio è più o meno plug-and-play.

In pratica, però, questo cambiamento è stato possibile solo dopo anni di tentativi ed errori e milioni di dollari spesi. La Sila ha lavorato duramente con diversi cosiddetti “precursori”, o materie prime, per trovare il giusto mix per poter creare la sua rivoluzionaria polvere di silicio. E lo ha fatto con il mandato di Berdichevsky che quei precursori dovevano essere ampiamente disponibili, anche se ciò rendeva più difficile raggiungere i salti di prestazioni teoriche che gli anodi di silicio possono fornire.

“Quei vincoli, acuiscono l’innovazione”, dice Berdichevsky Il Verge. “[But] lo rendono più difficile. Quindi hai meno gradi di libertà.”

Di conseguenza, Berdichevsky afferma che a Sila ci è voluto circa il doppio del tempo che inizialmente sperava di ottenere in un prodotto di consumo. Ma considerando le carenze della catena di approvvigionamento che attualmente soffocano quasi tutti i settori immaginabili, è stata una decisione preveggente costruire su tali fondamenta. Dice anche che ha aiutato Sila ad attirare un profondo elenco di menti intelligenti da più campi altamente competitivi.

“Le persone creative amano quei problemi davvero, davvero difficili. E quindi penso che questo sia davvero ciò che ci distingue da tanti altri [startups in the space],” lui dice. “Hai meno concorrenza quando risolvi i problemi più difficili.

Sila ha anche dovuto combattere la naturale tendenza del silicio ad espandersi e rompersi quando viene utilizzato in una batteria, perché il motivo per cui può immagazzinare più ioni di litio è che in realtà si legano brevemente al silicio, il che significa che gli ioni devono essere strappati via dell’anodo.

Tutto questo è il motivo per cui Berdichevsky è così visibilmente felice di portare finalmente la scienza delle batterie della sua azienda nel primo dispositivo consumer quando parliamo in videoconferenza. È sia una prova del concetto e della miriade di vantaggi che derivano da una batteria più efficiente.

Berdichevsky afferma di aver originariamente immaginato che il primo posto in cui la tecnologia di Sila sarebbe apparsa negli smartphone, dal momento che le batterie che usano occupano così tanto spazio che potrebbe essere altrimenti destinato a funzionalità di punta come i sistemi di fotocamere avanzati. Quello che non si aspettava quando ha fondato Sila, tuttavia, è stato il boom della tecnologia indossabile, che ha aperto molte nuove porte. Whoop ha iniziato a parlare con Sila circa due anni fa, dice Berdichevsky, e la tecnologia dell’azienda arriverà presto su alcuni altri dispositivi consumer (anche se ha rifiutato di dire quali sarebbero).

“Avere tecnologie innovative in cui le dimensioni contano davvero è un ottimo posto per una tecnologia come la nostra”, afferma Berdichevsky.

Il più grande potenziale per l’anodo di silicio della Sila potrebbe essere con batterie molto più grandi, come quelle che alimentano i veicoli elettrici. Potrebbe aiutare le case automobilistiche a creare veicoli elettrici più piccoli e più convenienti senza sacrificare l’autonomia, o ottenere ancora più miglia dai grandi pacchi batteria che si trovano nelle auto più grandi. E fintanto che l’azienda ha effettivamente trovato un modo per assicurarsi che la polvere di silicio che sta creando possa sopportare di essere costantemente caricata e scaricata, è possibile che i veicoli elettrici alimentati da Sila possano riempirsi più velocemente di quelli moderni.

A livello di dispositivo consumer, Berdichevsky afferma che Sila non offre necessariamente ad aziende come Whoop una possibilità di risparmio sui costi, poiché in questo momento la produzione della sua polvere di silicio è così limitata. La Sila dovrebbe produrre molto di più del suo materiale se dovesse fornire abbastanza per aiutare le flotte di veicoli elettrici, ma il vantaggio di salire a quel livello è che il relativo costo di produzione diminuirebbe.

Tuttavia, nulla di tutto ciò accadrà almeno fino alla metà del decennio. Berdichevsky afferma che la sua azienda sta progettando di costruire un impianto di produzione molto più grande, utilizzando i 590 milioni di dollari raccolti a gennaio. Fino ad allora, Berdichevsky afferma che la società avrà “capacità molto limitata”.

Quando la nuova struttura sarà operativa, la Sila è destinata ad avere un po’ di compagnia. Il CEO di Tesla (ed ex capo di Berdichevsky) Elon Musk ha dichiarato alla fine dello scorso anno che Tesla sta lavorando per aumentare il livello di silicio nell’anodo delle batterie che utilizza. Anche altre aziende stanno lavorando per sostituire la grafite con il silicio.

Ma Berdichevsky dice che pensa che ci sia molto spazio per Sila per continuare a crescere, non solo per i guadagni in termini di prestazioni, ma anche per come è attualmente strutturata l’attività di Sila. “Aiutiamo [battery companies] fornire una batteria dalle prestazioni più elevate per la quale addebitiamo un premio e quindi dividiamo tale premio con loro”, afferma. “Alla fine della giornata, se stai realizzando un prodotto migliore e i clienti vogliono solo acquistarlo, allora c’è molto da fare”.

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