New York City non è stata costruita per le tempeste del 21° secolo

In appena un Mercoledì sera, per poche ore, su New York sono caduti tra i 6 ei 10 pollici di pioggia, più di quanto non sia caduto a San Jose, in California, nell’ultimo anno. L’acqua saliva negli appartamenti del seminterrato e trapelava dai tetti. La pioggia si riversava nelle stazioni della metropolitana e si accumulava sui binari. I resti dell’uragano Ida, che ha colpito la costa del Golfo all’inizio della settimana, ha portato inondazioni a nord-est. In tutta la regione, giovedì sera il bilancio delle vittime ha raggiunto quota 40. Continuano i ritardi e le sospensioni della metropolitana.

L’infrastruttura della città, vedete, è stata costruita tra la fine del XIX e l’inizio del XX secolo, per resistere al tipo di tempesta che arriva ogni 5-10 anni. Ora tempeste brutali e da record sono un evento annuale. Ciò che restava di Ida ha trasformato la scena degli spostamenti quotidiani in un inquietante promemoria che il cambiamento climatico arriva per tutti noi. Nubi temporalesche violente a ovest, blackout in Texas, uragani a sud, acquazzoni torrenziali a est: “Sono tutte cose che dicevamo sarebbero accadute 20 anni fa”, afferma Zeke Hausfather, scienziato del clima e direttore del clima e dell’energia presso l’Istituto Breakthrough. “È solo un po’ folle vedere che tutto accade in una volta”.

Il temporale ha allagato le strade. Ma ha anche inondato le alternative volte a far uscire le persone dalle loro auto: piste ciclabili, marciapiedi e sistemi di trasporto pubblico. Giovedì, a New York, per una volta, tutto ciò è stato sott’acqua. Le immagini dell’acqua che si riversava nelle stazioni della metropolitana hanno riportato a casa la crisi. “Non devi essere una persona con una grande conoscenza delle infrastrutture per sapere che questo è un problema”, afferma Michael Horodniceanu, ex presidente della Capital Construction Company della Metropolitan Transportation Authority e ora presidente dell’Institute of Construction Innovations presso NYU. “Stiamo iniziando a vedere i risultati di quella che è, a mio avviso, una certa quantità di lassista attenzione a ciò che sta facendo la nostra infrastruttura”.

New York ha avuto il suo primo campanello d’allarme legato al clima nove anni fa, quando l’uragano Sandy ha portato un’ondata di tempesta che ha allagato le aree basse e, sì, le stazioni della metropolitana. Da allora, la città ha speso quasi 20 milioni di dollari per rendere la città a prova di clima, secondo l’Ufficio di Resilienza del Sindaco. Ma parte di quei finanziamenti è andata a risolvere un problema diverso da quello presentato da Ida: l’acqua proveniente dai fiumi. Questa settimana tutta la roba bagnata è caduta dal cielo, minacciando anche le zone sopra il livello del mare.

I resti di Ida hanno scaricato tutta quell’acqua a nord-est a causa di un problema climatico. Ci si potrebbe aspettare meno precipitazioni su un pianeta in via di riscaldamento, ma alcune parti del mondo, inclusi il nord-est e il Midwest degli Stati Uniti, stanno assistendo a un aumento in forti precipitazioni. La temperatura influenza direttamente la quantità di umidità che l’atmosfera può “trattenere” prima che inizi a piovere, afferma Hausfather. L’aria più fredda trattiene meno umidità e l’aria più calda trattiene più umidità che poi cade sotto forma di pioggia.

Un uragano si nutre di calore: Ida si è intensificato così rapidamente perché le acque anormalmente calde nel Golfo del Messico lo hanno potenziato poco prima dell’approdo, provocando venti di 150 miglia all’ora. Come una massa vorticosa di aria calda, Ida tratteneva un sacco di umidità. Quindi, anche se i venti si sono calmati mentre spingeva verso l’interno, la tempesta ha portato un’incredibile quantità di umidità a nord, bagnando gli stati lungo il percorso.

Il cambiamento climatico non ha creato l’uragano Ida, ma gli scienziati sanno come il cambiamento climatico stia peggiorando gli uragani come Ida. “È uno dei rapporti fisici più basilari che abbiamo nel clima: per ogni grado [Celsius] si riscalda l’atmosfera, si ottiene circa il 7% in più di umidità nell’aria e ciò significa che si possono avere precipitazioni molto più intense”, afferma Hausfather. “Gli uragani si sono bagnati negli ultimi decenni e si prevede che continueranno nel futuro”. Gli scienziati hanno anche dimostrato che gli uragani si sono intensificati più rapidamente negli ultimi anni, come ha fatto Ida, a causa del riscaldamento delle acque nel golfo.

Nessuno poteva prevederlo quando le ossa di New York City furono messe insieme più di 100 anni fa. Quando gli ingegneri immaginano un sistema fognario, immaginano la peggiore tempesta che il sistema potrebbe scaricare, una tempesta che potrebbe arrivare solo una volta ogni 10 o 20 anni. New York è progettata per una tempesta che si verifica una volta ogni cinque anni. Gli scienziati devono ancora catalogare il mostro che ha appena inondato la città, ma di sicuro non era uno su cinque. La metrica sarebbe più simile a secoli.

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