New Orleans era già un'”isola di calore”. Poi Ida ha tagliato il potere

Domenica, uragano Ida ha toccato terra in Louisiana, legandosi all’uragano Laura del 2020 come la tempesta più forte che abbia mai colpito lo stato. I venti che superano i 150 mph hanno distrutto l’infrastruttura elettrica, lasciando a milioni di persone senza potere. Tutte e otto le linee di trasmissione a New Orleans sono state interrotte.

Ora le temperature sono negli anni ’90, e l’umidità brutale – dopotutto è estate – sta facendo precipitare la Louisiana in una crisi multistrato: senza elettricità, i residenti che non hanno un generatore mancheranno anche di ventilatori o aria condizionata. L’utility Entergy dice che l’alimentazione potrebbe non essere ripristinata per tre settimane, ma i funzionari locali avvertono che potrebbe essere un mese per alcuni. “Non sono soddisfatto di 30 giorni, le persone di Entergy non sono soddisfatte di 30 giorni”, il governatore della Louisiana John Bel Edwards disse Martedì in conferenza stampa. “Nessuno che è là fuori che ha bisogno di potere è soddisfatto di questo.”

La miseria è particolarmente acuta a New Orleans e in altre città che già formano “isole di calore” nel paesaggio. Si tratta di luoghi senza alberi a sufficienza o altri spazi verdi dove l’ambiente costruito assorbe l’energia del sole durante il giorno, rilasciandola lentamente di notte. Le temperature urbane possono essere di 20 gradi Fahrenheit più calde delle aree rurali circostanti. Ed ecco la notizia extra-cattiva: An analisi pubblicato a luglio dal gruppo di ricerca Climate Central ha scoperto che l’effetto isola di calore di New Orleans è peggio di qualsiasi altra città negli Stati Uniti.

Se sei curioso di sapere che aspetto ha l’inferno della crisi climatica, è questo. “L’intera regione è già calda e umida durante l’estate”, afferma Barry Keim, climatologo della Louisiana State University, che è anche climatologo dello stato. “E si aggiungono alcuni impatti da isola di calore urbana, che non fanno altro che esacerbarli, e si mette fuori uso il sistema di condizionamento dell’aria. È una ricetta per il disastro.”

Diversi fattori trasformano le città in isole di calore. Cemento, asfalto e mattoni assorbono molto bene il calore. Quando l’aria ambiente si raffredda di notte, quei materiali densi possono rilasciare solo parte di quel calore, quindi potrebbero essere ancora caldi quando il sole sorge il giorno successivo e applica più energia. “Quindi si ottiene una sorta di questo fattore di cottura nel corso di più giorni di caldo”, afferma lo scienziato dell’adattamento climatico della Portland State University Vivek Shandas, che ha studiato l’effetto dell’isola di calore in Portland, New Orleans e dozzine di altre città. Dopo l’uragano Ida, dice, ora sembra che New Orleans stia affrontando una “serie di giorni di caldo eccessivo”.

Anche la struttura dell’ambiente costruito è un fattore importante. Gli edifici alti assorbono la luce solare e bloccano il vento, intrappolando il calore nelle aree del centro. E gli stessi edifici producono calore, in particolare le fabbriche, o scaricano l’aria calda dai condizionatori.

Confronta questo con le aree rurali piene di alberi: quando il sole picchia su una foresta o su un prato, la vegetazione assorbe quell’energia, ma a sua volta rilascia vapore acqueo. In un certo senso, uno spazio verde “suda” per raffreddare l’aria, rendendo le temperature molto più tollerabili.

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In un mondo ideale, ogni città sarebbe piena di alberi per rinfrescarla. Ma in una metropoli come New Orleans, dice Shandas, le temperature possono variare enormemente, anche isolato dopo isolato. Gli edifici in mattoni trattengono il calore meglio di quelli in legno e le grosse autostrade si crogiolano al sole. Ma se gli edifici sono intervallati da alberi e se hai molti spazi verdi come i parchi, tutta quella vegetazione aiuta a rinfrescare l’aria.

In un giorno di agosto dell’anno scorso, Shandas e altri ricercatori hanno compilato 75.000 misurazioni della temperatura intorno a New Orleans. Hanno scoperto che le aree più fresche si trovavano a circa 88 gradi, mentre le aree più calde sono salite alle stelle fino a 102 gradi. “Ha a che fare con lo spazio verde, ha anche molto a che fare con la configurazione degli edifici, così come i materiali da costruzione”, afferma Shandas.

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