Il Perseverance Rover della NASA perfora una roccia marziana al suo secondo tentativo

Come la perseveranza Il rover ha perforato una roccia mercoledì per raccogliere un campione dal cratere Jezero su Marte, Justin Simon, uno scienziato planetario del Johnson Space Center della NASA a Houston, si sentiva nervoso ed eccitato. Ha l’onore di servire come “pastore campione”, guidando lo sforzo da milioni di miglia di distanza, ma la pressione è alta. “Questi campioni non solo ci permetteranno di capire la geologia del cratere, ma anche i minerali probabilmente legati alla storia dell’acqua lì”, ha detto ieri.

Ma prima, il rover doveva effettivamente catturare un pezzo di roccia in un contenitore delle dimensioni di una provetta. Un primo tentativo all’inizio di agosto era andato a vuoto. Quella prima roccia, soprannominata “Roubion”, si è semplicemente sbriciolata in polvere mentre il trapano vi ha perforato, e nessuno di quei pezzi è arrivato nel contenitore.

Simon ora può tirare un sospiro di sollievo. Il secondo tentativo di Perseverance, con una roccia diversa, sembra aver estratto con successo un nucleo marziano leggermente più spesso di una matita.

“Abbiamo ottenuto l’immagine di un nucleo dall’aspetto spettacolare, un cilindro dall’aspetto fantastico, rotto in modo pulito. Sembra geologicamente molto interessante, qualcosa su cui gli scienziati del futuro si divertiranno a lavorare”, afferma Ken Farley, geochimico del Caltech e scienziato del progetto della missione Perseverance, guidata dal Jet Propulsion Laboratory della NASA a Pasadena, in California.

Ma l’analisi del nuovo campione richiederà del tempo, perché gli scienziati della NASA non sono stati in grado di ottenere fotografie chiare a causa delle condizioni di scarsa illuminazione, il che rende le immagini difficili da interpretare. Per aggiungere più drammaticità agli scienziati, quando Perseverance ha eseguito una procedura “percuss-to-ingest” – scuotendo il campione per assicurarsi che il tubo non fosse troppo pieno, il che avrebbe fatto inceppare il sistema quando è stato immagazzinato – un’immagine sembrava mostrare un provetta vuota. (Sono abbastanza sicuri di aver ottenuto il campione, ma cercheranno di scattare più immagini con una luce migliore nei prossimi due giorni.)

Il primo tentativo di perforazione di Perseverance, che essenzialmente ha polverizzato il campione, non è stato un completo fallimento, poiché ha fornito prove che suggeriscono che la roccia fosse stata alterata, consumata da un fiume che scorreva nel cratere del lago miliardi di anni fa. “Era sempre stato possibile che questo lago fosse un evento transitorio, come forse una cometa, ricca di acqua, che colpisse Marte e creasse laghi, e poi si fosse bollito o si fosse congelato nel giro di decine di anni. Ma ciò non produrrebbe gli agenti atmosferici che vediamo”, ha detto Farley in un’intervista all’inizio di questa settimana.

Poiché quella roccia era troppo polverosa, gli scienziati hanno quindi pilotato il rover in una nuova area, alla ricerca di un diverso tipo di roccia da campionare, utilizzando l’elicottero Ingenuity per esplorare in avanti. La perseveranza si è spostata leggermente verso ovest, dove su una cresta i ricercatori hanno trovato una roccia più grande, simile a un masso, che hanno soprannominato “Rochette” e che sembrava meno probabile che si disintegrasse quando il rover vi ha dispiegato i suoi strumenti. “Sembra un sasso che, se potessi lanciarlo, cadrebbe a terra. Una roccia buona e salutare”, ha detto Farley.

Prima di ogni tentativo di campionamento, Perseverance esegue una ricognizione scattando un gruppo di foto di una roccia candidata. Lo scorso fine settimana si è anche esibito un test di abrasione per vedere se Rochette era abbastanza resistente da provare. Il rover è dotato di un trapano a percussione rotante (con punte extra) che ruota e martella la roccia. Questo strumento aiuta a rimuovere polvere e schegge attraverso lo strato esterno esposto alle intemperie. L’abrasione ha avuto un successo spettacolare, secondo Farley, quindi gli scienziati hanno deciso di procedere con il prelievo di un campione. Perseverance ha esteso il suo braccio robotico lungo 7 piedi, ha acceso il trapano ed estratto con cura un campione di carota. Quindi ha ruotato la “mano” del braccio in modo da poter ispezionare la provetta del campione.

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