USMNT eguaglia il Canada, il suo secondo inciampo consecutivo nelle qualifiche


NASHVILLE — Se ogni campagna di qualificazione ai Mondiali è una corsa sulle montagne russe di alti e bassi, allora la squadra di calcio maschile degli Stati Uniti non ha ancora lasciato il terreno.

Gli americani hanno giocato due partite in quattro giorni per iniziare la fase finale del loro torneo di qualificazione regionale per la Coppa del Mondo 2022 in Qatar e, sebbene si aspettassero di vincere entrambe le partite, si sono invece accontentati di due deludenti pareggi.

Questi sono i primi giorni, ancora. Mancano 12 partite. E due punti sono meglio di nessuno.

Ma c’è stato un desiderio irrequieto all’interno della squadra e della sua base di fan per un inizio sicuro di questo ciclo di qualificazione, dato il disastro dell’ultimo, quando la squadra non è riuscita a qualificarsi per la Coppa del Mondo 2018 in Russia. Questo gruppo, che comprende giovani talenti assunti da alcune delle migliori squadre di club del mondo, aveva sperato di iniziare il processo di guarigione.

Ci sono invece più domande sulla competenza della squadra, più ansie per il ripetersi della storia e più disperazione per vincere la prossima partita, che arriva mercoledì sera in Honduras.

“Ci sono alti e bassi e dossi sulla strada, e dobbiamo solo continuare a rispondere quando siamo chiamati”, ha detto Gregg Berhalter, l’allenatore degli Stati Uniti. “Possiamo fare due cose. Possiamo stare male per noi stessi oppure possiamo continuare con un atteggiamento positivo e cercare di ottenere un risultato positivo in Honduras”.

Il palcoscenico è stato allestito in molti modi per una performance ristoratrice domenica sera al Nissan Stadium di Nashville. L’erba era rigogliosa. Il pubblico di casa era gentile. Si supponeva che i nervi dei giocatori alle prime armi fossero risolti.

In altre parole, nessuna delle scuse che Berhalter aveva tirato fuori durante il fine settimana per aiutare a spiegare il deludente 0-0 della sua squadra giovedì scorso in El Salvador – sul campo di gioco irregolare, l’atmosfera ostile, il numero di membri della squadra che giocano il loro primo partita di qualificazione — erano applicabili in quanto gli americani hanno registrato un altro insoddisfacente pareggio, 1-1, nella loro seconda partita contro il Canada.

L’incapacità della squadra di soddisfare il momento l’ha lasciata alla ricerca di risposte.

Gli americani sembravano goffi nel passare la palla. Hanno preso la strada panoramica quando erano necessarie scorciatoie, aggirando pesantemente il perimetro del denso guscio difensivo dei canadesi. Era un insieme familiare di problemi: possesso copioso, produzione scarsa. Gli Stati Uniti hanno mantenuto la palla per il 71% della partita, ma il piano di gioco di sit-back e contrattacco del Canada ha funzionato bene e il risultato è sembrato giusto.

“Avevamo bisogno di un movimento della palla molto più veloce”, ha detto Berhalter. “Tutti potevano vedere dall’esterno, abbiamo impiegato troppo tempo sulla palla”.

Ha aggiunto: “Dobbiamo trovare il modo di abbattere una difesa compatta perché sono sicuro che ci saranno altre squadre che verranno negli Stati Uniti e faranno la stessa cosa”.

Anche Christian Pulisic, capitano e miglior giocatore degli americani, che è tornato in formazione dopo aver saltato la partita di El Salvador mentre si riprendeva da un test positivo al coronavirus il mese scorso, è stato critico, anche se non era chiaro se stesse prendendo di mira lo staff tecnico , i suoi compagni di squadra, se stesso o una combinazione dei tre.

“Penso che a volte abbiamo bisogno di nuove idee”, ha detto, aggiungendo: “Sembrava che non potessimo abbatterle. Abbiamo solo bisogno di nuove soluzioni. Evidentemente non era abbastanza”.

Pulisic ha continuato suggerendo che la squadra avrebbe potuto comportarsi diversamente dopo aver preso il comando all’inizio del secondo tempo apportando aggiustamenti e forse adottando una mentalità più difensiva.

“Penso che sia importante in partite come questa, partite difficili, macinare tutto e vincere queste partite 1-0 a volte”, ha detto.

Tale pragmatismo richiede un po’ di buon senso, e non è chiaro quanto possieda questa squadra. La squadra è popolata da giovani intriganti, molti dei quali tecnicamente abili in modi che sovvertono gli stereotipi di vecchia data sui giocatori di calcio americani. I trofei in due tornei quest’estate – la Gold Cup e la Nations League – hanno alimentato l’entusiasmo per ciò che il gruppo potrebbe fare.

Ma questo mese la giovinezza del gruppo, e la riconosciuta ingenuità, sono apparse come passività.

“È uno sport di squadra”, ha detto il centrocampista Tyler Adams quando gli è stato chiesto del forte pedigree dei giocatori. “Non importa da dove veniamo. Se non usciamo e non facciamo le cose in cui siamo bravi, siamo solo un gruppo di nomi su un pezzo di carta”.

Non ha aiutato le cose che questa squadra sia stata impoverita da una combinazione di sfortuna e indiscrezione.

Prima della partita di domenica, la squadra ha annunciato che Gio Reyna, uno dei suoi migliori attaccanti, sarebbe stato fuori a tempo indeterminato per un infortunio al bicipite femorale e che anche Zack Steffen, il portiere titolare di Berhalter, avrebbe lasciato la squadra, dopo essere risultato positivo al coronavirus.

La squadra ha anche annunciato prima del calcio d’inizio di domenica che il centrocampista della stella Weston McKennie avrebbe saltato la partita a Nashville dopo aver violato la politica sul coronavirus della squadra.

“Mi dispiace per le mie azioni”, ha scritto in un post su Instagram. Stasera farò il tifo per i ragazzi e spero di tornare presto con la squadra”.

Per McKennie, che è risultato positivo al virus lo scorso ottobre, l’indiscrezione (che il team ha rifiutato di dettagliare) ha suggerito un preoccupante modello di comportamento. Ad aprile, McKennie è stato sospeso dalla sua squadra di club, la Juventus, dopo aver ospitato una festa nella sua casa di Torino che ha violato il coprifuoco locale e ha dovuto essere interrotto dalla polizia.

Berhalter nella tarda serata di domenica ha rifiutato di dire se McKennie sarebbe stato disponibile per la partita di mercoledì in Honduras.

Questi periodi di sfortuna e errori personali sono difficili da digerire quando ogni partita ha così tanto peso. C’è solo così tanto tempo per sistemare le cose, solo così tante battute d’arresto che una squadra può sopportare.

“Il modo in cui l’abbiamo inquadrato ai ragazzi è che ogni partita è una finale”, ha detto Berhalter. “Quattordici finali, è così che dobbiamo affrontarla. Quindi l’urgenza ci sarà sempre finché non saremo matematicamente sicuri con le qualifiche”.

Gli americani il mese scorso hanno svelato uno slogan di marketing: “Solo avanti”. – che rifletteva il desiderio di lasciarsi alle spalle i loro recenti fallimenti. Ma Pulisic domenica non ha potuto fare a meno di soffermarsi sul passato, rilevando che nell’ultimo ciclo la squadra aveva perso le prime due partite. Questi scarsi risultati hanno portato al licenziamento dell’allenatore Jurgen Klinsmann.

Con quello standard, gli americani ora sono in condizioni migliori. Con qualsiasi altra misura, stanno deludendo in modo preoccupante le aspettative.

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