Richard Lewontin lascia un’eredità nella lotta al razzismo nella scienza

Quando Donald Trump genetica invocata a a raduno elettorale in Minnesota nel settembre 2020, i commentatori si sono affrettati a collegare il suo linguaggio all’eugenetica e alla scienza nazista dell’inizio del XX secolo. “Hai buoni geni, lo sai, vero?” Trump ha chiesto al suo pubblico quasi tutto bianco. “Hai buoni geni. Molto riguarda i geni, non è vero, non credi?” L’implicazione era che, a causa della sua razza, la sua folla era geneticamente distinta e superiore agli immigrati neri e marroni che Trump costantemente disprezzava e prendeva di mira con le politiche della sua amministrazione.

Questa prospettiva, approvata esplicitamente da alcuni membri dell’estrema destra politica di oggi, era una volta la visione scientifica principale. Oggi, tuttavia, la maggior parte degli scienziati non prende sul serio l’idea delle razze biologiche, in parte grazie a Richard Lewontin, un biologo evoluzionista dell’Università di Harvard morto a luglio all’età di 92 anni. Lewontin si è fatto un nome negli anni ’60, quando dimostrò, usando le popolazioni dei moscerini della frutta selvatica, che gli individui di una specie sono molto più geneticamente diversificato di quanto gli scienziati avessero precedentemente immaginato.

Nel 1972, Lewontin ha preso il suo interesse per la diversità genetica in una direzione esplicitamente politica quando… pubblicato un articolo dimostrando che solo il 6% circa della variazione genetica umana esiste tra gruppi razziali convenzionalmente definiti; il resto si può trovare entro quei gruppi. Esaminando come le versioni alternative di particolari proteine ​​del sangue, codificate da sottili variazioni degli stessi geni, fossero distribuite nella popolazione umana, è stato in grado di capire quanta sovrapposizione genetica esiste tra i gruppi razziali.

Se, per esempio, tutti i bianchi si fossero rivelati di tipo A e tutti i neri di tipo B, l’idea di gruppi razziali geneticamente distinti sarebbe stata in parte convalidata. Ma se la metà delle persone in entrambi i gruppi avesse il sangue di tipo A e l’altra metà avesse il tipo B, tutta la variazione genetica esisterebbe all’interno dei gruppi, non tra di loro. La realtà, scoprì Lewontin, era molto più vicina a quest’ultimo scenario. Di più recenti esperimenti l’indagine su una varietà molto più ampia di geni ha convalidato le scoperte di Lewontin.

Concluse l’articolo del 1972 con una dichiarazione che sarebbe apparsa scandalosamente politica nelle riviste scientifiche di oggi. “La classificazione razziale umana non ha alcun valore sociale ed è positivamente distruttiva delle relazioni sociali e umane”, ha scritto. “Dal momento che tale classificazione razziale è ora considerata praticamente priva di significato genetico o tassonomico, non può essere fornita alcuna giustificazione per la sua continuazione”. Il documento è stato fondamentale – secondo Google Scholar, è stato citato più di 3000 volte – e costituisce un importante pilastro a sostegno dell’aforisma “la razza è un costrutto sociale”.

“L’idea che ci fosse più variazione all’interno di un gruppo che tra i gruppi è vecchia. Era lì da decenni”, afferma Jonathan Marks, professore di antropologia all’Università della Carolina del Nord a Charlotte. “Quello che ha fatto Lewontin è stato metterci dei numeri. E questo è stato molto potente”.

Dagli anni ’70, le nuove tecnologie hanno cambiato notevolmente il panorama della genetica: studi genomici su larga scala hanno cambiato il modo in cui gli scienziati comprendono la relazione tra geni e comportamento. “Lewontin è stato preveggente nell’anticipare che, con il maggiore investimento pubblico nella genomica, la genetica avrebbe assunto un ruolo primario in termini di tentativo di spiegare la malattia, nonché, sempre più, i tratti comportamentali sociali”, afferma Sandra Lee, professore di scienze umane. ed etica alla Columbia University. Mentre il potere e la sofisticatezza delle tecnologie genetiche continuano a crescere, il lavoro di Lewontin rimane straordinariamente attuale.

Uno dei grandi spauracchi di Lewontin fu il suo collega di Harvard EO Wilson, che aveva opinioni forti e influenti sul ruolo della genetica nel determinare il comportamento sociale negli animali e negli esseri umani. Con il suo libro del 1975 Sociobiologia: la nuova sintesiWilson ha reso popolare l’idea che i comportamenti che vanno dall’altruismo all’aggressività ai costumi sessuali possono essere meglio spiegati facendo riferimento alle pressioni evolutive. Lewontin riteneva che Wilson presumesse ingiustificatamente, in gran parte sulla base della ricerca sugli animali, che molti comportamenti e caratteristiche umane, dalla creatività al conformismo, dovessero essere stati selezionati durante la storia evolutiva della specie. Lewontin sosteneva che questa idea rappresentasse solo un’ulteriore rinascita della convinzione regressiva che la biologia fosse il destino, che, disse, era stata usata per puntellare le gerarchie sociali per secoli.

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