Carlos Alcaraz emerge come una sensazione agli US Open


La festa di formazione e il tiebreak del quinto set si sono conclusi venerdì sera. Carlos Alcaraz, uno spagnolo di 18 anni, aveva finalmente finito di gettare gli asciugamani nelle tribune dell’Arthur Ashe Stadium dopo il suo successo agli US Open contro Stefanos Tsitsipas. Uno per uno o in piccoli gruppi, i fan hanno salito le scale verso le uscite.

Sorridevano, a volte scuotevano la testa e pronunciavano parole come “incredibile” e “incredibile”. Essendo il 2021, due ragazzini corsero verso la madre brandendo i loro telefoni per mostrare i selfie a bordo campo che avevano scattato con Alcaraz.

È nata un’altra stella del tennis? Vedremo. Le grandi aspettative possono portare con i piedi per terra anche gli adolescenti ultra talentuosi. Ma il 55esimo Alcaraz sembrava il vero affare contro i Tsitsipas, terza testa di serie, strappando colpi da fondo di livello successivo, facendo sembrare il campo piccolo con la sua velocità del piede e abbracciando il grande palcoscenico e il momento con lo stesso entusiasmo con cui il più grande giocatore spagnolo Rafael Nadal ha fatto nella sua adolescenza.

È un bel pacchetto, ed è stata una bella partita al terzo turno: quattro ore e sette minuti di turni di slancio, attacco e difesa a contrazione rapida ed emozioni crude.

Si è conclusa con Alcaraz disteso sulla schiena sul campo su cui non aveva mai messo piede fino a venerdì mattina quando è entrato nello stadio quasi vuoto per l’allenamento e ha alzato lo sguardo – e in alto – ai cinque livelli di tribune.

“Quando sono entrato, ho scattato una foto con la mia squadra”, ha detto in un’intervista in spagnolo. “È stato spettacolare. Non potevo credere che questo momento fosse finalmente arrivato. Secondo me è il miglior campo del mondo. Così grande.”

C’è da chiedersi se le preferenze sul campo di Alcaraz cambieranno se diventerà un titolare abituale del campo centrale agli Open di Francia oa Wimbledon. Dopotutto, l’argilla è la tela da tennis preferita della Spagna e la prima superficie di Alcaraz. Ma il suo gioco audace sembra adatto a luci brillanti e città grandi e sfacciate. Ha vissuto appieno l’Ashe Stadium al suo debutto con la folla che urlava per lui, in parte a causa della cattiva volontà che Tsitsipas ha generato negli ultimi tempi con la sua posizione anti-vaccino e la sua abilità di gioco, ma anche a causa dell’incandescenza di Alcaraz.

Affonda subito i denti nella partita, balzando in vantaggio per 4-0, costringendo Tsitsipas ad adattarsi al ritmo feroce.

“La velocità della palla era incredibile”, ha detto Tsitsipas. “Non ho mai visto qualcuno colpire la palla così forte. Ci è voluto del tempo per adattarsi. Mi ci è voluto del tempo per sviluppare il mio gioco intorno al suo stile di gioco”.

Secondo i dati di Occhio di Falco, la velocità media del dritto di Alcaraz era di 78 miglia all’ora: 3 miglia all’ora più veloce della media maschile degli US Open di quest’anno. La sua velocità di rovescio era di 75 miglia all’ora: cinque miglia all’ora più veloce della media.

Non c’è da meravigliarsi se Tsitsipas pensava che non ci fosse un rifugio sicuro, ma sembrava aver risolto il problema quando ha vinto il secondo set e poi ha preso un vantaggio di 5-2 nel terzo, aumentando di due break di servizio. Ma ha perso il vantaggio e il set in un tie-break prima di tornare a vincere il quarto set 6-0.

Il pensiero logico in questa fase era che il ragazzo avesse avuto una giornata fantastica, ma che al meglio dei cinque set contro uno dei primi tre giocatori gli avrebbe ricordato fino a che punto doveva arrivare.

Alla faccia della logica. Alcaraz ha ripreso a mescolare grandi colpi da fondo campo e abili drop shot, colpendo note alte con la folla che non ha fornito altro che feedback positivo. Il punteggio finale è stato 6-3, 4-6, 7-6 (2), 0-6, 7-6 (5).

“Non mi aspettavo che alzasse così tanto il suo livello, soprattutto dopo aver perso il quarto set in questo modo”, ha detto Tsitsipas. “Era un giocatore completamente diverso”.

Non puoi prepararti completamente per tali situazioni. Devi sperimentarli per scoprire di che pasta sei fatto. Alcaraz, con l’indice che si agitava e il pugno che pompava, sembrava molto nel suo elemento.

“Il fatto che la folla fosse dietro di me e mi spingesse a vincere è ciò che penso mi abbia aiutato a raggiungere quel livello nel quinto set”, mi ha detto Alcaraz. “Senza di loro, non ce l’avrei fatta. È qualcosa che non dimenticherò mai”.

È stato un primo US Open, una prima visita a New York, ma Alcaraz si immaginava qui da anni.

“Ho potuto vedere guardando in televisione che i fan di New York erano appassionati di tennis”, ha detto. “Volevo sperimentarlo da solo”.

Viene da Murcia, nel sud-est della Spagna, e da una famiglia di tennisti. Suo padre, anche lui di nome Carlos, era un bravo giocatore junior e in seguito divenne direttore sportivo di un club di tennis a Murcia.

“Nella mia famiglia, penso che abbiamo lo sport nel sangue”, ha detto Alcaraz. “Abbiamo giocato tutti da quando eravamo giovani”.

Ha iniziato a battere all’età di 3 anni e presto ha vinto titoli nazionali junior in Spagna mentre giocava contro i suoi maggiori. Ha vinto i suoi primi punti ATP a 14 anni – un’età eccezionalmente giovane – in un evento a Murcia. Ha giocato il torneo professionistico solo perché era vicino a casa, ma il suo potenziale era chiaro nel piccolo mondo del tennis spagnolo.

Nadal, uno dei più grandi prodigi del tennis maschile, è nato e cresciuto nell’isola di Maiorca, nelle Baleari, in una famiglia di sportivi e non sono mancati i modelli di ruolo del tennis locale. Anche Carlos Moya, il campione dell’Open di Francia e il primo spagnolo a raggiungere il numero 1 nella classifica ATP, era di Maiorca e ha fatto da mentore e si è allenato con Nadal quando era ancora adolescente.

Alcaraz ha avuto contatti con Nadal. Non mancano le foto su Internet di loro che posano insieme quando Alcaraz era ancora un junior. Hanno giocato a maggio nel secondo turno dell’Open di Madrid sulla terra battuta, e Nadal ha vinto 6-1, 6-2. Ma è probabile che i confronti continuino se Alcaraz continua ad afferrare grandi partite per i risvolti.

“Grazie a Rafa, ho imparato l’importanza di giocare con grande energia e dare tutto, dalla prima palla all’ultima”, ha detto Alcaraz. “La sfida di cercare di andare dove è andato Rafa è anche una grande motivazione per me, anche se so che è quasi impossibile”.

La stella spagnola che ha avuto la maggiore influenza sul gioco di Alcaraz è in realtà Juan Carlos Ferrero, un altro ex numero 1 del mondo che ora è l’allenatore dell’Alcaraz e gestisce un’accademia a Villena ad Alicante.

“Da quando l’ho incontrato quando aveva 14, 15 anni, sapevo del suo potenziale, del suo livello”, ha detto Ferrero sabato all’Open.

Ferrero, campione dell’Open di Francia e finalista degli US Open nel 2003, è stato un grande motore: una linea di fondo fluida che ha sbloccato scambi e problemi con la struttura e la coerenza. Alcaraz è un avventuriero seriale a cui piace risolvere i conflitti in un solo colpo di racchetta, ma condivide una delle qualità di Ferrero: i piedi veloci. La capacità di Alcaraz di correre sul rovescio e strappare un diritto in volo è già di prim’ordine.

“Quando vedi qualcuno a 18 anni che può colpire la palla così grande già da entrambi i lati e si muove così bene, è vicino all’unico”, ha detto Paul Annacone, che ha allenato l’ex numero 1 Pete Sampras e Roger Federer. “Per me, il suo rovescio è in realtà migliore del suo diritto. Gli manca il diritto. È enorme, ma gli manca. Non gli manca molto il rovescio. A volte mi chiedo, e non lo dico in modo negativo, se qualcuno che gioca in quel modo sia davvero senza paura o semplicemente non abbia ancora un QI nel tennis. Questo è l’ignoto, ma se guardi gli strumenti del bambino, una volta che ha capito come aprire il campo e usare angoli corti e rendersi conto che non ha bisogno di far saltare tutto, sarà piuttosto spaventoso.

Ottenere il giusto equilibrio richiederà tempo e la prossima sfida sarà evitare una delusione domenica, quando Alcaraz sarà il favorito invece del perdente contro il qualificato 141° classificato Peter Gojowczyk della Germania nel quarto turno.

“So che devo fare questo giro per giro”, ha detto. “Non posso anticipare me stesso, ma penso di avere una grande opportunità qui”.

Ciò che è chiaro per ora è che lo stile di gioco senza fare prigionieri di Alcaraz non riflette il suo approccio alla vita fuori dall’arena.

“Fuori dal campo sono un ragazzo rilassato, simpatico, che ride e scherza sempre”, ha detto. “Sono totalmente l’opposto di quello che sono in campo”.

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