Naomi Osaka perde contro Leylah Fernandez agli US Open


Questo non è mai stato il modo in cui avrebbe dovuto andare per Naomi Osaka, la più grande nuova stella del tennis, la cui fama, successo e successo sembravano non avere limiti all’inizio dell’anno.

Da allora, Osaka ha subito una serie di battute d’arresto e sconfitte così travolgenti che ha detto dopo l’ultima, venerdì sera agli US Open, che non sapeva quando avrebbe giocato la sua prossima partita di tennis.

Osaka ha perso in tre set serrati e insolitamente capricciosi contro una canadese diciottenne in ascesa senza teste di serie di nome Leylah Fernandez nel terzo round dell’Open che Osaka ha vinto un anno fa.

Poi, nella sua conferenza stampa post partita, ha cominciato a fare a pezzi, regalando al mondo, attraverso un gruppetto di giornalisti e un banco di telecamere, un altro preoccupante ritratto dello stato d’animo di una donna che sembrerebbe avere tutto — soldi, fama, glamour, l’ammirazione di milioni di fan in più continenti.

“Come posso andare in giro a dirlo”, ha iniziato Osaka, trattenendo le lacrime, ma rimandando un moderatore della conferenza stampa che ha cercato di darle sollievo mentre ha iniziato a piangere. “Mi sento come per me di recente, quando vinco non mi sento felice, mi sento più sollevato. E poi quando perdo mi sento molto triste. E non credo sia normale.

“Questo è molto difficile da articolare”, ha continuato dopo essersi ripresa. “Beh, in pratica. Mi sento come se fossi a questo punto in cui sto cercando di capire cosa voglio fare, e onestamente non so quando giocherò la mia prossima partita di tennis”.

La prospettiva che Osaka si allontani indefinitamente dallo sport invierà senza dubbio onde d’urto attraverso la sfera del tennis. Figlia di una madre giapponese e di un padre haitiano, cittadino del suo Giappone natale, sebbene sia cresciuta in gran parte negli Stati Uniti, Osaka è l’atleta donna più pagata al mondo, una delle più grandi celebrità dello sport e una tranquilla , potente incarnazione di una nuova generazione di atleti che non hanno paura di condividere le proprie opinioni sui diritti civili e la giustizia sociale.

Solo poche settimane fa, Osaka ha ricevuto uno dei più alti onori in tutti gli sport: accendere il calderone ai Giochi Olimpici nel suo paese d’origine, dove è venuta a rappresentare un nuovo futuro multirazziale per il Giappone.

Come spesso accade, però, tutto ciò è arrivato a un prezzo che i fan hanno imparato fin troppo bene in questi giorni: un’immensa pressione per esibirsi che può disturbare una persona di qualsiasi età.

Osaka, 24 anni, si è presa una pausa all’inizio di quest’anno, quando ha abbandonato gli Open di Francia a causa di un confronto con gli organizzatori del torneo sul fatto che sarebbe apparsa alle sue conferenze stampa post-partita, che secondo lei ha causato troppa angoscia mentale per lei e per lei compagni di gioco.

I suoi compagni di gioco erano in gran parte comprensivi, ma non hanno seguito il suo esempio, e dopo essere stata multata per aver saltato i suoi doveri mediatici obbligatori, ha perso la sua partita del secondo turno, dicendo al mondo che aveva sperimentato “lunghi periodi di depressione” dal 2018 e avrebbe ci vuole un po’ di tempo per occuparsi della sua salute mentale. Ha saltato Wimbledon ma è tornata per le Olimpiadi, dove ha perso al terzo turno e non ha vinto una medaglia.

Il mese scorso a Mason, Ohio, nella sua prima conferenza stampa in tre mesi, ha perso la calma e ha lasciato brevemente la stanza in cui si stava svolgendo la sessione dell’intervista a distanza, dopo una domanda su come poteva bilanciare la sua resistenza alle conferenze stampa con il fatto che i suoi interessi esterni hanno beneficiato dell’esposizione che ha ricevuto dai media. Tornò presto nella stanza.

Pochi giorni fa, alla vigilia di questo US Open, Osaka ha parlato di cercare di trovare un nuovo approccio alla vita e al tennis che fosse incentrato sul non picchiarsi quando le cose non andavano alla perfezione e sul festeggiare le piccole vittorie, anche solo alzandosi dal letto la mattina.

Dopo venerdì sera, è chiaro che questi sforzi rimangono un lavoro in corso, un lavoro che per il prossimo futuro si svolgerà altrove rispetto all’estenuante pentola a pressione di 11 mesi giramondo che è il tennis professionistico d’élite.

In un’estate e una stagione di lotte per Osaka, e dopo aver perso al terzo turno degli US Open contro un adolescente senza teste di serie, è difficile immaginare cosa verrà dopo.

La vittoria a sorpresa, 5-7, 7-6 (2), 6-4 per Fernandez, è arrivata sullo stesso campo in cui Osaka era diventata una star globale sorprendendo Serena Williams per vincere gli US Open 2018. Da allora Osaka ha vinto altri tre titoli del Grande Slam, incluso quello all’Open dell’anno scorso.

La 73esima in classifica Fernandez, mancina veloce e dinamica, non aveva mai affrontato Osaka, ma non si è mostrata intimidita, stringendo il pugno dopo aver conquistato punti chiave e dettando spesso il gioco con il suo dritto in topspin.

Osaka ha rotto il servizio di Fernandez sul 5-5 nel secondo set con un vincente di rovescio e poi ha servito per il match. Non aveva affrontato nemmeno un break point in quella fase, ma non è riuscita a chiudere la vittoria. Fernandez ha continuato a vincere i primi cinque punti del successivo tie-break, spingendo Osaka a lanciare la sua racchetta in campo. Fernandez ha poi pareggiato la partita con un set a testa.

“Immagino che volessi rimanere in campo un po’ più a lungo, e volevo mettere in scena uno spettacolo per tutti qui”, ha detto Fernandez nella sua intervista post-partita. “Un’ora non era abbastanza per me in campo.”

Fernandez ha rapidamente preso il comando nel terzo set interrompendo di nuovo il servizio di Osaka nel gioco di apertura, e sebbene Osaka abbia iniziato a trovare il suo raggio nei suoi giochi di servizio, non è riuscita a risolvere il servizio mancino più lento di Fernandez.

Osaka non ha nascosto la sua frustrazione. Dopo che Fernandez ha segnato un vincitore del net-cord nella seconda partita del set finale per salire, 40-15, Osaka ha preso la palla e l’ha colpita in alto sugli spalti, ricevendo un avvertimento sul codice di condotta per abuso di palla.

“Mi dispiace davvero per questo”, ha detto Osaka del suo comportamento. “Mi dicevo di essere calmo, ma sento che forse c’è stato un punto di ebollizione. Normalmente mi sento come se mi piacciono le sfide. Ma di recente mi sento molto in ansia quando le cose non vanno come voglio, e sento che puoi sentirlo. Non sono davvero sicuro del perché succeda nel modo in cui accade ora”.

Osaka ha paragonato il suo atteggiamento venerdì a quello di “un ragazzino”. Ma Fernandez, sei anni più giovane di lei, non ha faticato a rimanere completamente concentrato sulla partita. Non ha affrontato break point sul suo servizio nel set finale, e quando è arrivato il momento di servire per la vittoria più significativa della sua carriera, ha tenuto d’occhio. Sul 30-0, ha colpito un fantastico colpo vincente di rovescio e al primo match point di Fernandez, Osaka ha giudicato male un dritto e lo ha colpito a lato.

A braccia alzate e sorridente, Fernandez si è avvicinato di corsa alla rete per la stretta di mano.

“Fin dall’inizio, subito prima della partita, sapevo di essere in grado di vincere”, ha detto.

Tutte e tre le sconfitte di Osaka quest’estate sono arrivate contro mancini: Marketa Vondrousova alle Olimpiadi, Jil Teichmann in Ohio e ora Fernandez.

Questo è stato il primo grande successo del torneo femminile US Open, che, nonostante la profondità del talento nel gioco femminile, aveva ampiamente rispettato le teste di serie nei primi due turni. Ma il risultato di venerdì è stato l’ultimo contrattempo per Osaka, la più grande star del calcio femminile dopo la Williams. Da quando ha vinto l’Australian Open a febbraio, ha giocato con parsimonia e non ha vinto un altro titolo né ha raggiunto un’altra semifinale.

Dopo aver sconfitto Marie Bouzkova in due set al primo turno a New York, Osaka ha ricevuto un walkover nel secondo turno quando Olga Danilova si è ritirata a causa di una malattia.

Ma a causa della sua mancanza di partite recenti, la pausa inaspettata non si è rivelata un vantaggio. “Penso che avrei preferito giocare una partita”, ha detto Osaka.

Fernandez, pieno di energia e ottimismo, è stato in grado di capitalizzare.

“Non ero molto concentrato su Naomi. Ero concentrata solo su me stessa, sul mio gioco, su ciò che dovevo fare”, ha detto. “Avere la folla lì a sostenermi ea sostenermi dopo ogni punto, è fantastico. Mi ha dato l’energia per continuare a lottare, per continuare a lavorare e continuare a correre per quelle palle che ha colpito”.

È stata una serata memorabile per gli adolescenti all’Arthur Ashe Stadium. Nella partita precedente, Carlos Alcaraz, un dinamico diciottenne spagnolo, ha eliminato la testa di serie numero 3 maschile, Stefanos Tsitsipas, in un thriller che cambia slancio che si riduce a un tiebreak del quinto set. Quella era l’ultima partita della sessione diurna, e quando l’arena era stata sgomberata e la folla della sessione notturna aveva preso posto, Fernandez ha seguito l’esempio di Alcaraz.

Ben Rothenberg segnalazione contribuito.

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