Sloane Stephens batte Coco Gauff agli US Open


Una sessione notturna degli US Open all’Arthur Ashe Stadium è un’opportunità ma anche una responsabilità.

Il potere delle stelle è altamente raccomandato per riempire il vasto spazio e l’aria, e Serena Williams lo fornisce da più di 20 anni, vincendo e perdendo in modo memorabile e talvolta tumultuoso (vedi la finale degli US Open 2018).

Ma la guardia sta cambiando nel tennis femminile, e con la Williams fuori da questo US Open con un infortunio al bicipite femorale e con il suo 40esimo compleanno che si avvicina, mercoledì sera è stata lasciata a Sloane Stephens e Coco Gauff, le due leader delle generazioni americane che hanno seguito la Williams e sua sorella maggiore Venere.

Sono grandi scarpe da tennis da riempire, ed è sicuramente più giusto per tutti i soggetti coinvolti non aspettarsi che vengano riempite presto. Potrebbe anche essere stato più saggio non giocare affatto una sessione notturna mercoledì, considerando la tempesta che in seguito ha allagato le strade e chiuso non solo lo stadio Louis Armstrong degli US Open, ma anche la metropolitana e ha reso una grande sfida per fan, giocatori e funzionari farlo a casa. Il campo dell’Ashe Stadium è rimasto asciutto mentre la pioggia torrenziale batteva sul tamburo di un tetto chiuso.

Stephens, 28 anni, ha vinto gli US Open 2017 e rimane un talento formidabile, ma è stata una fiamma tremolante da quel trionfo inaspettato. Gauff, il giocatore più giovane nella top 100 all’età di 17 anni, non è ancora pronto a dominare, ma è certamente pronto a stupire, ed è stato, al numero 21, l’americano con la testa di serie più alta a giocare in singolare in questo US Open.

Questa era la prima partita, ma difficilmente il loro primo incontro. Sia Gauff che Stephens hanno sede nel sud della Florida e hanno lavorato con alcuni degli stessi allenatori. Gauff è venuto alla festa per il 21° compleanno di Stephens. Stephens è arrivato al decimo posto di Gauff.

“Tutti i miei amici erano entusiasti che Sloane Stephens fosse al tuo compleanno, tennista professionista”, ha detto Gauff. “È stato davvero fantastico.”

Due anni dopo, secondo Stephens, lei e Gauff hanno colpito insieme al South County Regional Park a Boca Raton, in Florida. Mercoledì sera è stato di uso tattico limitato.

“Sicuramente non ricordo come si sentiva la sua palla quando avevo 12 anni”, ha detto Gauff con una risatina bonaria. “Probabilmente stava prendendo un po’ di ritmo allora.”

Ma Stephens non stava giocando bene questa volta, anche se non era altro che solidale con Gauff dopo la sua vittoria per 6-4, 6-2. Dopo la morte dei nonni e di una zia a causa del Covid-19, si è dedicata nuovamente al suo mestiere nel 2021, perdendo peso, registrando più ore di fitness e pratica e ricostruendo la piattaforma per un ritorno nell’élite con l’aiuto del nuovo allenatore Darian King, un ex giocatore di tour maschile delle Barbados.

Stephens non è ancora tornata, come dimostra la sua classifica di 66, ma ha fatto un’ottima impressione del suo miglior tennis contro Gauff. Ha stabilito il ritmo e ha tenuto Gauff sbilanciato con il suo tiro distintivo: il suo diritto, una volta giudicato il migliore nel gioco femminile in un sondaggio del New York Times di esperti. Ha difeso con rapidità e convinzione, ha messo in gioco un notevole 84 percento dei suoi primi servizi e ha vinto l’80 percento dei punti quando lo ha fatto.

È bastato per riportarla al terzo turno, dove affronterà l’ex n.1 Angelique Kerber, che giovedì ha sconfitto Anhelina Kalinina all’Arthur Ashe Stadium. La loro partita è stata rinviata il giorno prima dalla pioggia che ha soffiato orizzontalmente attraverso il varco sotto il tetto del Louis Armstrong Stadium, ponendo fine a tutte le giocate.

Stephens si trova in una parte difficile del sorteggio, dove si nasconde anche la campionessa in carica degli US Open Naomi Osaka, ma una corsa profonda non è fuori discussione. Quando Stephens trova davvero il suo ritmo, fai attenzione. Le ho chiesto se avesse sentito arrivare lo spettacolo di mercoledì sera.

“Ovviamente è dura quando non sei testa di serie”, ha detto. “Hai primi turni difficili. È più difficile farsi strada nel torneo, quindi penso di essere arrivato al punto in cui sono in grado di essere davvero competitivo all’inizio dei tornei, giocando contro i migliori giocatori. Ovviamente uscendo dalla pandemia, è stata una strada rocciosa. Penso che per tutti non sia stato troppo coerente. Penso che tu debba solo cavalcare l’onda. È una specie di incontro, il che è bello.”

L’Arthur Ashe Stadium è il luogo in cui tutto si è riunito per Stephens nel 2017. Era tornata al tour solo due mesi prima dopo un importante intervento chirurgico al piede ed era classificata solo all’83° posto, ma ha battuto Venus Williams in una semifinale tutta americana e ha sconfitto Madison Keys, la sua migliore amica in tournée, in una finale tutta americana e poi ha scatenato le risate guardando con gli occhi spalancati il ​​suo assegno da 3,7 milioni di dollari.

Di nuovo senza teste di serie, quest’anno lei e Keys hanno dovuto affrontarsi al primo turno, con Stephens a due punti dalla sconfitta prima di prevalere nel tiebreak del terzo set.

Prefigurazione? Vedremo, ma per Stephens, l’Arthur Ashe Stadium continua a trattenere una spruzzata di polvere di fata.

“È un posto felice”, ha detto. “Ovviamente ho avuto molti bei ricordi lì. Per me è una sensazione di benessere. Penso che essere in questa posizione, cercare di farmi strada attraverso il torneo, avere partite difficili, è bello avere quel conforto, quei momenti a cui guardare indietro”.

Non ha ancora vinto un altro titolo del Grande Slam, arrivando vicino nel 2018 prima di perdere contro Simona Halep nella finale del Roland Garros. Ma sebbene abbia continuato a essere calda e fredda, i migliori allenatori ti diranno che Stephens dovrebbe essere molto più in alto nelle classifiche con il suo talento e i suoi strumenti.

È una questione, in parte, di impegno. “Sloane è nella migliore condizione fisica da anni”, ha detto Nick Saviano, un allenatore veterano che è stato a lungo un mentore di Stephens e ha visto la sua vittoria su Gauff in televisione. “Ha usato una grande miscela di difesa e potere neutralizzanti e aveva anche un comportamento e una presenza eccellenti in campo. Sta giocando bene come chiunque altro nel torneo”.

Il trucco è sostenerlo, ma Stephens sembra chiaro che uno dei suoi motivatori stia usando la sua celebrità per cause a lei care: la sua fondazione che promuove l’istruzione e stili di vita sani per i giovani e il modesto fondo di borsa di studio di $ 20.000 che ha iniziato il mese scorso in memoria di lei nonni, che hanno dato priorità all’istruzione e che lei spera diventi qualcosa di più grande.

“So quanto sia stato difficile l’ultimo anno a 18 mesi per i ragazzi che cercano di proseguire la loro istruzione superiore con tutto quello che sta succedendo”, mi ha detto Stephens.

Stephens ha avuto le sue sfide, comprese le due settimane trascorse in dura quarantena a gennaio prima degli Australian Open dopo che qualcuno è risultato positivo al coronavirus sul suo volo charter per Melbourne. Ha partecipato ai funerali dei suoi nonni a distanza durante la sua quarantena: qualcosa che ha detto che “probabilmente si pentirà per il resto della mia vita”.

Ma mercoledì sera si trovava in un posto migliore prima di uscire con il tempo burrascoso per tornare in auto al suo alloggio. In sicurezza nel terzo round, ha posato per le fotografie di fronte a un cartello degli US Open con sua madre Sybil nel corridoio fuori dallo spogliatoio. I campioni degli US Open Chris Evert e Lindsay Davenport si sono fermati a congratularsi con Stephens.

“Buona fortuna per il resto del torneo, Sloane”, disse Evert mentre si congedava.

La domanda è: quanto torneo rimane a Stephens?

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato. I campi obbligatori sono contrassegnati *