Gli Stati Uniti affrontano El Salvador nelle qualificazioni ai Mondiali


SAN SALVADOR — La formula del successo nelle qualificazioni ai Mondiali è scritta in anni di dure lezioni, dure partite e dure notti: vincete le partite casalinghe. Raccogli punti sulla strada. Sopravvivi e avanza.

Quindi non dovrebbe essere stata una terribile delusione per la squadra di calcio maschile degli Stati Uniti giovedì quando ha aperto l’ultimo turno di qualificazione con un pareggio a reti inviolate a El Salvador. Un punto sulla strada, dopotutto, è meglio dell’alternativa.

“Se non hai intenzione di vincere la partita”, ha detto il difensore degli Stati Uniti Tim Ream, “allora non puoi perderla”.

Ma alcuni punti sono più difficili da conquistare, e forse più difficili da accettare, di altri. Freschi di un’estate in cui hanno vinto due finali di coppa contro l’arcirivale Messico, gli Stati Uniti avevano iniziato la partita di giovedì contro El Salvador esattamente come avevano sperato.

Ha prodotto tre eccellenti occasioni da rete – di Gio Reyna, Brendan Aaronson e Miles Robinson – nei primi 10 minuti e, a volte, ha mostrato il tipo di movimento della palla che scorre liberamente e si estende sul campo che ha reso il suo roster infuso di giovani la migliore squadra in nuovamente la regione.

Ma El Salvador, nel bel mezzo della sua stessa ricostruzione sotto l’ex giocatore della nazionale statunitense Hugo Pérez, ha presto trovato il suo fondamento. Sostenuto da una folla numerosa che aveva iniziato a fluire attraverso i cancelli non appena hanno aperto le 11, nove ore prima del calcio d’inizio, La Selecta mancava solo della finitura clinica necessaria per incassare le possibilità create dal suo abile gioco di gambe e dalle sue corse incisive. Il centrocampista Alex Roldan è stato il più vicino ad aprire le marcature al 33′, lasciando cadere il difensore DeAndre Yedlin sulla sinistra prima di deviare in un tiro che ha sfiorato la traversa.

“Ci deve essere una calma che si instaura dopo quel periodo iniziale, in cui iniziamo davvero a prendere il sopravvento, e non l’abbiamo mai ottenuto”, ha detto l’allenatore degli Stati Uniti Gregg Berhalter. “Si è trasformato in un gioco troppo frenetico e non ci siamo riusciti bene”.

Nella ripresa, la partita scivola inesorabilmente verso uno stallo tra gambe stanche, passaggi ribelle e una rapida successione di cartellini gialli americani. Quando il fischio finale è suonato, i giocatori degli Stati Uniti si sono allontanati, proiettando la sensazione che avrebbero potuto vincere, mentre El Salvador si è crogiolato tra gli applausi di una folla adorante che sembrava sentire che la sua squadra aveva.

Nei suoi ultimi commenti prepartita di mercoledì, Berhalter aveva definito la partita un’opportunità, un’occasione per riscrivere il destino della squadra sin dall’inizio dell’ultimo turno di qualificazione, e di farlo anche senza il fuoriclasse del centrocampista Christian Pulisic, che ha saltato la trasferta mentre continuava a riprendersi da un attacco con il coronavirus.

Per alcuni dei suoi compagni di squadra, però, potrebbe essere sembrata un’opportunità persa. Berhalter ha parlato di mancanza di connessioni, di troppo gioco individuale e di non abbastanza cambio di punto d’attacco. Il capitano degli Stati Uniti, Tyler Adams, ha sottolineato alcune delle stesse preoccupazioni, ma anche la necessità di essere “più spietato” nelle possibilità di finire.

“È il nostro primo gioco”, ha ammesso Adams a malincuore. “Dobbiamo prendere ciò che possiamo da esso.”

Gli americani non dovranno soffermarsi a lungo sul risultato di giovedì sera: nei prossimi giorni si profilano altre due qualificazioni, contro il Canada domenica a Nashville e contro l’Honduras mercoledì a San Pedro Sula. Il primo può presentare la prova agonistica più dura, il secondo quello più pericoloso, mentalmente e fisicamente, di questa finestra compressa.

Quei giochi segneranno i primi passi frettolosi del round finale di qualificazione, normalmente uno slog di 18 mesi che è stato compresso in uno sprint di sette mesi a causa dei ritardi e dei rinvii della pandemia. Ciò significa tre partite nella maggior parte delle finestre, anziché le solite due, e meno tempo per godersi vittorie o sconfitte. Significa che infortuni e assenze come quelli di Pulisic possono rivelarsi più problematici e risultati deludenti più costosi.

Significa che per una giovane squadra degli Stati Uniti, la cui formazione iniziale giovedì aveva un’età media di 23 anni e 282 giorni, non ci sarà tempo per guardare indietro e chiedersi come giovedì sarebbe potuto andare diversamente. Ora che è finita, gli americani torneranno a casa con il loro punto faticosamente conquistato, le loro speranze per altri tre a pochi giorni di distanza.

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato. I campi obbligatori sono contrassegnati *