L’arma segreta di El Salvador: un fan e il suo computer


SAN SALVADOR — Per più di un decennio, Hugo Alvarado ha perlustrato Internet alla ricerca di giocatori di calcio che potrebbero migliorare le squadre nazionali di El Salvador. Era, ammette timidamente, piuttosto bravo.

Lavorando da un computer di casa in California, identificò rapidamente dozzine di membri della vasta diaspora salvadoregna, giocatori con nomi dal suono salvadoregno o volti dall’aspetto salvadoregno e posti nei roster di club professionistici europei, squadre di accademie MLS e programmi universitari americani. Poi, uno per uno, li ha rintracciati. Coloro che hanno espresso interesse a giocare per El Salvador sono stati aggiunti al database in crescita su Il sito web di Alvarado.

C’era sempre un intoppo, però: Alvarado non lavorava per la federazione calcistica di El Salvador. Non aveva l’autorità per reclutare giocatori nelle sue squadre nazionali. Era solo un tifoso che voleva supportare squadre migliori.

“Volevo vedere una squadra nazionale più competitiva”, ha detto questa settimana, più di un decennio dopo aver iniziato il suo progetto. “Quindi è per questo che faccio quello che faccio.”

Come la ultimo turno di qualificazione per la Coppa del Mondo 2022 in Qatar inizia questa settimana in Nord e Centro America, si è parlato molto della ricostruzione della squadra maschile degli Stati Uniti sulla scia del fallimento delle qualifiche del 2017. Ma il suo primo avversario giovedì, El Salvador, ha anche nuovi leader, un nuovo allenatore e un nuovo gruppo di giovani talenti brillanti. E la ricostruzione che ha intrapreso potrebbe essere altrettanto completa.

El Salvador è stato il primo paese dell’America centrale a qualificarsi per la Coppa del Mondo, nel 1970, e il primo a tornarci una seconda volta, nel 1982. grande scandali e un’incapacità — o una riluttanza — a modernizzarsi. In silenzio, tutto potrebbe cambiare.

Lo scorso autunno, la federazione di El Salvador ha assunto Diego Henríquez, un ex nazionale giovanile che aveva giocato a calcio negli Stati Uniti, come primo direttore sportivo. Il primo ingaggio di Henríquez è stato Hugo Pérez, un rispettato ex giocatore di calcio e allenatore degli Stati Uniti.

Il loro obiettivo, inizialmente, era quello di fornire alle squadre giovanili di El Salvador giocatori migliori, ovunque potessero trovarli. UN ex giocatore degli Stati Uniti under 17 dell’Indiana con padre salvadoregno. UN Prodotto della New York Red Bulls Academy con una madre salvadoregna. Un professionista nei Paesi Bassi che era effettivamente idoneo a giocare per quattro paesi, e aveva già indossato la maglia di uno di loro. Anche il nipote di Pérez, a ex compagno di squadra di calcio giovanile statunitense di Christian Pulisic, misura il conto.

Quel tipo di strategia a braccia aperte non è certo unico – Italia, Inghilterra, Spagna e molti altri paesi hanno tutti schierato giocatori nati all’estero – e Pérez ne conosce il valore come chiunque altro: Nato in El Salvador, ha giocato più di 70 volte per gli Stati Uniti e ha rappresentato il paese alle Olimpiadi e ai Mondiali. E lui, come quasi tutti gli altri nel calcio salvadoregno, aveva sentito parlare del lavoro investigativo svolto da Alvarado.

“Portare talenti da diverse parti del mondo potrebbe essere un piano in qualsiasi federazione”, ha detto Henríquez, notando che gli Stati Uniti lo hanno fatto da tempo, e il Messico ha più recentemente fatto aperture a giocatori nati e sviluppati in America. “Fa parte della ristrutturazione della nostra identità.”

L’ambizione, però, funziona meglio con un piano. Sotto Pérez e Henríquez, El Salvador ha un approccio olistico: formazione e coaching di alta qualità, ma anche miglioramenti nell’alimentazione, nel sonno e nella forma fisica e un’enfasi su “cosa significa rappresentare El Salvador, cosa significa indossare una maglia della squadra nazionale , cosa significa venire in un campo ed essere un professionista.”

I primi ritorni sono stati promettenti: ingaggiato per dirigere le squadre giovanili, Henríquez e Pérez hanno aggiunto la responsabilità della squadra senior ad aprile, dopo che i risultati preoccupanti in un precedente turno di qualificazione ai Mondiali hanno portato a un cambio di allenatore. Costruito attorno a giovani giocatori e nuove reclute, El Salvador è passato alla fase a eliminazione diretta della Gold Cup di questa estate, un importante campionato regionale, e ha persino dato al Messico un breve spavento prima di uscire ai quarti di finale.

El Salvador ha poche illusioni sul lavoro da svolgere nelle qualificazioni per la Coppa del Mondo: la regione ottiene solo tre posti e mezzo nel torneo del prossimo anno dalla sua qualificazione ottagonale a otto squadre, e pochi si aspettano che La Selecta, come è noto El Salvador, ne richieda uno . La rappresentanza della regione crescerà, tuttavia, quando la Coppa del Mondo si espanderà a 48 squadre nel suo prossimo ciclo.

“Il nostro obiettivo principale è il 2026”, ha detto Henriquez. “Abbiamo appena iniziato e lo sappiamo”.

Per allora, altri nuovi giocatori faranno parte dei piani, ma anche Alvarado. Il giorno in cui è stato assunto lo scorso ottobre, Henríquez ha detto ai giornalisti di essere aperto a “chiunque possa aiutare” El Salvador a migliorare. Una delle sue prime tappe è stata l’uomo in California con il computer di casa e la ricca conoscenza del tipo di giocatori che potrebbero essere disponibili. In ottobre, Henriquez ha assunto Alvarado come primo scout a tempo pieno nella storia della federazione.

Henríquez ha detto che il piano era di perfezionare l’hobby di Alvarado e di concentrarlo sulla ricerca non di tutti i potenziali giocatori di Selecta, ma di quelli specifici. Invece di un aspirapolvere, diventerebbe in sostanza un personal shopper, presentato con una lista della spesa di esigenze specifiche, ad esempio integrando la squadra di una fascia d’età, o fornendo opzioni a cui guardare in una determinata posizione o un ruolo distinto. Lui e Henriquez non sono ancora sicuri di quanto talento potrebbe essere disponibile.

“Ho bisogno di cinque Hugo Alvarados in Nord America”, ha detto Henríquez.

L’ultima scoperta di Alvarado, il centrocampista ventenne Enrico Dueñas, è proprio il tipo di prospettiva che lui e El Salvador cercheranno. Un veterano delle accademie dell’Ajax e del Vitesse e idoneo per il suo lignaggio a giocare per quattro paesi – Paesi Bassi, dove è nato, ma anche El Salvador, Finlandia e Curaçao – Dueñas è stato scoperto da Alvarado attraverso la sorella del giocatore, che ha incontrato dopo scorrendo metodicamente un elenco di amici di Facebook di Dueñas.

Ricettivo all’approccio, Dueñas ha fatto il suo debutto competitivo per El Salvador in un torneo di qualificazione olimpica in Messico a marzo, ed è stato incluso nel roster di Pérez per le prime tre qualificazioni ai Mondiali.

Domenica è arrivato per la prima volta in El Salvador.

Per Alvarado, Dueñas e un altro giocatore identificato tempo fa, l’esordiente di importazione costaricana Cristian Martinez, hanno creato il tipo di buzz che bramava quando ha creato per la prima volta il suo sito web.

Ma stanno anche riaccendendo i ricordi di come suo padre parlava dei giorni di gloria di El Salvador del 1982 e del 1970, prima che la guerra civile mandasse i cittadini del paese a sparpagliarsi per la sicurezza in tutto il mondo. Ora sta cercando di riportarne almeno un po’ indietro.

“Credo fermamente che abbiamo il talento per mettere una squadra in Coppa del Mondo”, ha detto Alvarado. “E sono fermamente convinto che i salvadoregni nati all’estero possano portarci lì più velocemente.”



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