Con il ritorno della povertà estrema, l’India vede un’impennata della schiavitù infantile | Notizie sui diritti dei bambini


Gaya, India – Quando il bambino lavoratore di 13 anni Shashikant Manjhi è morto nel maggio 2020, il suo corpo non ha potuto essere trasportato nella casa di mattoni e fango della sua famiglia nello stato orientale del Bihar, a 1.126 km (700 miglia) da Jaipur, nello stato del Rajasthan, dove il ragazzo lavorava da più di un anno.

Le restrizioni al lockdown lo hanno reso impossibile, ha spiegato il poliziotto che ha telefonato alla famiglia del ragazzo la notizia della morte, promettendo di cremare rispettosamente il bambino.

Giorni dopo, la madre di Shashikant, Sahuja Devi, ha celebrato i riti finali del suo ultimogenito in un campo aperto a poche centinaia di metri dalla loro casa. Ha usato una bambola fatta di risaia per rappresentare il bambino che stava consegnando alle fiamme.

In una delle poche conversazioni telefoniche, suo figlio le aveva detto che era stanco di mettere paillettes, pietre e glitter su braccialetti di metallo per 14-15 ore al giorno. Desiderava tornare.

“Per settimane, il suo datore di lavoro non gli ha permesso di parlarci al telefono”, ha detto Sahuja ad Al Jazeera, seduta sul pavimento di fango della sua casa.

Stava mescolando una grande pentola di riso di alluminio annerito che sarebbe stato il pranzo per cinque adulti e sei bambini, con una piccola tazza di dal acquoso.

Il pranzo per i Manjhi, attualmente una famiglia di cinque adulti e sei bambini, è una grande pentola di riso e due piccole ciotole di dal e zucca amara [Kavitha Iyer/Al Jazeera]

Le mosche si libravano su una piccola ciotola di zucca amara tritata accanto al focolare di fango alimentato a legna.

Poi suo figlio maggiore Mithilesh, 30 anni, si ammalò e la famiglia aveva bisogno di soldi. Sono riusciti a chiamare Shashikant al telefono.

“Photan ha detto che avrebbe convinto il suo datore di lavoro a inviare denaro”, ha detto Subbidevi, la moglie di Mithilesh, usando il nome stravagante dato a Shashikant dal datore di lavoro.

“I soldi di Photan non sono arrivati, è arrivata solo la chiamata che annunciava la sua morte.”

Nessuna causa di morte è stata data. La famiglia non aveva modo di sapere se il corpo portasse ferite, ma sospettavano che il bambino potesse aver insistito affinché i soldi venissero trasferiti a casa ed essere stato ferito in una colluttazione che ne è seguita.

Il datore di lavoro è stato brevemente in una prigione di Jaipur, hanno detto, e successivamente rilasciato.

La casa dei Manjhi è fatta di mattoni e fango, lasciata a metà senza intonaco. Shashikant, 13 anni, è stata oggetto di tratta da questo villaggio nel 2019 [Kavitha Iyer/Al Jazeera]

A Bhimpur Tola, dove vivono, vicino al villaggio di Sondiha e a 32 km (20 miglia) dalla città più vicina di Gaya, anche ottenere maggiori informazioni avrebbe significato una costosa gita di un giorno alla stazione di polizia di Konch, a 13 km (8 miglia) di distanza.

“Non c’era una rupia a casa. A meno che Photan non ci mandasse dei soldi, non avevamo niente”, ha detto Subbidevi.

Shashikant era uno delle decine di migliaia di bambini lavoratori trafficati che hanno continuato a lavorare durante il blocco del coronavirus, i loro trafficanti e datori di lavoro abituati a schivare le forze dell’ordine.

Nelle campagne rurali di stati come il Bihar, che si collocano in basso nell’indice di sviluppo umano, mentre le famiglie lottavano contro la diffusa perdita di mezzi di sussistenza, i già stanchi meccanismi di protezione dell’infanzia dell’India hanno scoperto che sempre più bambini sono resi vulnerabili alla tratta.

Il governo indiano ha confermato che l’anno finanziario 2020-21 ha registrato un lieve aumento rispetto all’anno precedente nel numero di bambini salvati dal lavoro illegale.

I bambini in famiglie indigenti sono più vulnerabili che mai alla tratta.

I Manjhi appartengono alla casta Musahar, un “Mahadalit” ovvero la comunità più emarginata tra i gruppi sociali del Bihar, con tassi di alfabetizzazione e proprietà patrimoniale molto bassi.

Sahuja Devi Manjhi, di estrema destra, nella sua casa di Bhimpur Tola a Gaya, Bihar. Il figlio di Sahuja, Shashikant, ribattezzato Photan da un trafficante e datore di lavoro, è morto in circostanze misteriose a Jaipur, dove lavorava come operaio in un’operazione di fabbricazione di braccialetti [Kavitha Iyer/Al Jazeera]

La maggior parte dei Musahar non possiede terreni agricoli, come i Manjhi di Bhimpur Tola.

“11 bambini in una stanza, facendo 288 braccialetti al giorno”

Nel blocco Atri di Gaya, Rajesh Sah, 10 anni, del villaggio di Kharauna, è stato attirato all’incirca all’inizio della pandemia, con 500 rupie ($ 7) e la promessa di 3.000 rupie ($ 41), una somma che immaginava essere considerevole.

Con l’uomo, noto trafficante di un villaggio vicino, stavano andando altri quattro ragazzi del villaggio.

Tre mesi dopo, il fratello di Rajesh, Rakesh, 12 anni, è stato rapito. “Non è stato pagato un centesimo”, ha detto la loro madre Chameli Devi Sah. I nomi dei Sah sono stati cambiati per proteggere i bambini.

“Eravamo 11 ragazzi in una stanza. Abbiamo mangiato, dormito, lavorato nello stesso spazio”, ha detto Rajesh ad Al Jazeera.

Sono stati svegliati alle 7 del mattino e fatti iniziare a lavorare dopo una tazza di tè. La maggior parte dei giorni lavoravano fino alle 2 del mattino, prima di andare a dormire su un materasso logoro.

“Ho comprato una coperta con i miei soldi quando faceva molto freddo.” Non c’erano cuscini.

Un adolescente salvato nel villaggio di Bandi nel quartiere Neemchak Bathani del distretto di Gaya mostra un paio di braccialetti che ha riportato. La maggior parte delle fabbriche si aspetta che un bambino lavoratore produca 250-300 braccialetti di questo tipo ogni giorno [Kavitha Iyer/Al Jazeera]

Gli altri ragazzi includevano Ranjan e Dilkhush, anche loro di Kharauna. Rajesh aveva completato la Classe IV quando è stato trafficato, proprio come gli altri.

Ai ragazzi è stata pagata un’indennità settimanale di Rs 50 ($.70), chiamata “hafta”, che Rajesh ha diligentemente risparmiato, salvo un pasto occasionale nel bazar.

La loro stanza aveva due “finestre” come quelle, disse, indicando gli sgabuzzini nella loro casa di mattoni senza intonaco. I pasti erano riso-dal per pranzo, roti-dal per cena, le verdure erano una rarità.

Il lavoro era scrupoloso e laborioso. Hanno messo “chamkeela nag” (pietre scintillanti) su braccialetti di metallo, ciascuno producendo tre sacchi di braccialetti al giorno, ciascuno dei quali contiene otto dozzine di braccialetti – un minimo di 288 braccialetti ogni giorno.

“Se fossi malato, ‘Maalik’ (il datore di lavoro) mi colpirebbe con una pipa”, ha detto Rajesh.

I braccialetti con borchie vengono lavati la mattina seguente per sciacquare via l’adesivo in eccesso. “Se le pietre cadessero, il tubo verrebbe tirato fuori”.

I ragazzi parlavano raramente durante il giorno, ascoltando invece le canzoni di Bhojpuri su un telefono cellulare. Bhojpuri è un dialetto parlato in alcune parti del Bihar e negli stati vicini dell’Uttar Pradesh.

Poi, durante una gita del fine settimana a una fiera di Dussehra (festival indù) nelle vicinanze, Rajesh ha individuato un avamposto della polizia. Più di tre mesi dopo, una fredda mattina di febbraio, ha intravisto la sua occasione e ha corso.

Era scalzo, le sue pantofole si erano rotte molto tempo prima. Non aveva vestiti da portare: il datore di lavoro li aveva bruciati per la rabbia quando il ragazzo era uscito per comprare le medicine senza permesso.

“Ho corso e corso, non mi sono guardato indietro”, ha detto, la sua fuga è stata una fuga di 20 minuti.

I processi legali e la quarantena obbligatoria COVID-19 hanno richiesto la maggior parte dei tre mesi prima che Rajesh tornasse a maggio. In quel momento la famiglia si è rivolta alla polizia di Atri per sporgere denuncia. Rakesh era ancora tenuto prigioniero.

“Nove uomini diversi sono venuti per minacciarmi e abusare di me nei tre mesi successivi”, ha detto Chameli Devi.

Al telefono e di persona, hanno chiesto 200.000 rupie (2.737 dollari) per compensare le perdite commerciali dovute alla fuga di Rajesh.

Alla fine, gli alti poliziotti sono stati coinvolti e il trafficante innervosito ha portato Rakesh a casa, intraprendendo un viaggio in autobus di due giorni prima di lasciarlo al posto di polizia di Atri, senza una parola.

La pandemia ha visto aumentare la schiavitù infantile

Poiché la crisi economica ha costretto le famiglie povere a ricorrere a misure disperate, sono emerse lentamente prove di un aumento dell’incidenza del lavoro minorile in India.

Nel 2020-21, il numero di bambini salvati e riabilitati nell’ambito del National Child Labour Project è aumentato nonostante i blocchi e le restrizioni alle industrie operative.

Un cartello contro il lavoro minorile eretto sulla Dashrath Manjhi Road nel distretto di Gaya, nel Bihar, dal nome del famoso “uomo di montagna”, un lavoratore che per 22 anni martellava una montagna per costruire una strada che la attraversasse [Kavitha Iyer/Al Jazeera]

Il ministro di Stato indiano per il lavoro e l’occupazione Rameswar Teli ha dichiarato al parlamento che il numero di bambini salvati è stato di 58.289 nel 2020-21, un aumento da 54.894 nel 2019-20, 50.284 nel 2018-19 e 47.635 nel 2017-2018.

L’ultimo censimento indiano, tenutosi nel 2011, ha fissato il numero totale di bambini lavoratori in India a 10,1 milioni.

Alla domanda se la pandemia abbia causato un picco nel lavoro minorile, Priyank Kanoongo, presidente della Commissione nazionale indiana per la protezione dei diritti dell’infanzia, ha dichiarato ad Al Jazeera che i bambini non possono essere visti o protetti in un silo.

“Le famiglie sono unità primarie e devono essere rafforzate”, ha detto. “Il lavoro minorile deve cessare alla fonte”.

Nel luglio 2020, il ministero sindacale degli affari interni (MHA) ha scritto ai governi statali sulla lotta alla tratta di esseri umani “soprattutto durante il periodo della pandemia di COVID-19”.

Nel maggio 2021, l’MHA ha ribadito che le unità anti-tratta degli stati (AHTU), istituite secondo la legge, sarebbero state fondamentali, “soprattutto nell’attuale pandemia di COVID-19”.

Nonostante ciò, c’è “un sostegno inadeguato” da parte dei governi statali per il programma federale contro il lavoro minorile, ha affermato Kanoongo. Ha citato la riluttanza degli stati a pagare un risarcimento ai bambini salvati e la scarsa percentuale di condanne, che ha portato i trafficanti a non temere la legge.

La crescente sfida del lavoro minorile in India si confronta con una crisi globale.

Un rapporto del giugno 2021 dell’Organizzazione internazionale del lavoro e del Fondo delle Nazioni Unite per l’infanzia (UNICEF) ha affermato che i progressi globali contro il lavoro minorile si sono “bloccati per la prima volta” in due decenni.

“… senza misure urgenti di mitigazione, è probabile che la crisi COVID-19 spinga milioni di bambini in più al lavoro minorile”, ha affermato

Le ultime stime gettano un’ombra sugli impegni internazionali per porre fine al lavoro minorile entro il 2025.

Quasi 160 milioni di bambini erano vittime di lavoro minorile a livello globale all’inizio del 2020, ovvero quasi un bambino su 10 in tutto il mondo.

Una nuova analisi suggerisce che altri 8,9 milioni di bambini saranno soggetti al lavoro minorile entro la fine del 2022, secondo il rapporto ILO-UNICEF, a causa della pandemia e dell’aggravarsi della povertà.

Tortura di bambini lavoratori trafficati

Quando Pikku Prajapati, 13 anni, è stato salvato in un raid della polizia in una fabbrica di braccialetti a Jaipur nel giugno 2021, era magro come una canna.

Era stato costretto a lavorare 16-17 ore al giorno, con solo una piccola pausa pranzo, ha detto ai suoi genitori, Kanti e Pappu Prajapati del villaggio di Korma a Buniyadganj, a circa 10 km (6 miglia) da Gaya.

Il proprietario avrebbe supervisionato ogni telefonata a casa. Anche un accenno di lamentela ai genitori avrebbe portato a botte.

Pikku Prajapati fotografato un mese prima di morire, in un ospedale governativo a Gaya, Bihar. Prima di morire, ha raccontato ai suoi genitori delle percosse e delle lunghe ore di lavoro [Kavitha Iyer/Al Jazeera]

Portato a Gaya il 3 luglio, Pikku è stato ricoverato in ospedale con febbre, spossatezza e una lenta e agonizzante atrofia degli arti inferiori.

“Ora sta urinando a letto, vomitando anche dal acquoso. A volte urla di dolore ma non riesco a capire”, ha detto Kantidevi ad Al Jazeera all’inizio di agosto.

I Prajapati dissero che il ragazzo aveva abbandonato la scuola a causa di cattive compagnie. Prima di lasciare il Bihar nel monsone del 2020, proprio nel bel mezzo del blocco COVID-19, il trafficante ha pagato loro un anticipo di 3.000 rupie (41 dollari).

“Dopo di che, non abbiamo ottenuto un solo centesimo”, ha detto Kantidevi.

Ricordava di aver chiamato Pikku dopo mezzanotte una volta. “Il datore di lavoro lo ha costretto a dirmi che stava dormendo quando è squillato il telefono”.

In effetti, aveva lavorato, spesso non gli era permesso di andare a letto fino all’una di notte. I dettagli dell’impiego di suo figlio sono emersi troppo tardi, si lamentò.

“Le percosse e la tortura dei bambini trafficati sono una realtà ricorrente”, ha affermato Suresh Kumar, direttore esecutivo dell’organizzazione benefica con sede in Bihar Centre-DIRECT, i cui attivisti lavorano con le squadre di polizia e le AHTU del Bihar.

Intorno al periodo del salvataggio di Pikku, tre ragazzi sarebbero morti di fame in un’altra fabbrica a Jaipur.

Nel 2018, Centre-DIRECT ha aiutato a salvare 211 bambini del Bihar da Jaipur, il loro numero è salito a 362 nel 2020. Tra gennaio e luglio 2021, sono stati coinvolti nel salvataggio di 372 bambini.

I trafficanti prendono di mira bambini provenienti da ambienti svantaggiati e disperati, ha detto Kumar.

“I blocchi consecutivi e la devastazione dei mezzi di sussistenza rurali hanno reso decine di migliaia di bambini suscettibili alla tratta”. Molti bambini salvati sono anche bersagli per la nuova tratta, ha detto.

Verso la fine di luglio, attivisti e agenti di polizia hanno aiutato a trasferire Pikku da Gaya al Patna Medical College, ma i suoi genitori stanchi lo hanno portato a casa un paio di settimane dopo, non potendo più vivere a Patna.

Verso la fine di agosto cominciarono ad arrivare notizie da Korma. Pikku non si stava riprendendo, delirava spesso, a volte privo di sensi. Le sue gambe si consumarono ulteriormente, come ramoscelli.

Pikku è morto il 26 agosto, due mesi dopo essere stato salvato e riabilitato nell’ambito di un progetto nazionale per porre fine al lavoro minorile.



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