Per giocare a tennis, Naomi Osaka trova un nuovo scopo. Fin qui tutto bene.


Naomi Osaka è tornata sul campo da tennis a New York lunedì sera, non lontano da dove ha iniziato a colpire una pallina da tennis sul serio da bambina, e dove il suo anno è iniziato 12 mesi e quella che sembra una vita fa.

Il viaggio è iniziato con il suo rifiuto di giocare a tennis dopo un’altra sparatoria della polizia a un uomo di colore. Poi sono arrivate le sue maschere provocanti e potenti, ognuna adornata con il nome di una vittima della violenza della polizia, così come il terzo titolo del Grande Slam della sua carriera. Poi c’erano le copertine delle riviste; una corsa magica in Australia; uno scontro con la stampa a Parigi; rivelazioni che lei lotta con la salute mentale; la sua decisione di saltare Wimbledon, il più grande campionato di tennis; seguito da un trionfante-finché-non-tornò a Tokyo, dove accese il calderone olimpico per il suo paese d’origine.

Osaka è diventata la rara tennista la cui presenza alza la temperatura, anche di qualcosa di routine: una partita al primo turno contro una ceca di 23 anni, sconosciuta ma in via di miglioramento, di nome Marie Bouzkova.

Se c’è una cosa che Osaka – che mercoledì interpreta la serba Olga Danilović – ha dimostrato durante la sua giovane carriera, è che niente con lei è routine.

11, è che niente con lei è routine.

Lunedì sera è entrata in un affollato Arthur Ashe Stadium come campionessa in carica e testa di serie n. 3 agli US Open, a poco più di sei mesi dall’essere dichiarata praticamente imbattibile sul cemento, dove ha vinto ognuna delle sue quattro Titoli del Grande Slam.

Ha il tipo di curriculum che generalmente rende un giocatore un grande favorito, non solo per vincere la sua prima partita, ma anche per conquistare il suo terzo titolo di singolare US Open in quattro anni. In fondo al campo, rimbalza sulle punte dei piedi come un pugile e fa il suo tipico colpo di coscia mentre aspetta il servizio del suo avversario.

Steve Nash, il giocatore di basket della Hall of Fame e allenatore dei Brooklyn Nets, e Mike Tyson, l’ex campione dei pesi massimi, facevano parte di una folla di quasi 20.000 persone che era molto più grande ed elettrica della solita serata di apertura di questo 14 giorni torneo.

Sarebbe stato sorpreso se Osaka avesse perso, dopo la corsa tumultuosa in cui si è messa lo scorso anno, ei risultati mediocri che ha prodotto quest’estate? Aveva giocato solo nove partite da aprile e aveva un record di 5-5, incluso un default agli Open di Francia.

Non ha perso, ma Osaka ha superato un duro primo set contro Bouzkova, lottando per trovare il suo ritmo contro la ceca. Ha dovuto salvare otto break point. Ma dopo aver diviso le prime otto partite, Osaka ha iniziato a spingere Bouzkova in fondo al campo con i suoi colpi puliti e potenti e, non a caso, ha anche iniziato a vincere la maggior parte dei punti importanti. Ha tirato fuori otto delle successive nove partite per una vittoria 6-4, 6-1.

Tuttavia, è stata una partita molto più ravvicinata di quanto suggerisse la linea di punteggio, piena di partite tirate, punti lunghi e scambi clamorosi, ma anche un’apertura più promettente al suo primo Grande Slam in tre mesi rispetto all’ultima volta che ha intrapreso uno dei tornei di questo sport. eventi più apprezzati.

A maggio, Osaka è arrivata a Parigi per gli Open di Francia dichiarando che non avrebbe più partecipato alle conferenze stampa obbligatorie a cui tutti i giocatori siedono dopo una partita, vincono o perdono, se la loro presenza è richiesta. Ha detto che causavano troppo stress mentale e che avrebbe invece pagato decine di migliaia di dollari di multe.

In pochi giorni, gli organizzatori dell’Open di Francia, con il supporto dei leader degli altri tre eventi del Grande Slam, hanno minacciato di cacciarla dal torneo. Il giorno dopo, Osaka ha abbandonato, annunciando che si sarebbe presa una pausa dallo sport e raccontando al mondo che stava combattendo contro la depressione da quasi tre anni.

Domenica, poco più di 24 ore prima della sua partita di apertura agli US Open, è arrivata un’altra dichiarazione pre-torneo. Questo era molto meno conflittuale e più sfumato, ma ha comunque lanciato un colpo di sfida a chiunque abbia criticato le sue recenti prestazioni scadenti, agli Open di Francia o alle Olimpiadi, dove è stata battuta male agli ottavi da Marketa Vondrousova, un’altra giovane e inesperto giocatore ceco, classificato 38esimo nel mondo.

In un post su Instagram che ha anche condiviso su Twitter, Osaka ha detto di essersi resa conto, riflettendoci, di essere troppo critica con se stessa.

“Penso di non essere mai abbastanza brava”, ha scritto. “Non mi sono mai detto di aver fatto un buon lavoro, ma mi dico costantemente che faccio schifo o che potrei fare di meglio”.

Ha esortato le persone a valorizzare i più piccoli risultati, persino ad alzarsi dal letto e combattere la procrastinazione, e si è impegnata a celebrare di più i propri successi.

“La tua vita è tua e non dovresti valorizzarti secondo gli standard degli altri”, ha scritto. “So di dare il mio cuore a tutto ciò che posso e se questo non è abbastanza buono per alcuni, mi scuso, ma non posso più caricarmi di quelle aspettative. Vedendo tutto quello che sta succedendo nel mondo, mi sento come se mi svegliassi la mattina fosse una vittoria. Ecco come sto arrivando”.

Ciò che significava esattamente Osaka a volte può essere indovinato da chiunque. È una specie di sfinge del tennis, che insiste sul fatto che il messaggio che le persone ricevono da lei è più importante di qualsiasi messaggio lei stia cercando di trasmettere.

Inoltre, ha ammesso una certa impulsività. Se pensa o sente qualcosa, può benissimo dirlo, o scriverlo, o farlo, senza pensare a tutte le conseguenze.

Venerdì, tuttavia, Osaka le ha permesso di giocare molto meglio quando gioca con uno scopo oltre a competere per un altro trofeo e $ 2,5 milioni, il premio per aver vinto gli US Open.

“Sono il tipo di giocatore che gioca meglio se ho una ragione o se ho un obiettivo o se sono motivata da qualcosa”, ha detto in una conferenza stampa prima del torneo. “A New York l’anno scorso l’obiettivo più grande per me era solo quello di trasmettere quel messaggio. Sento di aver fatto bene lì. In questo momento, non ho affatto un messaggio così grande da trasmettere. Quindi sarà davvero interessante vedere cosa mi spinge”.

Osaka sembra aver raggiunto uno scopo: suonare senza rimproverarsi per ogni errore, ogni occasione persa e, se succede, un’altra perdita, anche se il coro dei critici si fa più forte.

Ha ascoltato tutte le critiche e sa meglio di chiunque altro che non ha fatto nemmeno un quarto di finale da marzo, tanto meno una finale di un Grande Slam. Sa quanto poco ha giocato quest’anno, decisamente poco data la sua classifica e la sua statura come vincitrice di due degli ultimi quattro Grand Slam e quattro degli ultimi 11.

Questo, spera, sarà il Grande Slam quando inizierà a superare la sua ossessione per la perfezione che porta alla delusione quando qualcosa che fa è eccezionale ma non impeccabile. Tra tutte le migliaia di fan urlanti lunedì sera nello stadio più grande del tennis, l’orecchio di Osaka è rimasto sintonizzato sui guaiti acuti di una ragazzina seduta in basso accanto al campo.

“Voglio solo essere felice di sapere che ho fatto del mio meglio e sapere che anche se non ho giocato alla perfezione sono stata in grado di vincere una partita in due set”, ha detto dopo la sua vittoria. O se devo lottare, giocare una partita in tre set, sapendo di aver commesso un paio di errori, ma alla fine va bene perché imparerò dalle partite che continuerò a giocare”.

“Non è proprio una cosa da torneo”, ha aggiunto mentre la serata volgeva al termine. “È più come una cosa della vita.”



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