I paralimpici di basket americani trovano case professionali all’estero


TOKYO — Per guadagnarsi da vivere giocare a basket in carrozzina, i membri della squadra maschile paralimpica statunitense hanno sottoposto i loro passaporti a vigorosi allenamenti.

Matt Scott, cinque volte membro della squadra americana, ha giocato in Italia, Spagna, Germania e Turchia. Garantirà per l’intensità delle folle in Turchia raccomandando un video di YouTube di una rissa tra tifosi durante una partita a Istanbul. È arrivata la polizia. Hanno usato gas lacrimogeni.

Brian Bell, padre di cinque figli, da 1 a 9 anni, va all’estero con la sua famiglia per circa otto mesi all’anno, poi torna a Chicago per stare vicino ai parenti di sua moglie. Più di recente, si è unito a Steve Serio e Michael Paye, quattro volte paralimpici statunitensi, nel potente team RSV Lahn-Dill a Wetzlar, in Germania.

Alcuni dei loro concorrenti europei sono sorpresi dall’assenza di un campionato di sedia a rotelle professionale negli Stati Uniti, luogo di nascita di questo sport e campione paralimpico in carica in gli uomini e le donne gioco.

“Il mondo intero associa il basket in carrozzina all’America”, ha detto Joe Bestwick, un membro della squadra paralimpica tedesca che ha giocato per Lahn-Dill. “Pensano solo che vada di pari passo, ovviamente, con l’NBA che è la grande lega che è.”

Joshua Turek, 41 anni e alla sua quarta apparizione paralimpica con gli Stati Uniti, comprende il palato sportivo limitato del suo paese d’origine. Non è affatto sconcertato dal fatto che lui e i suoi compagni di squadra abbiano dovuto diventare espatriati per continuare a giocare al gioco che amano ai massimi livelli.

“Purtroppo no”, ha detto Turek, che ha suonato all’estero per circa 16 anni. “La visione dello sport degli Stati Uniti è molto mascolina. Penso che tu veda alcune delle lotte per la WNBA e la maggior parte degli sport femminili. E penso che spesso gli sport disabili e adattivi siano messi in quella stessa categoria.

Molte giocatrici della WNBA vanno all’estero durante la bassa stagione per aumentare le loro entrate e spesso ottengono affari che valgono sostanzialmente più dei loro guadagni negli Stati Uniti. programmato di introdurne uno il prossimo anno.

Alcune delle squadre maschili professionistiche in Europa hanno una donna nel loro elenco, secondo un accordo basato sul sistema di classificazione delle disabilità utilizzato negli sport paralimpici. La scala di classificazione del basket parte da un punto per i giocatori con la capacità funzionale più limitata e arriva fino a 4,5 punti; il totale dei cinque giocatori di una squadra in campo in qualsiasi momento non deve essere superiore a 14.

Nelle leghe professionistiche maschili, vengono sottratti 1,5 punti dalla classifica femminile, consentendo alla sua squadra di costruire attorno a lei un cast leggermente più forte di quanto potrebbe con un uomo classificato allo stesso livello.

Rose Hollermann, 25 anni, della squadra femminile statunitense, classificata con 3,5 punti, ha iniziato a giocare per una squadra spagnola nelle Isole Canarie nel 2019, non molto tempo dopo essersi laureata all’Università del Texas ad Arlington, che ha uno dei migliori programmi di basket in carrozzina.

Pensava che avrebbe giocato un anno lì a Las Palmas, vivendo in un appartamento pagato dalla squadra, vicino all’Oceano Atlantico. Poi, ha detto, sarebbe tornata a casa per “iniziare una carriera e sistemarsi”.

Quel piano non durò a lungo. I fan hanno abbracciato Hollermann, cantando “Rosa Maria” o “Rosemary”. Il suo spagnolo è progredito al punto che non si è sempre affidata al traduttore nel gruppo. E ha visto la possibilità di avere una carriera nel basket.

“Ho capito che era qualcosa che amo molto”, ha detto Hollermann, “e non so quando sarò disposto a rinunciarvi”.

Per gli uomini alle Paralimpiadi, giocare a livello professionale è diventato essenziale. L’esperienza non può essere replicata, dicono i giocatori, anche in un’organizzazione dilettantistica di alto livello come la massima divisione della National Sedia a rotelle Basketball Association, che comprende i New York Rollin’ Knicks. Avrebbero comunque bisogno di lavorare, lasciando meno tempo per giocare a basket.

Quindi gli americani se ne vanno di casa. Secondo diversi giocatori, la paga varia ampiamente a seconda del paese e del calibro dei giocatori. Ma i migliori paralimpici in Europa potrebbero ricevere stipendi compresi tra 45.000 e 60.000 euro, o circa $ 53.000 e $ 70.000, per circa otto mesi di lavoro, spesso con la squadra che copre i costi dell’alloggio e forse anche di un’auto.

Alle Paralimpiadi, le lealtà devono essere ridisegnate, almeno temporaneamente.

A Tokyo la scorsa settimana, gli Stati Uniti e la Germania si sono incontrati al primo turno, con Bestwick da una parte e Paye, che era un testimone al matrimonio di Bestwick, dall’altra. Hanno giocato insieme per Lahn-Dill sotto Nicolai Zeltinger, che sta allenando la squadra paralimpica tedesca.

Probabilmente metà del loro elenco in questo momento, ho giocato con ad un certo punto della mia carriera”, ha detto Paye, che ha sposato una donna tedesca e non ha intenzione di vivere di nuovo negli Stati Uniti.

Scott ha fornito 10 assist cruciali in una tesa vittoria americana 58-55, e alla sirena finale Andre Bienek della Germania lo ha cercato per offrire una pacca sulla spalla. I due erano compagni di squadra dell’Università del Wisconsin-Whitewater, un altro college con un rinomato programma di basket in carrozzina.

“Essendo un cinque volte paralimpico, conosco tutti questi ragazzi”, ha detto Scott. “Qualcuno è in campo, ho giocato contro di loro. So cosa mangiano a colazione. So chi sono i loro cugini.»

Ha detto che si chiedeva se avere così tanti americani che giocavano all’estero avesse diminuito i vantaggi della squadra.

“Hai visto quanto fosse forte quella squadra nazionale tedesca”, ha detto Scott. “Una buona maggioranza dei nostri giocatori ha giocato lì e stanno migliorando il gioco per altri paesi e questo tipo di toglie a volte il nostro”.

Turek vede gli stessi cambiamenti e li vede con un apprezzamento per l’evoluzione del gioco.

Per anni, ha detto, la formazione di basket in carrozzina più efficace è stata quella dei top-heavy, con, diciamo, due grandi giocatori classificati come 4.5, poi un 3, poi due 1. Negli ultimi dieci anni, ha affermato, gli Stati Uniti hanno introdotto un approccio più equilibrato che produce un gioco ritmato con enfasi sul tiro dall’esterno.

“Non stiamo interpretando questi ragazzi enormi”, ha detto Turek, “ma siamo solo molto, molto bravi da uno a cinque. E praticamente tutti nel mondo ora si sono trasformati nel nostro sistema”.

Ma gli Stati Uniti potranno mai essere trasformati in una casa per il basket in carrozzina professionale?

Bestwick non ha voluto speculare sul perché lo sport non fosse progredito di più negli Stati Uniti, perché non ha giocato regolarmente nel paese. Ma aveva le idee chiare su cosa fosse necessario per creare un campionato di successo.

“La Germania vede il basket in carrozzina come uno sport professionistico, ma è anche uno sport per disabili. Ma la disabilità non è l’obiettivo principale”, ha detto. “L’obiettivo principale è che sia aggressivo, veloce, dinamico, inclusivo”.

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