Benoit Paire perde, ma ottiene una vittoria solo giocando


Un anno fa, il tennista francese Benoît Paire ha trascorso gli US Open isolato nella sua stanza d’albergo a Long Island dopo essere risultato positivo al Covid-19, incapace di prendere il suo posto nel sorteggio e incapace di trovare il suo posto felice in seguito.

Paire, nessun pilastro della coerenza in tempi normali, ha lottato in modi nuovi in ​​tempi straordinari, mancando i tifosi e tiro dopo tiro, a volte facendo pochissimo sforzo mentre le sconfitte del primo turno si accumulavano.

“Ero lì senza essere davvero lì”, ha detto.

Ma la folla è tornata, come il primo giorno degli US Open ha reso forte e chiaro lunedì una volta che i possessori del biglietto sono riusciti a superare le insopportabilmente lunghe code di sicurezza e ad entrare effettivamente nel torneo.

Paire ha lasciato la sua camera d’albergo a Manhattan al mattino e si è diretto verso il campo 13, uno dei campi all’aperto che sembra ancora un campo all’aperto anche dopo tutta la costruzione del nuovo stadio a Flushing Meadows.

I tifosi sono vicini all’azione qui, e anche l’azione sul campo adiacente è vicina. I tifosi riuniti alla Corte 13 hanno presto chiarito la loro lealtà, cantando “Benoît” molto più spesso di quanto cantassero il nome del suo degno avversario serbo Dusan Lajovic.

“Sono stato felice di rivedere la folla, di condividere un momento con la gente”, ha detto Paire. “E’ vero che quando la gente applaude per un ottimo punto o un break point ben salvato ti fa sentire bene. E spinge te, o almeno spinge me. Ecco perché gioco a tennis. Quindi ne sto provando sempre più piacere, ed è per questo che sto tornando al mio buon livello”.

Gli abiti da tennis di Paire, appena consegnati dal suo nuovo sponsor, hanno la scritta “be normal”, ma non sembra il messaggio che Paire vuole trasmettere.

Non assomiglia ad altri tennisti con la sua lunga barba hipster degna di un pittore francese del XIX secolo: pensa Édouard Manet. Ha anche un lato creativo tutto suo: evocare vincitori di mezzo volley da punti del campo in cui la maggior parte dei giocatori del tour non prenderebbe in considerazione di provare a colpire un vincitore di mezzo volley. Il suo rovescio a due mani è fluido, versatile e spesso mortale. Il suo diritto, con il suo backswing strano e angusto, è unico e non sempre in senso positivo.

Ma come Nick Kyrgios, un altro tennista scandalosamente dotato che ha rifiutato il tour senza i suoi fan, Paire, classificato 49°, è difficile distogliere lo sguardo con una racchetta in mano.

Ha lasciato Lajovic, 40esimo classificato, scuotendo la testa e ridacchiando dopo alcuni dei suoi tiri migliori, ma anche se a Paire importava chiaramente, il che era un progresso certo, non è riuscito a sostenere i suoi colpi di genio con un gioco abbastanza solido sotto costrizione.

Ci sono stati doppi falli nei momenti inopportuni, errori spontanei che sembravano svogliati ma erano anche dovuti alla fatica per il caldo e l’umidità.

Sebbene la maglia di Lajovic fosse bagnata di sudore all’inizio, Paire era quello che sembrava il più stanco, piegandosi in avanti e appoggiando una mano su ogni ginocchio mentre si sistemava lentamente per rispondere al servizio.

Ma ha comunque trovato l’energia per sfogarsi verso la fine del secondo set, perdendo la calma dopo aver interrotto il gioco a causa di un grido della folla e di un punto perso.

Le regole del tennis su questo sono chiare: il punto è fermo. Ma Paire si è addolorato e alla fine lo ha tirato fuori sull’ombrellone sopra la sedia di Lajovic, colpendolo abbastanza forte con la sua racchetta da rompere l’ombrellone e spaventare l’arbitro di sedia e i tifosi seduti nelle prime file.

Paire ha ricevuto la sua seconda violazione del codice della partita – questa per condotta antisportiva – ed è stato agganciato un punto. Ha continuato a perdere il set e la partita 6-3, 7-5, 2-6, 6-4.

È stato un risultato negativo dopo la sua gioiosa corsa ai quarti di finale al Western & Southern Open nei sobborghi di Cincinnati all’inizio di questo mese. Ma Paire sembrava un uomo insolitamente felice per un perdente al primo round.

Un altro giocatore francese manca agli US Open quest’anno a causa della quarantena: Gilles Simon, che non è vaccinato e si è limitato nella sua stanza d’albergo a New York dopo che il suo allenatore è risultato positivo al Covid. Simon era considerato un “contatto stretto”.

Ma Paire è libero di oscillare, libero di muoversi nei campi che erano affollati lunedì mentre lasciava il non sfortunato Court 13 e tornava negli spogliatoi con due guardie di sicurezza che interferivano.

Non che Paire volesse rimanere nella sua bolla. I fan hanno continuato a correre verso di lui, i cellulari in mano, per posare per i selfie, e sebbene molti perdenti al primo round avrebbero tenuto il mento basso e aumentato il ritmo per rifugiarsi, Paire ha rallentato e ha accontentato tutti.

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