Niente può mangiare i rospi di canna australiani, quindi si mangiano a vicenda

Il rospo della canna può essere l’animale poster per le specie invasive. Originario del Sud America, è stato introdotto in molti altri ecosistemi nella speranza che si nutrisse di parassiti agricoli. Invece, il rospo è diventato esso stesso un parassita, soprattutto in Australia. Liberi dai predatori e dai parassiti nel suo areale nativo, le ghiandole velenifere del rospo si sono rivelate un pericolo per la maggior parte delle specie che cercano di mangiarlo dove è stato introdotto.

Ma ciò non significa che sia completamente esente dal rischio di predazione. Sono stati osservati girini australiani di rospo di canna mentre si nutrono della loro prole di rospo di canna. Questo cannibalismo sembra essere una risposta evolutiva alla mancanza di specie concorrenti nel suo areale invasivo, facendo sì che i rospi della canna accendano la loro competizione rimanente: l’un l’altro. E il rospo si è già rivolto a un’ulteriore risposta evolutiva per cercare di limitare il pericolo del cannibalismo.

Competere solo con se stessi

Da una prospettiva evolutiva, il cannibalismo può avere senso come un modo per limitare la competizione posta da altri membri della tua specie. Ma il gruppo di ricerca dell’Università di Sydney che ha rintracciato il cannibalismo del rospo della canna suggerisce che l’invasione riuscita dell’Australia da parte della specie abbia accentuato questa pressione evolutiva, cosa che potrebbe verificarsi anche con altri predatori invasivi. Uno dei segni di una specie invasiva è la sua abbondanza nel suo nuovo areale, a quel punto la competizione per risorse limitate diventa più probabile. Il cannibalismo non solo limita questa competizione, ma fornisce anche risorse nutrizionali.

Con la popolazione australiana che raggiunge circa 10 volte la densità della popolazione nella gamma nativa del rospo della canna, ci sono molte opportunità per la competizione tra rospi. E quella competizione è stata documentata nelle prime fasi dello sviluppo del rospo. I rospi appena nati passano diversi giorni a trasformarsi in girini e, durante questo periodo, vengono spesso mangiati da girini più vecchi e maturi. In uno specchio d’acqua densamente popolato, le covate di uova deposte dopo la presenza di girini maturi possono essere completamente spazzate via prima che possano vivere oltre lo stadio di schiusa.

I girini che mangiano girini possono verificarsi in Sud America. Ma succede molto più spesso in Australia. Quindi i ricercatori hanno deciso di vedere se il cannibalismo stesse producendo differenze biologiche tra le popolazioni native e quelle invasive.

Per fare ciò, hanno ottenuto rospi da popolazioni sia autoctone che invasive e hanno monitorato il comportamento della prole. Per iniziare, i ricercatori hanno semplicemente posizionato le uova fecondate in un contenitore con un singolo girino. Ciò ha dimostrato che i rospi della canna australiani erano diventati cannibali aggressivi, poiché le uova poste con loro avevano oltre 2,5 volte più probabilità di essere cannibalizzate prima di produrre un girino.

Sebbene molti cambiamenti possano produrre questo tipo di differenza, i ricercatori hanno dimostrato che i girini australiani avevano maggiori probabilità di cercare rospi di canna appena nati. Quando veniva data la possibilità di trasferirsi in contenitori vuoti e uno contenente i piccoli di rospo della canna, i rospi australiani invasivi avevano quasi 30 volte più probabilità di entrare nel contenitore con i piccoli.

Quando i piccoli raggiungono lo stadio di girino e sono troppo grandi per mangiare, i loro compagni girini perdono interesse. C’è qualche indicazione che l’attrazione iniziale sia basata sulle tossine messe nell’uovo fecondato dalla madre.

La miglior difesa

Alti livelli di predazione tendono a produrre risposte evolutive per limitare la vulnerabilità e il cannibalismo non è diverso. I ricercatori hanno scoperto che i rospi australiani stavano semplicemente trascorrendo meno del loro tempo di sviluppo nella fase vulnerabile della schiusa per evitare parte dell’impatto del cannibalismo.

Ciò è avvenuto attraverso due diversi meccanismi. Uno di questi era specificamente dipendente dalla presenza di girini. In altre parole, quando la minaccia era presente, lo sviluppo ha accelerato. Ma era presente un’accelerazione separata indipendentemente dal fatto che fossero presenti i girini. Mentre i rospi della canna sudamericani hanno trascorso un totale di circa cinque giorni nella fase di schiusa, le popolazioni australiane hanno trascorso solo tre giorni. Quindi la pressione del cannibalismo aveva ridotto di quasi la metà i tempi di sviluppo dei piccoli.

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