Novak Djokovic può essere di nuovo invincibile?


Per mesi e mesi quest’anno, ai tornei di tennis più importanti, sembrava che Novak Djokovic fosse invincibile, come se semplicemente non potesse essere battuto.

Con i più grandi titoli in palio, il tennis professionistico ha lanciato tutto ciò che aveva a Djokovic per i primi sette mesi del 2021. In Australia a febbraio, ha superato una lacrima addominale debilitante, ha rotto i blocchi di Covid-19 e il giocatore più caldo del gioco. A Parigi a giugno, ha castrato il giocatore più dominante che un torneo del Grande Slam abbia mai conosciuto e poi ha messo in scena un’epica rimonta per vincere il titolo del Roland Garros. A Wimbledon, ha gestito alcuni dei migliori giovani giocatori del gioco come se fossero bambini senza speranza.

Arrivato a Tokyo per i Giochi Olimpici, è diventato rapidamente il brindisi del villaggio degli atleti e la medaglia d’oro – forse due di loro – sembrava essere poco più di una formalità.

Nenad Lalovic, un compagno serbo e membro del consiglio direttivo del Comitato Olimpico Internazionale, ha ottenuto l’onore di presiedere la cerimonia di premiazione, certo che avrebbe consegnato l’oro a un uomo che era diventato una divinità nella loro patria.

La prima vittima di Djokovic, Hugo Dellien della Bolivia, ha chiesto la maglia di Djokovic come souvenir e gli ha detto che il semplice fatto di essere in campo con lui era stato un sogno diventato realtà. Dopo le partite, Djokovic è andato in sala pesi per le sessioni di allenamento notturne. Può perdere? allo spagnolo emergente Alejandro Davidovich Fokina è stato chiesto dopo che Djokovic lo aveva smantellato, 6-3, 6-1, negli ottavi di Tokyo. «Non credo», disse.

Ma l’invincibilità nello sport può essere tanto fugace quanto potente. Per Djokovic, che si è recato a Tokyo per raccogliere il quarto gioiello nella sua ricerca di uno Slam d’oro – i quattro titoli del Grande Slam e la medaglia d’oro olimpica nello stesso anno solare – la magia si è dissipata durante uno scioccante arco di 11 partite che è durato circa 45 minuti, mentre Alexander Zverev di Germania si riprendeva da un set down e conquistava il re.

Un’ora dopo, Djokovic è tornato in campo, con tiri facili nella notte afosa durante una semifinale di doppio misto con Nina Stojanovic. Hanno perso contro un duo di gran lunga inferiore dalla Russia. Quando è finito, ha tirato su con il naso le lacrime e si è appoggiato alla spalla di un compagno di squadra mentre si dirigeva verso lo spogliatoio.

Il pomeriggio successivo, ha lanciato la sua racchetta sugli spalti e l’ha colpita contro il palo della rete poiché non è riuscito a trovare le risposte contro lo spagnolo Pablo Carreno Busta nella partita per la medaglia di bronzo.

Sembrava tutto così poco Djokovic, quindi non 2021. Djokovic non ha giocato una partita ufficiale dalle Olimpiadi ed è rimasto in gran parte in silenzio, citando la necessità di riposare e curare una spalla dolorante. Ciò ha lasciato tutti a chiedersi quale versione di Djokovic scenderà in campo questa settimana agli US Open mentre cerca di diventare il primo uomo a vincere un Grande Slam da quando Rod Laver lo ha fatto nel 1969.

“Non vedo l’ora”, ha detto Djokovic in una conferenza stampa venerdì. “Sono molto motivato”.

Fare una discussione contro Djokovic è quasi impossibile. Gli US Open si giocano sul cemento, la superficie su cui Djokovic ha vinto 12 dei suoi 20 titoli nei tornei del Grande Slam. I principali rivali di Djokovic durante la sua carriera, Roger Federer e Rafael Nadal, si sono ritirati mentre combattono l’età avanzata e gli infortuni. Anche il campione in carica, Dominic Thiem, si è ritirato per un infortunio.

Come in tutti i tornei del Grande Slam, le partite sono al meglio di tre set su cinque, il che rende meno probabili gli sconvolgimenti. Alle Olimpiadi, Zverev era sull’orlo della sconfitta e poi si è riscaldato notevolmente per 11 partite, che era tutto ciò di cui aveva bisogno per vincere la partita. Avrebbe potuto mantenere quel livello per un altro set? Forse, ma la storia suggerisce che sarebbe stato molto difficile.

È probabile che Djokovic giocherà anche molte delle sue partite degli US Open di notte in modo da poter essere presentato nella trasmissione televisiva in prima serata. È quasi imbattibile sotto le luci, quando il caldo pomeridiano che può essere la sua kryptonite si è placato.

John McEnroe, il sette volte campione del Grande Slam e commentatore di ESPN, ha affermato che l’unica persona che poteva battere Djokovic era Djokovic. L’anno scorso, è noto che Djokovic ha perso le staffe negli ottavi di finale, colpendo accidentalmente una palla nella gola di un giudice di linea, con conseguente squalifica automatica.

“Penso che sia pronto per il momento”, ha detto McEnroe di Djokovic durante una teleconferenza prima del torneo martedì.

Eppure, dopo Tokyo, l’idea che nessuno possa rovesciare Djokovic sui più grandi palcoscenici di questo sport non è più assurda.

“Per un altro giocatore, è sempre bello vedere la vulnerabilità dei grandi di tutti i tempi”, ha detto Paul Annacone, ex allenatore di Pete Sampras e Roger Federer. “È rassicurante. Ma in questo caso, è un livello di rassicurazione molto misurato”.

L’invincibilità è una merce rara nel tennis. Ci sono così tante partite e così tanti tornei in così tanti paesi, è praticamente impossibile non fare l’uovo ogni tanto. Martina Navratilova probabilmente ci è arrivata più vicina nel 1983, quando ha giocato 87 partite e ha perso solo una volta. Steffi Graf ha vinto il Golden Slam nel 1988, una campagna che ha incluso un spaventoso trionfo di 34 minuti 6-0, 6-0 nella finale del Roland Garros. Graf ha perso tre partite quell’anno, ma mai quando contava di più.

Mentre Djokovic inizia la sua ricerca del risultato forse più consacrato del gioco, Zverev è considerato il suo nemico più probabile, soprattutto con il ricordo di Tokyo ancora fresco.

Djokovic ha fatto a pezzi altre tre stelle di nuova generazione nelle finali del Grande Slam all’inizio di quest’anno.

La sua finale contro il russo Daniil Medvedev in Australia si è rapidamente trasformata in una clinica di tre set. A Wimbledon, l’italiano Matteo Berrettini ha vinto il set di apertura della finale ma non si è avvicinato.

Stefanos Tsitsipas, la giovane speranza greca, è stato il più vicino a un ribaltamento, ottenendo un vantaggio di due set nella finale del Roland Garros. Ha poi perso il servizio e il coraggio all’inizio del terzo set e non si è mai ripreso.

Contro Djokovic alle Olimpiadi, Zverev ha mostrato un’abilità raramente vista nel neutralizzare l’arma più pericolosa di Djokovic – il più grande ritorno di servizio nella storia di questo sport – con le sue tortuose esplosioni a 130 miglia all’ora. Mentre il traguardo si avvicinava, ha oscillato ancora più forte, scatenando colpi con una libertà che gli era sfuggita a lungo nei momenti più cruciali.

La scorsa settimana, Zverev ha battuto il russo Andrey Rublev nella finale del Western & Southern Open, vincendo in 58 minuti.

Come tutti gli altri, Zverev sa che Djokovic è un grande favorito, anche se forse non invincibile. Djokovic entrerà in campo a New York con le gambe riposate che non sono state tassate da quasi un mese. Sarà fresco o arrugginito?

“Sarà sicuramente un interessante US Open”, ha detto Zverev dopo la finale Western & Southern. “So dove mi trovo. So come sto giocando”.

Le sconfitte di Tokyo hanno portato Djokovic a prendersi una pausa. Ha detto che non si è pentito del suo viaggio alle Olimpiadi, in particolare dell’opportunità di socializzare, cenare, allungare e festeggiare con migliaia di altri atleti nel Villaggio Olimpico. Dopo, però, era esausto, così decise di saltare il Western & Southern Open, che aveva programmato di giocare.

Ha detto che sentiva crescere la pressione e le aspettative e che si aspettava sfide feroci da Medvedev e Zverev, ma che stava cercando di affrontare le sfide una palla alla volta.

“C’è una leggera differenza in termini di ciò che è in gioco, ma non gli do un significato troppo grande su base giornaliera”, ha detto.

Dopo quasi un mese senza competizione, Djokovic ha probabilmente messo Tokyo nel suo specchietto retrovisore, attribuendo l’esperienza al caldo estremo e alla precarietà del miglior formato due su tre. Ma potrebbe aver bisogno di una o tre partite per trovare il suo ritmo e riconquistare quell’aura di inevitabilità che ha portato in campo tutto l’anno, un’arma che può essere molto più potente delle bevande speciali e delle barrette energetiche che porta nella sua borsa da tennis.

Durante la sua corsa dominante, ha detto Navratilova, poteva vedere negli occhi dei suoi avversari prima che la prima palla fosse colpita che sapevano quanto fossero scarse le loro possibilità. L’idea che la partita potesse non andare per il verso giusto sfidava la logica.

“Il tuo meglio è meglio del loro meglio, il tuo mezzo è migliore del loro mezzo, quindi perché dovresti perdere?” lei disse.

Sorprendentemente, Djokovic è stato a questo livello, o molto vicino, due volte prima. Nel 2011 e nel 2015, ha vinto tre dei quattro tornei del Grande Slam e ha dominato i suoi principali rivali, Federer e Nadal. Per lunghi tratti, sembrava che non avrebbe mai perso.

E poi, alla fine, lo fece. Niente dura per sempre, nel tennis o nella vita, anche quando in qualche modo sembra impossibile che non lo faccia.

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