I Mets ritireranno la maglia di Jerry Koosman


Alla fine di giugno, sono andato a un doubleheader Mets-Phillies al Citi Field e dal secondo inning della prima partita ho iniziato a pensare al peggio.

A quel punto, quattro e poi cinque e poi sei Mets avevano battuto in successione Aaron Nola dei Phillies. Ciò ha lasciato Nola a soli quattro minuti dal record per la maggior parte degli strikeout consecutivi da parte di un lanciatore in una singola partita, un record che era stato stabilito da Tom Seaver ed era rimasto in piedi per 51 anni.

Seaver era morto l’agosto precedente e quei 10 strikeout di fila che ha segnato contro i San Diego Padres su 22 aprile 1970 – gli ultimi 10 out del gioco, nientemeno – sono stati una bella testimonianza di chi era come lanciatore e Met. Eppure ecco i Mets del 2021, i suoi discendenti, che oscillavano e mancavano e oscillavano e mancavano. La fedina penale di Seaver sembrava essere in pericolo.

Jacob deGrom dei Mets aveva preso la sua corsa alla boa di Seaver ad aprile, battendo nove Rockies di fila prima che il decimo colpisse un grounder al secondo. Ma un grande lanciatore dei Mets in cima a un altro grande lanciatore dei Mets era una cosa; una conga line di sfortunati battitori dei Mets che sabotano il record di Seaver era un’altra cosa.

Quando Nola ha segnato altri tre Mets nel terzo inning, portando la sua striscia a nove, ti sei chiesto se ci fosse la consapevolezza nella panchina dei Mets che stavano per tracciare fango su uno dei pochi momenti di vera distinzione nella squadra storia. Nei miei quasi 60 anni da tifoso dei Mets avevo assistito a un oceano di futilità, ma questo era un passo troppo avanti.

Senza mostrare disperazione, anche Michael Conforto ha segnato, facendo 10 di fila. Ma la fortuna è intervenuta e Pete Alonso, con Nola a un solo colpo dall’afferrare il record tutto per sé, ha tirato fuori la mazza e ha lanciato un drive lungo la linea del campo destro che è andato a segno per un doppio. La serie di strikeout di Nola si è conclusa a 10 e il record di Seaver è stato conservato almeno a metà.

Il che ci porta al sabato sera. I Mets sono ancora una volta caduti a pezzi, ma prenderanno una pausa dalla loro continua miseria e terranno una cerimonia pre-partita per ritirare l’uniforme n. 36 che Jerry Koosman ha indossato per i Mets per 12 stagioni. Quindi, due mesi dopo aver superato il record di strikeout di Seaver, i Mets faranno qualcosa di cui non fanno abbastanza, ovvero onorare completamente uno di loro.

E Koosman merita sicuramente il gesto.

Nel 1969, ovviamente, era la controparte mancina del destro Seaver, i due lanciarono una vittoria completa dopo l’altra lungo il traguardo della stagione regolare. Non sarebbe mai successo adesso, in quest’era di limiti di pitch-count, ma era piuttosto straordinario anche allora.

Nelle World Series di quell’anno, contro gli Orioles, Koosman prese un no-hitter nel settimo inning di gara 2 e poi lanciò tutti e nove gli inning in gara 5 mentre i Mets completavano la loro splendida corsa verso il loro primo campionato. Quattro anni dopo, Seaver e Koosman tornarono di nuovo nella serie, anche se i Mets scesero in A’s in sette partite.

E questo era quello. Erano arrivati ​​insieme sui Mets nel 1967 e Seaver fu il primo ad andarsene, esiliato a Cincinnati nel 1977 da M. Donald Grant, l’imperioso amministratore delegato dei Mets. Koosman rimase in giro per un’altra stagione, segnando un triste 3-15 quando i Mets finirono all’ultimo posto. Koosman ha poi trascorso sei stagioni con i Twins, i White Sox e i Phillies. Nella sua prima stagione lontano dai Mets, ha subito rimbalzato con un record di 20-13. Fa di ciò ciò che vuoi.

Ora diventa solo il terzo giocatore dei Mets ad aver ritirato il suo numero, unendosi al numero 41 di Seaver e al numero 31 di Mike Piazza (la squadra ha anche ritirato i numeri dei manager Casey Stengel e Gil Hodges). A differenza di Seaver e Piazza, Koosman non è un Hall of Famer e, a differenza di quei due, ha un asterisco distraente sul suo curriculum: una condanna per reato del 2009 con l’accusa di evasione fiscale federale che ha portato a una condanna a sei mesi di prigione.

Imperfetto è sicuramente e imperfetti lo siamo tutti – e se parliamo di imperfezione, i Mets sono sicuramente in cima alla lista. Quindi è positivo che Koosman venga onorato, tempo permettendo, e che una statua di Seaver, che avrebbe dovuto essere collocata anni fa, sia finalmente svelata fuori dal Citi Field all’inizio della prossima stagione.

La storia è fragile, facilmente ignorata o dimenticata o, nel caso di quella partita di giugno, calpestata accidentalmente. I Mets farebbero bene a fare un lavoro più determinato nell’abbracciare quel poco di grandezza che hanno trovato sulla loro strada.

Così com’è, il punteggio di Seaver di 10 strikeout diretti probabilmente non durerà molto a lungo. Corbin Burnes dei Brewers ha eliminato 10 Cubs di fila all’inizio di questo mese e con troppi giocatori che ora colpiscono troppo spesso, è probabile che alcuni lanciatori arrivino a 11 molto presto.

Ma anche quando quel record sarà superato, il numero 41 di Seaver è saldamente al suo posto al Citi Field, e ora il numero 36 di Koosman, il suo vecchio partner, si unirà a lui. Che è il modo in cui dovrebbe essere.

Jay Schreiber è l’ex redattore di baseball del New York Times.

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