Chelsea dimostra un punto mentre ne colleziona uno a Liverpool


LIVERPOOL, Inghilterra — Il secondo tempo di Romelu Lukaku non è stato particolarmente brillante. C’era molta corsa, sfrecciando nelle schegge di spazio su entrambi i lati dei difensori centrali del Liverpool, sperando in una palla che arrivava raramente. C’era una notevole quantità di zuffe e wrestling con Joel Matip, in particolare, i due che si raschiavano per ogni centimetro di terreno.

Non ci sono stati, invece, molti tocchi: solo 20 in tutto dopo l’intervallo, non proprio uno ogni due minuti. C’è stata solo, nell’intero arco di quei 45 minuti, un’occasione da gol, un singolo momento che Lukaku ha passato tutta la notte a cercare di evocare, un’istantanea da appena dentro l’area di rigore. L’ha preso bene. Non appena ha lasciato il piede, Virgil van Dijk lo ha bloccato.

Questa è la sorte dell’attaccante, ovviamente: tutti quei momenti di gloria, mentre si allontanano, le braccia alzate, l’adulazione che si riversa su di loro dagli spalti sono il prodotto di innumerevoli ore di lavoro invisibile, inflessibile e spesso sottovalutato. Ogni obiettivo è ricompensa per tutto lo sforzo silenziosamente speso. Lukaku, ora al suo secondo mandato al Chelsea, ha fatto questo abbastanza a lungo da essere abituato.

Anche allora, però, il pareggio per 1-1 di sabato contro il Liverpool sarà sembrato una serata faticosa. Le circostanze avevano imposto che Lukaku avesse trascorso gran parte del secondo tempo guardando indietro, piuttosto che in avanti. Il Chelsea era stato in vantaggio, con un’intelligente testata di Kai Havertz, con il tempo che ticchettava verso l’intervallo quando Reece James ha gestito la palla sulla linea di porta.

James è stato – alla fine – espulso, Mohamed Salah ha trasformato il rigore e Anfield ha sentito odore di sangue. Da quel momento, era chiaro che la seconda metà del Chelsea sarebbe stata dedicata a resistere, non a spingere, e Lukaku, restituito al club per $ 135 milioni quest’estate, avrebbe sopportato una serata di lavoro silenzioso.

Grazie sia al suo costo – Lukaku è ora il giocatore più costoso nella storia del calcio in termini di tasse di trasferimento cumulative, almeno fino a quando Kylian Mbappé non si unirà al Real Madrid – e quello status, c’è una naturale inclinazione a supporre che l’ultimo pezzo del puzzle è anche il più importante, che questa squadra del Chelsea sia ora costruita per, e intorno, Romelu Lukaku.

La sua prima esibizione, all’Arsenal la scorsa settimana, ha fatto ben poco per deludere chiunque di quella nozione. Ha giocato lì con tutto l’intento e la minaccia di un eroe vendicatore, segnando entro 15 minuti dall’inizio del suo secondo periodo in Inghilterra; potrebbe anche aver derubato da solo Pablo Marí, il suo diretto avversario quel giorno, di ogni frammento di fiducia in se stesso per diversi anni.

La sua seconda partita, sabato, è servita a ricordare che ci può essere un pezzo finale solo se il puzzle è quasi completo. Lukaku è stato, non per colpa sua, un extra opzionale per gran parte di questa partita, contro uno dei presunti rivali del Chelsea per il titolo, eppure i tifosi itineranti del club hanno comunque salutato il fischio finale di un boato di approvazione.

La squadra di Thomas Tuchel non aveva vinto, ovviamente, non in senso stretto e letterale, ma i campionati sono costruiti anche su vittorie morali, e questo è stato clamoroso. Il Chelsea – anche giocando in svantaggio dopo la partenza di James, di fronte a una folla ululante, contro una squadra con uno dei tridenti d’attacco più potenti del calcio mondiale – ha prodotto un’esibizione di controllo, compostezza e calma davvero sorprendenti.

Per gran parte del primo tempo, il Chelsea aveva frustrato il suo ospite, riducendo apparentemente la grande distesa verde di Anfield – le distese aperte in cui prospera il Liverpool – a nient’altro che un francobollo. In ogni direzione della squadra di Jürgen Klopp c’era una maglia azzurra. Il Chelsea ha un’inesorabile capacità di riempire gli spazi, di chiudere ogni vicolo cieco.

Il Liverpool era cresciuto un po’ precipitosamente, un po’ frastagliato mentre cercava una via d’uscita da quella morsa, con van Dijk e Trent Alexander-Arnold a un certo punto ridotti a disperarsi rumorosamente l’uno contro l’altro per l’ampiezza del campo: Van Dijk voleva il suo compagno di squadra per andare avanti; Alexander-Arnold non riusciva a vedere dove avrebbe dovuto andare.

Il rigore, e il cartellino rosso, alleviano quella pressione, ma raddoppiano la determinazione del Chelsea. Tuchel si riorganizza: Thiago Silva entra nel cuore della difesa, César Azpilicueta si sposta a destra, l’instancabile Mason Mount gioca da trequartista e da trequartista e anche da terzino destro ausiliario.

Il Chelsea aveva perso N’Golo Kanté per un infortunio all’intervallo, una terza causa di rimpianto, eppure il suo spirito sembrava pervadere la sua squadra. In 45 minuti in cui il Liverpool ha esercitato il monopolio della palla, in cui Lukaku è apparso a malapena, non ha creato una sola, netta occasione. C’erano una manciata di tentativi dalla distanza, ma nessuna via d’uscita, nessuna via d’uscita, nessuna via d’uscita. Anche Klopp, in seguito, riuscì a malapena a contenere la sua ammirazione. “Un uomo in più non è un enorme vantaggio contro una squadra con le capacità difensive che ha”, ha detto.

È questo, tanto quanto la minaccia di Lukaku, che rende il Chelsea una tale minaccia: l’aria di invulnerabilità, di temibile stolidità, che Tuchel ha conferito alla sua squadra nei suoi otto mesi da allenatore. Il Chelsea ha la potenza di fuoco per sconfiggere la maggior parte delle squadre della Premier League. Ma altrettanto importante è che abbia la batteria per tenere fuori il bello e il buono.

È facile, nella frenesia dell’estate, con l’arrivo di nuovi giocatori alle vecchie squadre, credere che ciò che conta è chi può contare su più talenti, che i titoli vengano consegnati alle squadre con le rose più brillanti e i maggiori spese.

Ma non è proprio così che funziona. C’è un’altra fase del processo: quelle risorse devono essere modellate in un’unità funzionante, tutti quegli individui dotati devono essere trasformati in una squadra. Lukaku potrebbe ancora rivelarsi l’ultimo pezzo del puzzle per il Chelsea. Ciò che conta di più, però, è che Tuchel aveva già messo insieme il resto.

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