I serpenti di ratto radioattivi potrebbero aiutare a monitorare il Fallout di Fukushima

“Guidando intorno a queste piccole e tortuose strade di montagna, abbiamo osservato i serpenti che attraversavano la strada”, ha detto Gerke, osservando che i serpenti sono attivi quando il clima si riscalda. “Ogni volta che ne trovavamo uno, saltavamo fuori, lo prendevamo e lo riportavamo al laboratorio dell’Università di Fukushima”.

Finché un serpente era di dimensioni sufficienti, Gerke e la sua squadra hanno avvolto un pezzo di nastro adesivo attorno al suo corpo. Successivamente, hanno incollato al nastro un minuscolo dispositivo di localizzazione GPS e un minuscolo dosimetro, uno strumento di misurazione delle radiazioni, che ha assicurato che potessero rimuovere i dispositivi al completamento dello studio. Quindi, hanno riportato il serpente nel suo habitat naturale. Il team ha equipaggiato nove serpenti in questo modo, dopo di che ha raccolto i dati da remoto.

Gli scienziati hanno identificato più di 1.700 località nella regione frequentate dai serpenti. I serpenti di ratto a Fukushima, si scopre, evitano le foreste di latifoglie sempreverdi ma trascorrono il tempo vicino a ruscelli, strade e praterie. Frequentano anche alberi ed edifici.

Cosa hanno fatto? i serpenti rivelano? Parte dell’esposizione alle radiazioni dei serpenti nella zona di esclusione di Fukushima proviene da prede contaminate che mangiano, ma la maggior parte – l’80% – proviene dal contatto con terreno, alberi e piante contaminati.

“Capire come i contaminanti si muovono in un ecosistema e come si muovono in diversi animali attraverso la catena alimentare ci dà un quadro migliore degli impatti [of the nuclear disaster] all’ecosistema”, ha detto Gerke.

L’esposizione di un singolo serpente è correlata non solo alla piccola regione in cui trascorre il tempo, ma anche al suo comportamento. Ad esempio, i serpenti che trascorrevano del tempo in edifici abbandonati avevano dosi inferiori rispetto a quelli che non lo facevano, suggerendo che gli edifici potrebbero fungere da scudi per la contaminazione. Inoltre, i serpenti che trascorrevano più tempo sugli alberi avevano dosi più basse rispetto ai serpenti che trascorrevano più tempo a terra. Gerke ipotizza che le specie che trascorrono il loro tempo principalmente a terra siano potenzialmente più vulnerabili agli effetti negativi sulla salute delle radiazioni, qualora dovessero esistere effetti negativi sulla salute dei serpenti.

“A livello di popolazione, non pensiamo che siano influenzati così tanto [by radiation]. Ma potrebbero esserci cose che accadono a livello cellulare di cui non siamo a conoscenza”, ha detto Gerke. Ha notato che gli scienziati comprendono i livelli di radiazioni che danneggiano animali come mammiferi, uccelli e rane, ma non i serpenti.

L’attuale studio è stato il primo a descrivere le dimensioni, i movimenti e la selezione dell’habitat dei serpenti di ratto giapponesi. I risultati suggeriscono che questi animali potrebbero essere efficaci bioindicatori della contaminazione ambientale locale nelle zone disastri nucleari. Ma restano molte domande. Ad esempio, gli scienziati saranno in grado di sviluppare modelli che chiariscano il legame tra uso dell’habitat, esposizione alle radiazioni e accumulo di radiazioni? In tal caso, potrebbero fornire informazioni sugli effetti sulla salute dell’esposizione cronica alle radiazioni negli animali o nell’uomo.

Perché prendere tempo? capire i serpenti, comunque? “Ho paura dei serpenti”, Gerke sente spesso dopo aver rivelato di essere un’erpetologa. Altri offrono testimonianze non richieste suggerendo che gli atteggiamenti negativi degli umani nei confronti dei serpenti potrebbero danneggiare gli animali: “Ho trovato un serpente nel mio cortile e l’ho ucciso”. Gerke è cresciuto in Florida con un serpente ratto domestico; confida di non potersi relazionare con tali sentimenti.

“Insegnare alle persone a odiare i serpenti è un disastro per l’ecologia”, ha scritto in un articolo Melissa Amarello, cofondatrice di Advocates for Snake Preservation. Secondo gli psicologi, la paura dei serpenti è appresa, non innata. Delle 3.000 specie di serpenti del pianeta, solo circa il 200-7 percento è in grado di danneggiare o uccidere in modo significativo un essere umano. Nel frattempo, i serpenti predano i roditori portatori di malattie. E svolgono un ruolo fondamentale nella catena alimentare di quasi tutti gli ecosistemi.

Oltre alla paura umana e all’odio per i serpenti che potrebbero danneggiarli, questi animali affrontano ulteriori sfide che minacciano le loro popolazioni in tutto il mondo, tra cui la raccolta legale e illegale, la perdita dell’habitat, le malattie e il cambiamento climatico.

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