US Open: il sorteggio rivela il percorso di Novak Djokovic verso un Grande Slam


Novak Djokovic ha inseguito tutti i tipi di record per diventare uno dei più grandi tennisti di sempre. Ma non ha mai partecipato a una caccia al tesoro del tennis come questa.

Vinci gli US Open, che iniziano lunedì a New York, e romperà il legame con Roger Federer e Rafael Nadal e assumerà la proprietà esclusiva del record per i titoli del Grande Slam maschile con 21. Vinci gli US Open e completerà anche il Grande Slam vincendo tutti e quattro i principali tornei nello stesso anno solare. Nessun uomo l’ha fatto in singolo da Rod Laver nel 1969, comprese le prove del nove di Djokovic su Federer e Nadal. Nessun giocatore l’ha fatto in singolare da quando Steffi Graf ha spazzato via i quattro major nel 1988, perdendo raramente un set lungo la strada, per poi completare il tutto vincendo la medaglia d’oro olimpica a Seoul.

Questo è stato chiamato il Golden Slam e Djokovic ha perso la sua occasione di brillare brillantemente come Graf quando ha perso contro Alexander Zverev nelle semifinali del torneo olimpico questo mese. Djokovic ha lasciato Tokyo senza medaglia, citando un problema alla spalla quando si è ritirato dalla partita di doppio misto per la medaglia di bronzo. Non ha gareggiato da quando ha lasciato il Giappone, ma è arrivato presto a New York dall’Europa per riprendersi dal jet lag e prepararsi a perseguire quello che potrebbe essere il momento clou della sua carriera.

Dopo il sorteggio degli US Open di giovedì, il testa di serie Djokovic ora ha un’idea più chiara di ciò che lo attende, ma difficilmente la piena chiarezza. Affronterà una qualificazione nel primo round (il torneo di qualificazione non è ancora completo) e poi affronterà Jan-Lennard Struff della Germania o Tallon Griekspoor dei Paesi Bassi nel secondo turno. Djokovic è 6-0 contro Struff e lo ha sconfitto al secondo turno delle Olimpiadi in due set. Djokovic deve ancora affrontare Griekspoor, che è classificato 110esimo.

Dopodiché, il percorso di Djokovic diventa più una questione di congetture. Il suo avversario al terzo round potrebbe essere Kei Nishikori, David Goffin o Mackenzie McDonald, l’ex stella dell’UCLA che sta vivendo una stagione solida. L’avversario di Djokovic al quarto turno potrebbe essere Alex de Minaur o Aslan Karatsev, il russo che è arrivato a sorpresa alle semifinali degli Australian Open a gennaio prima di perdere contro Djokovic, e poi ha battuto Djokovic nella sua città natale di Belgrado sulla terra battuta nelle semifinali del Serbia Aperto ad aprile.

Ma Karatsev ha faticato a vincere una partita di singolare ultimamente e presumibilmente sarà necessaria la massima forma per far deragliare Djokovic a New York. È un uomo in missione e ha dimostrato nel corso degli anni di poter gestire la pressione che deriva da incarichi scoraggianti. Ha sconfitto Nadal due volte sulla terra battuta nella sua roccaforte del Roland Garros, e ha rovesciato Federer tre volte sull’erba nella sua roccaforte di Wimbledon.

Né Federer né Nadal saranno d’intralcio a New York. Entrambi sono fuori per la stagione (o oltre) per infortuni. Così è Dominic Thiem, il campione in carica di singolare maschile degli US Open, che ha tardato a riprendersi da un problema al polso. Oltre a Djokovic, gli unici uomini nel sorteggio degli US Open che hanno vinto titoli del Grande Slam sono Marin Cilic, il campione degli US Open 2014 che è sceso al 36° posto in classifica, e Andy Murray, che è il numero 114 e sta ancora inseguendo il suo forma passata dopo l’intervento di resurfacing dell’anca.

Anche con il ritiro di Serena Williams e Venus Williams dal torneo, il sorteggio femminile è pieno di grandi campioni di singolare. Ce ne sono 13 in tutto, tra cui Ashleigh Barty, testa di serie numero 1, e Naomi Osaka, due volte campionessa degli US Open, che è nello stesso ottavo del tabellone delle precedenti campionesse degli US Open Sloane Stephens e Angelique Kerber. Stephens, ora non testa di serie, affronterà Madison Keys al primo turno in una rivincita della finale americana degli US Open 2017. È probabile che la vincitrice affronti Coco Gauff, 17 anni, se Gauff riuscirà a superare la sua dura avversaria al primo round, la 51a classificata Magda Linette.

La storia sostiene che Djokovic non abbia una passeggiata per il Grande Slam. L’ultima giocatrice ad essersi avvicinata – Serena Williams – è stata scioccata nelle semifinali degli US Open 2015 da Roberta Vinci, un’italiana sottodimensionata ma piena di risorse che è stata in grado di abbracciare quel momento luminoso sotto i riflettori con molto più brio della Williams.

“Serena era a due partite dal Grande Slam, e non avresti mai pensato che avrebbe perso contro Vinci, ma questa è la grandezza della sfida”, ha detto Brad Gilbert, ex giocatore tra i primi cinque che ora è allenatore e analista di ESPN .

Strani colpi di scena possono verificarsi con così tanto in gioco, e Djokovic può certamente parlare di strani colpi di scena a New York. Si è eliminato al quarto turno l’anno scorso colpendo inavvertitamente una guardalinee alla gola con una palla che aveva colpito dopo aver perso il servizio nel set di apertura contro Pablo Carreño Busta. Djokovic è stato inadempiente e poi ha perso contro Nadal nella finale del Roland Garros dello scorso anno. Ma da allora Djokovic non è stato battuto nel gioco del Grande Slam, e le maggiori minacce a New York potrebbero essere i leader della nuova generazione: Zverev e Matteo Berrettini, che sono nella metà del tabellone di Djokovic; e Daniil Medvedev e Stefanos Tsitsipas, che sono nell’altra metà.

Tutti e quattro hanno raggiunto le finali del Grande Slam negli ultimi 12 mesi. Nessuno ha ancora sfondato. Medvedev ha perso in due set contro Djokovic nella finale degli Australian Open a febbraio. Tsitsipas ha perso in cinque set contro Djokovic nella finale del Roland Garros a giugno, e Berrettini ha perso contro Djokovic in quattro set nella finale di Wimbledon a luglio. Sono tutti dotati, più alti del Djokovic di 6 piedi e 2 e affamati. Hanno tutti esperienza di big match contro di lui, quindi se Djokovic non tira fuori il meglio di sé a Flushing Meadows, è difficile vederlo vincere.

Ma sebbene Medvedev, Tsitsipas e Zverev abbiano battuto Djokovic più volte, nessuno lo ha ancora battuto al meglio dei cinque set. All’età di 34 anni, Djokovic rimane il miglior giocatore di lunga durata e il più affidabile nel tennis. Gli mancano solo sette partite dall’essere da solo nel conteggio principale maschile e unirsi a un club molto esclusivo con un Grande Slam.

Quella doppia ricerca farebbe notizia in qualsiasi anno, ma senza Nadal, Federer e le sorelle Williams in questo US Open, merita la nostra attenzione fin dall’inizio.

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