Una brutta tempesta solare potrebbe causare un'”apocalisse di Internet”

Gli scienziati hanno saputo per decenni che una tempesta solare estrema, o un’espulsione di massa coronale, potrebbe danneggiare le reti elettriche e potenzialmente causare blackout prolungati. Le ripercussioni si sentirebbero ovunque, dalle catene di approvvigionamento globali e dai trasporti all’accesso a Internet e GPS. Meno esaminato fino ad ora, tuttavia, è l’impatto che tale emissione solare potrebbe avere sull’infrastruttura Internet in particolare. Una nuova ricerca mostra che i guasti potrebbero essere catastrofici, in particolare per i cavi sottomarini che sono alla base di Internet globale.

Al SIGCOMM 2021 conferenza sulla comunicazione dei dati giovedì, Sangeetha Abdu Jyothi dell’Università della California, Irvine ha presentato “Solar Superstorms: Planning for an Internet Apocalypse”, un esame del danno che una nuvola in rapido movimento di particelle solari magnetizzate potrebbe causare a Internet globale. di Abdu Jyothi ricerca sottolinea un’ulteriore sfumatura di una tempesta solare che causa blackout: lo scenario in cui anche se l’energia ritorna in poche ore o giorni, le interruzioni di Internet di massa persistono.

Ci sono delle buone notizie in anticipo. Abdu Jyothi ha scoperto che l’infrastruttura Internet locale e regionale sarebbe a basso rischio di danni anche in una massiccia tempesta solare, perché la fibra ottica stessa non è influenzata dalle correnti indotte geomagneticamente. Anche brevi tratti di cavo sono messi a terra molto regolarmente. Ma per i lunghi cavi sottomarini che collegano i continenti, i rischi sono molto maggiori. Una tempesta solare che ha interrotto un certo numero di questi cavi in ​​tutto il mondo potrebbe causare una massiccia perdita di connettività tagliando i paesi alla fonte, anche lasciando intatte le infrastrutture locali. Sarebbe come interrompere il flusso di un condominio a causa di un’interruzione della rete idrica.

“Ciò che mi ha davvero fatto pensare a questo è che con la pandemia abbiamo visto quanto fosse impreparato il mondo. Non esisteva un protocollo per affrontarlo in modo efficace ed è lo stesso con la resilienza di Internet”, ha detto Abdu Jyothi a WIRED prima del suo discorso. “La nostra infrastruttura non è preparata per un evento solare su larga scala. Abbiamo una comprensione molto limitata di quale sarebbe l’entità del danno”.

Questo divario di informazioni deriva principalmente dalla mancanza di dati. Le tempeste solari gravi sono così rare che ci sono solo tre esempi principali di cui si verificano nella storia recente. Grandi eventi nel 1859 e nel 1921 hanno dimostrato che i disturbi geomagnetici possono interrompere l’infrastruttura elettrica e le linee di comunicazione come i fili del telegrafo. Durante il massiccio “Evento di Carrington” del 1859, gli aghi della bussola oscillarono selvaggiamente e imprevedibilmente, e l’aurora boreale era visibile all’equatore in Colombia. Ma quei disturbi geomagnetici si sono verificati prima che fossero stabilite le moderne reti elettriche. Una tempesta solare di moderata gravità nel 1989 ha messo fuori uso la rete di Hydro-Québec e ha causato un blackout di nove ore nel nord-est del Canada, ma anche questo si è verificato prima dell’ascesa della moderna infrastruttura Internet.

Sebbene non accadano spesso, le espulsioni di massa coronali sono una vera minaccia per la resilienza di Internet, afferma Abdu Jyothi. E dopo tre decenni di bassa attività delle tempeste solari, lei e altri ricercatori sottolineano che la probabilità di un altro incidente è in aumento.

I cavi Internet sottomarini sono potenzialmente suscettibili ai danni causati dalle tempeste solari per alcuni motivi. Per mantenere intatti i dati attraverso gli oceani, i cavi sono dotati di ripetitori a intervalli di circa 50-150 chilometri a seconda del cavo. Questi dispositivi amplificano il segnale ottico, facendo in modo che nulla si perda durante il trasporto, come un relè lanciato nel baseball. Mentre il cavo in fibra ottica non è direttamente vulnerabile all’interruzione delle correnti indotte geomagneticamente, gli interni elettronici dei ripetitori lo sono e un numero sufficiente di guasti del ripetitore renderà inutilizzabile un intero cavo sottomarino. Inoltre, i cavi sottomarini sono messi a terra solo a intervalli estesi a centinaia o migliaia di chilometri di distanza, il che lascia i componenti vulnerabili come i ripetitori più esposti alle correnti indotte geomagneticamente. Varia anche la composizione del fondale marino, rendendo forse alcuni punti di radicamento più efficaci di altri.

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