Come una crisi dei rifugiati afghani in mare ha trasformato la politica australiana | Notizie sui rifugiati


Melbourne, Australia – Nell’agosto 2001, un peschereccio indonesiano che trasportava 433 richiedenti asilo era in rotta verso l’isola di Natale in Australia, quando il suo motore si è guastato in acque internazionali.

La guardia costiera australiana ha chiamato un mercantile norvegese nelle vicinanze per condurre un’operazione di salvataggio.

Molti a bordo della nave indonesiana erano afgani in fuga dalla persecuzione dei talebani e includevano diverse donne incinte e bambini. Quando il capitano della MV Tampa, Arne Rinnan, è arrivato sul posto, ha trovato i profughi in evidente “cattivo stato”.

“Dieci su 12 di loro erano incoscienti”, ha detto l’emittente SBS. “Diversi avevano la dissenteria e una donna incinta soffriva di dolori addominali”.

Il salvataggio dei richiedenti asilo a Tampa sarebbe poi diventato l’innesco per l’approccio intransigente dell’Australia alla protezione delle frontiere e la decisione dell’allora Primo Ministro John Howard di richiedere ai richiedenti asilo che arrivano in barca di essere processati in centri di detenzione offshore – una pratica continua che i gruppi per i diritti umani hanno chiamato “abusante” e “crudele”.

Oggi sono 20 anni dal salvataggio di Tampa.

Una volta che i richiedenti asilo sono stati a bordo della nave portacontainer, la Guardia Costiera australiana ha detto a Rinnan di riportarli in Indonesia, ma molti dei rifugiati hanno supplicato il capitano di portarli invece all’Isola di Natale. Alcuni hanno persino minacciato di uccidersi se il capitano li avesse ripresi.

Per l’equipaggio del Tampa, la questione era urgente. Il mercantile non aveva razioni sufficienti per sfamare tutti i suoi nuovi passeggeri e per giorni Rinnan ha cercato di contattare il governo di Howard per ottenere il permesso di attraccare a Christmas Island. Mentre i richiedenti asilo aspettavano nel limbo, il deterioramento della situazione a bordo della Tampa ha fatto notizia a livello nazionale e gli australiani si sono trovati alle prese con la complessa questione della migrazione in un modo che non avevano mai fatto prima.

“Semplicemente non era nell’immaginazione pubblica come lo è oggi”, ha affermato Alex Reilly, direttore dell’Unità di ricerca di diritto pubblico e politica presso l’Università di Adelaide. “Ma tutto è cambiato con Tampa. Improvvisamente, tutte le telecamere erano su questo problema e il pubblico stava imparando tutto sul posto”.

Il 29 agosto Rinnan dichiarò lo stato di emergenza sul Tampa ed entrò nelle acque territoriali australiane. Il governo di Howard ha inviato forze speciali per impedire alla nave di avvicinarsi ulteriormente all’Isola di Natale e ha introdotto la prima di una serie di leggi che le conferiscono il potere di rifiutare l’ingresso ai richiedenti asilo che arrivano in barca.

La legislazione è stata retrodatata per dare al governo australiano l’autorità retroattiva di salire a bordo del Tampa.

Allo stesso tempo, il governo di Howard ha negoziato con le autorità dell’isola di Nauru, nel Pacifico, affinché la domanda di asilo del rifugiato venga esaminata nei centri di detenzione della zona.

Il governo australiano l’ha chiamata la “Soluzione del Pacifico”.

“Gestore dell’integrità”

Servire poi come ministro dell’immigrazione di Howard era Philip Ruddock.

Era un momento di cambiamento per il portafoglio di Ruddock poiché il numero di richiedenti asilo che arrivavano in Australia via mare, molti dei quali provenivano dal Medio Oriente e dall’Afghanistan, aveva iniziato ad aumentare. Negli anni ’80 sono stati registrati solo 56 arrivi di barche, ma il numero ha iniziato a crescere negli anni ’90.

Dati della Biblioteca parlamentare australiana Spettacoli che un totale di 2.939 richiedenti asilo sono arrivati ​​sulle coste australiane nel 2000, e che il numero è ulteriormente aumentato nel 2001, fino a 5.516. Quest’ultima è stata la cifra più alta da quando le autorità hanno iniziato a tenere registri nel 1976. La maggior parte di loro erano afgani.

Ma il numero di afgani che hanno chiesto asilo in Australia quell’anno è stato minimo rispetto al numero di persone che hanno cercato rifugio in Iran e Pakistan. I due paesi, che confinano con l’Afghanistan, hanno accolto ciascuno un milione di rifugiati quell’anno.

Reilly ha affermato che l’aumento del numero di rifugiati in cerca di aiuto in Australia ha alimentato la “sensazione che le cose stessero cambiando”. All’epoca, la politica dell’Australia era quella di detenere i richiedenti asilo soccorsi in mare in Australia mentre le loro richieste di protezione venivano esaminate.

“La maggior parte era lì solo per un breve periodo di tempo mentre la loro richiesta veniva elaborata, e poi è stato rapidamente concesso loro lo status di rifugiato o espulso”, ha detto.

Il governo Howard, che doveva affrontare le elezioni nello stesso anno, decise di cambiare radicalmente quella politica. Nei suoi negoziati con il governo di Nauru, ha negoziato un accordo per costruire una struttura per ospitare i richiedenti asilo di Tampa sull’isola del Pacifico e ha adottato un nuovo vernacolo per descrivere le sue politiche sull’immigrazione, uno basato sulle minacce alla sicurezza nazionale australiana.

Howard e i suoi ministri si sono impegnati a “fermare le barche” e hanno usato nuovi termini per sostituire la parola “richiedente asilo”, come “illegali” e “saltatori di coda”.

Ruddock, l’allora ministro dell’immigrazione, disse ad Al Jazeera che il cambiamento di politica era necessario.

Affrontando anche una diminuzione dei migranti qualificati, il politico in pensione ha affermato di ritenere che coloro che arrivano in barca in Australia stiano sfruttando il sistema di immigrazione del paese per accedere ai benefici della società australiana.

“Ho dovuto implementare un sistema di immigrazione più piccolo… e assicurarmi che il programma fosse condotto nell’interesse dell’Australia”, ha detto Ruddock. “Alla fine della giornata, non si potevano lasciare le persone sulla barca per sempre, ma dovevamo trovare un modo per garantire che l’Australia non fosse compromessa. Per assicurarsi che fosse accettabile per il popolo australiano, questo significa che le persone che votano per te alle elezioni, qui, in Australia.

“Il gergo usato dal primo ministro era che stavamo fermando le barche”, ha aggiunto. “Ma non mi sono mai visto come uno che ferma le barche. Mi considero il responsabile dell’integrità”.

Fu in quel momento che il contenzioso commerciale Julian Burnside iniziò a mettere in discussione la legalità delle politiche di immigrazione del governo. Indignato per le condizioni in cui stavano languendo i passeggeri soccorsi, Burnside ha accettato di agire come consulente senior per i richiedenti asilo nell’affare Tampa.

“Non sapevo nulla di rifugiati, legge o politica, ma ho detto di sì ad agire per i richiedenti asilo perché ho pensato che fosse un peccato che quei poveri bastardi fossero seduti là fuori al sole tropicale”, ha detto Burnside. “Quello è stato il momento in cui si sono accese le luci. Ho potuto vedere che i diritti umani dei rifugiati venivano gravemente violati e questo mi ha fatto decidere che sarei stato coinvolto”.

Mentre Howard tentava di far passare le dure leggi sull’immigrazione, i richiedenti asilo a bordo della Tampa sono stati portati su un vettore di truppe della marina australiana e Burnside e i suoi soci hanno lanciato un’istanza in tribunale per ottenere il rilascio dei richiedenti asilo dalla detenzione.

La loro offerta è stata inizialmente accolta, ma la sentenza a loro favore è stata successivamente ribaltata dall’intero collegio della Corte Federale dell’Australia.

La decisione della corte federale è stata emessa l’11 settembre, il giorno in cui i combattenti di al-Qaeda hanno dirottato gli aerei e li hanno fatti volare nelle torri gemelle del World Trade Center a New York, negli Stati Uniti.

“John Howard, con suo eterno discredito, ha colto al volo quel momento e ha iniziato a chiamare illegali i boat people”, ha detto Burnside.

A ottobre, la marina australiana ha portato i richiedenti asilo da Tampa a Nauru. Circa 131 sono stati inviati in Nuova Zelanda, mentre le domande delle persone rimanenti sono state elaborate a Nauru.

La questione sarebbe stata in primo piano nella campagna elettorale di quell’anno.

Il 28 ottobre, Howard ha tenuto un discorso che sarebbe venuto a definire la sua piattaforma per il mantenimento della sicurezza nazionale.

“Decideremo chi verrà in questo paese e le circostanze in cui verrà”, ha detto.

Due settimane dopo, la coalizione liberal-nazionale di Howard ha vinto la maggioranza ed è tornato come primo ministro.

L’eredità di Tampa

Mentre il governo laburista di Kevin Rudd ha chiuso i centri di detenzione nel 2007, il primo ministro ha fatto un passo indietro su questa posizione poiché gli arrivi di barche sono aumentati prima delle elezioni del 2013. Usando un linguaggio che riecheggiava il sentimento di Howard, Rudd dichiarò quell’anno che “qualsiasi richiedente asilo che arriva in Australia via mare non avrà alcuna possibilità di stabilirsi in Australia come profughi”.

Più tardi quell’anno, Tony Abbott, il nuovo leader della coalizione Liberal/Nazionale, raddoppiò la politica della linea dura introdotta da Howard e ripeté l’impegno della coalizione a “fermare le barche”, spazzando via le possibilità di rielezione di Rudd.

Oggi, il sistema australiano di detenzione offshore gode di un sostegno bipartisan nel parlamento federale del paese, nonostante la crescente censura internazionale.

In una revisione del Consiglio dei diritti umani delle Nazioni Unite tenutasi a Ginevra all’inizio di quest’anno, più di 40 paesi hanno espresso preoccupazione per il sistema di detenzione offshore, che Human Rights Watch ha descritto come “causare danni immensi”.

Dal 2001, le autorità australiane hanno inviato 4.183 persone nei centri di detenzione di Nauru o Papua Nuova Guinea,

Il Centro per la legge sui diritti umani in Australia ha affermato che 14 persone sono morte durante la detenzione in mare aperto negli ultimi otto anni, con morte per suicidio e tentativi di autolesionismo non rari.

La critica è cresciuta anche in Australia del costo economico dell’accordo di elaborazione offshore.

Il governo australiano dovrebbe spendere 811 milioni di dollari per mantenere la detenzione offshore nei siti di Nauru e Papua Nuova Guinea durante il prossimo anno, per ospitare 233 persone.

Gli australiani sono divisi sulla questione. Un sondaggio di opinione condotto nel 2017 dal gruppo di esperti del Lowy Institute ha rilevato che il 48% degli australiani ha sostenuto una politica di immigrazione che rifiutava qualsiasi richiedente asilo che arrivasse via mare.

“Una crepa in tutta la tirannia”

“Ruddock e Howard sono gli artefici di due decenni di miseria e sofferenza umana”, ha affermato Kon Karapanagiotidis, fondatore dell’Asylum Seeker Resource Center (ASRC). Le conseguenze delle loro decisioni ossessionano ancora il discorso sui richiedenti asilo, ha detto.

“Sono stati in grado di ingannare il pubblico facendogli non capire che c’era un modo compassionevole per andare avanti e di inquadrare persone innocenti come criminali”, ha detto. “Hanno capito il potere della paura e l’hanno usato per dire al pubblico che queste persone erano una minaccia”.

Ma Karapanagiotidis ha affermato di ritenere che l’opinione pubblica nei confronti dei richiedenti asilo potrebbe cambiare. Ha indicato il recente caso di una famiglia tamil dello Sri Lanka: i Murugappan che sono stati detenuti sull’isola di Christmas per più di due anni prima che una protesta pubblica a giugno costringesse il governo a concedere alla famiglia visti temporanei per lavorare e studiare nell’Australia occidentale.

Priya e Nadesalingam Murugappan si erano incontrati e sposati in Australia nel 2014, dopo aver viaggiato separatamente nel paese in barca nel 2012 e 2013. La coppia era fuggita a seguito di un sanguinoso conflitto in Sri Lanka e ha ricevuto visti di protezione temporanea mentre le loro richieste di asilo sono stati elaborati. Vivevano nella cittadina rurale del Queensland di Biloela e avevano due figli, ma sono stati arrestati nel 2018 quando è scaduto un precedente visto ponte concesso a Priya.

I residenti della città si sono radunati a sostegno dei Murugappans e più di mezzo milione di persone hanno firmato una petizione chiedendo che la famiglia potesse tornare a Biloela dopo che il loro figlio più piccolo si è ammalato durante la detenzione per immigrati.

“Il governo ha [previously] siamo stati in grado di attingere a questa idea dell’Australia come isola sotto assedio, e quindi come sostenitori, abbiamo cercato di spingere una narrativa di valori compassionevoli”, ha affermato Karapanagiotidis.

“La storia della famiglia Biloela è arrivata al pubblico, perché quando le persone conoscono i rifugiati e li accolgono nelle loro comunità, possono vedersi in loro”, ha detto.

“Dimostra che c’è una crepa in tutta la tirannia e la crudeltà, che la gente è indignata e fa appello al cambiamento”.



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