I Padres volevano le World Series. Faranno i playoff?


I San Diego Padres, una volta una delle squadre più entusiasmanti del baseball, ma che ora sputavano male, sabato hanno prodotto il tipo di vittoria che i suoi giocatori desideravano ardentemente, una che speravano segnalasse che la marea stava finalmente cambiando.

Dopo essere stati trattenuti senza una battuta dall’asso destro dei Philadelphia Phillies Aaron Nola per sei inning, i Padres pareggiarono la partita con un singolo di Manny Machado nel settimo. Hanno poi superato gli errori del loro bullpen quando l’infielder All-Star Jake Cronenworth ha distrutto un fuoricampo da due punti su Nola con due out nella parte inferiore del nono. Un inning più tardi, i Padres vinsero, 4-3, quando Adam Frazier sfrecciò a casa dalla terza base su un campo selvaggio.

“L’unica cosa che ho notato durante tutto l’anno, quando siamo andati in questi momenti caldi, è che hanno sempre seguito le partite in cui c’è stato un grande successo da parte nostra”, ha detto l’esterno Wil Myers, il Padre più longevo, alcuni giorni prima. “Credo davvero che ci manchi un grande successo, un grande momento per cogliere lo slancio”.

L’esplosione di Cronenworth, però, non è stata quella. Domenica, i Padres sono caduti, 7-4, ai Phillies, hanno perso la loro terza serie consecutiva e sono usciti dal quadro dei playoff per la prima volta dal 17 giugno. Poi lunedì, a sei settimane dalla fine della stagione regolare, i Padres hanno licenziato il pitching coach Larry Rothschild.

“Stiamo cercando una voce fresca, una prospettiva un po’ più nuova lungo il percorso e stiamo cercando una produzione più coerente da un grande gruppo di ragazzi in cui crediamo molto”, ha detto il manager dei Padres Jayce Tingler su lunedì una videoconferenza con i giornalisti.

Ha aggiunto in seguito: “Credo che non sia troppo tardi per giocare a baseball davvero bene e rimanere in lotta e avere l’opportunità di entrare nei playoff”.

Se i Padres (68-58) faranno proprio questo, ci vorrà una svolta drammatica. Nel profondo di una stagione, le squadre contendenti di solito non scaricano figure di spicco che le hanno aiutate a raggiungere i playoff l’anno prima. E le squadre non possono licenziare tutti i loro giocatori, specialmente così a lungo dopo la scadenza commerciale del 30 luglio. Così Rothschild, un ex pitching coach degli Yankees, è stato mandato a casa e la sua posizione sarà occupata per il resto della stagione da Ben Fritz, bullpen coach della squadra.

Tingler ha insistito sul fatto che la decisione di inviare Rothschild fosse “100 percentosuo, e che il suo allenatore scomparso era “sicuramente non un capro espiatorio”. Ma era difficile non vedere la mossa come un disperato tentativo dei Padres di raddrizzare la loro nave che affondava.

Il 30 maggio, i Padres erano al primo posto nella National League West e le loro probabilità di raggiungere i playoff erano del 98 percento, secondo FanGraphs. Da allora, sono andati 34-38 e le loro probabilità di playoff sono crollate al 26%. Entrando martedì, i Padres si trovavano una partita dietro i Cincinnati Reds in ascesa per il secondo posto da wild card della NL, con crepe che mostravano su e giù per il loro elenco.

“Abbiamo combattuto”, ha detto il titolare dei Padres Joe Musgrove dopo la vittoria di sabato. “Non è sicuramente una mancanza di sforzo. È stato solo un pessimo tempismo. Sono sicuro che a questo punto dell’anno tutti stanno un po’ male, sono tutti stanchi. E i ragazzi stanno colpendo quei piccoli crolli in cui entrano tutti. È solo un peccato che tutti sembrino colpirlo allo stesso tempo.

Il punto più ovvio da cui iniziare a spiegare i problemi dei Padres sono le loro ferite. A partire dall’aggiornamento più recente all’inizio di questo mese dal sito Web di monitoraggio degli infortuni ManGamesLost.com, i Padres guidarono le major league con 1.669 partite in totale perse a causa di un infortunio. (Quei numeri includevano anche i giocatori che, per motivi legati al coronavirus, sono finiti nella lista degli infortunati.)

L’unità più colpita del roster dei Padres: la rotazione iniziale.

Sull’IL per la seconda volta in questa stagione, l’asso dei Padres Yu Darvish è stato previsto di ritorno presto da un breve periodo di lavoro a causa della tensione lombare. Jake Arrieta, che ha tirato fuori cinque punti la scorsa settimana al suo debutto con i Padres dopo essere stato tagliato dai Chicago Cubs, è arrivato anche lui nell’IL, con quello che è stato chiamato un lieve ceppo al bicipite femorale. Chris Paddack (fuori da fine luglio per uno stiramento obliquo) e Dinelson Lamet (al suo terzo stint in IL con fastidio al gomito o all’avambraccio) potrebbero tornare a settembre.

Ma anche quando erano in buona salute, molti principianti dei Padres stavano lottando. Acquisito durante la frenetica ed energizzante off-season dei Padres, l’ex vincitore dell’American League Cy Young Award Blake Snell (4,82 di media punti guadagnati) guida le major league con 65 camminate. Uno dei più giovani lanciatori di baseball, Ryan Weathers, 21 anni, ha iniziato la sua stagione da rookie in bellezza, ma ha sputacchiato a 5,27 E.RA. Paddack non è stato all’altezza della promessa che ha mostrato durante il suo anno da rookie nel 2019 e ha un’ERA 5.13

Solo Musgrove (3.04 ERA) e Darvish (3.70 ERA) hanno consegnato per i Padres.

A causa di così tanti infortuni e incongruenze, i Padres hanno messo a dura prova il loro bullpen. Pierce Johnson, normalmente un mitigatore, era titolare per i Padres contro i Los Angeles Dodgers martedì, la sesta partita bullpen della squadra già questo mese.

Mentre il corpo di soccorso dei Padres è entrato martedì con l’ERA più bassa (3,12) in NL, il loro utilizzo (quasi 531 inning) è stato il massimo della lega. I partenti dei Padres erano dietro solo ai Baltimore Orioles, che possiedono il peggior record nel baseball, per il minor numero di inning lanciati (586 ⅓ inning) nelle major league.

citando prezzi esorbitanti per i migliori lanciatori di partenza, il general manager normalmente aggressivo dei Padres, AJ Preller, ha invece scambiato per un sollievo chiave (Daniel Hudson dei Washington Nationals) e un aiuto interno (Frazier, un All-Star con i Pittsburgh Pirates).

“Con i ragazzi che abbiamo infortunato, è così che deve essere e dobbiamo solo capirlo, metterlo insieme e vedere come va”, Craig Stammen, un sollievo che è stato anche costretto a iniziare le partite per necessità prima volta dal 2010, ha detto domenica.

Ha aggiunto in seguito: “È a quel punto della stagione in cui non importa come si sente il tuo braccio o come si sente il tuo cervello. Devi capirlo.”

Stammen, un veterano di 12 stagioni della major league, ha detto che i Padres stanno facendo di tutto per cambiare le loro fortune. Ha snocciolato una lista: Machado di recente è andato al piatto senza guanti da battuta, i compagni di squadra indossavano magliette diverse, la squadra stava esplorando di più e lavorava di più.

Non menzionato nella lista di Stammen: la commovente superstar Fernando Tatis Jr., che ha saltato 22 partite in questa stagione con due lussazioni parziali alla spalla, dall’interbase all’esterno al suo ritorno il 15 agosto come un modo per aiutare mantieni uno dei migliori battitori del baseball nella formazione.

Anche se arriva più aiuto sotto forma di giocatori sani di ritorno, i Padres hanno il loro bel da fare. Diciannove delle rimanenti 36 partite sono contro le squadre davanti a loro nella NL West: i campioni in carica delle World Series Dodgers e i San Francisco Giants, che possiedono il miglior record nel baseball.

“So che in molte stagioni della major league le cose vanno bene e le cose vanno male”, ha detto Stammen. “Vai in crisi e diventi caldo. E amico, siamo in un crollo in quello che sembra il peggior momento immaginabile. Ma non si sa mai: potrebbe trasformarsi in una delle più grandi rimonte di San Diego della storia”.



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