Rod Gilbert, noto come Mr. Ranger, ha riscaldato New York con l’hockey su ghiaccio


Mi è sembrato divertente – sono nato a Brooklyn – quando uno dei Rangers, Bob Nevin, che era stato con Toronto, mi ha detto: “Quando sono stato scambiato con i Rangers, ho pensato che fosse la cosa peggiore che mai mi è successo.” In effetti, molti dei giocatori non hanno mai iniziato a giocare negli “Stati Uniti”. Quando hanno suonato al Boston Garden, hanno detto che sarebbero andati ai “The Gardens”, un cenno ai Maple Leaf Gardens di Toronto.

Tuttavia, Long Beach era un luogo in cui molti dei giocatori potevano relazionarsi. Era una città di circa 60.000 abitanti in inverno, o nella stagione dell’hockey, che si espanse fino a 200.000 in estate. Francis ha detto ai giocatori di portare le loro mogli e i loro figli dal Canada per iniziare la scuola in autunno a Long Beach, anche se alcuni giocatori erano riluttanti: le loro famiglie sono rimaste in Canada. Ma quelli che venivano, quando la stagione finiva all’inizio della primavera e dopo la chiusura dell’anno scolastico, tornavano. Pochissimi di loro hanno fatto di New York la loro casa tutto l’anno. Gilbert, tuttavia, divenne un cittadino di Manhattan e una parte del paesaggio urbano.

La squadra si è esercitata anche a Long Island, in un sito chiamato Skateland a New Hyde Park.

Ma Gilbert amava la città. E sebbene Francis non fosse felice, Rod si trovò un appartamento nell’East Side. Usciva con alcuni degli altri grandi atleti e spesso si trovava a giocare a bocce nel cortile di un ristorante dell’Upper East Side.

Come scrittore di hockey del Times, sapevo che sarebbe stato sempre disponibile per un preventivo onesto, vincere o perdere. E i Rangers erano diventati vincitori. Ad un certo punto della sua carriera, hanno raggiunto i playoff per nove stagioni consecutive. Ha raggiunto un picco di 43 gol nella stagione 1971-72.

Questo è stato un risultato notevole considerando che aveva superato due lesioni spinali che richiedevano un intervento chirurgico anni prima. Nel 1976 è stato insignito del trofeo Bill Masterton, assegnato a un giocatore che ha mostrato perseveranza di fronte alle difficoltà.

Naturalmente, ci sono stati tanti altri onori. Dopo la sua 18a stagione con la squadra, ha lasciato come leader della carriera del club in gol (406) e punti totali (1.021). È diventato il rappresentante della squadra alle funzioni. E, infine, nel 1982 è stato eletto nella Hockey Hall of Fame. Il suo numero 7 pende dalle travi del giardino.

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