Per gli arbitri volontari, le World Series della Little League al vertice


Ogni partita della Little League World Series inizia allo stesso modo: nove giocatori in campo, un altro con in mano una mazza e un arbitro dietro il piatto, ansioso come chiunque altro, che indica il cumulo e grida: “Gioca a palla!”

Quello, spera l’arbitro, è l’ultimo che qualcuno nota davvero degli adulti in campo.

“Se qualcuno dice che non è nervoso quando va lì, probabilmente sta mentendo un po’”, ha detto Joe Smith, parte dell’equipaggio degli arbitri del 2016.

Mentre la troupe cerca di intrufolarsi nello sfondo di questa fetta di Americana di agosto svoltasi a South Williamsport, in Pennsylvania, ciò che i fan, gli spettatori e gli allenatori – anche quelli arrabbiati per l’ultima chiamata – potrebbero non apprezzare è quanto il momento significhi per gli arbitri volontari che vedono la Little League World Series come un momento clou (di solito) una volta nella vita.

“Oltre a sposarmi, avere figli e nipoti, è stata la migliore esperienza della mia vita”, ha detto Chet Cooper, parte della troupe del 2012.

La serie è iniziata giovedì, un giorno dopo il Little League Softball World Series concluso a Greenville, NC La versione baseball presenta 16 squadre, i giocatori di età compresa tra 10 e 12 anni, che giocano 30 partite in 11 giorni.

Il torneo è pieno di ragazzini che fanno cose da bambini, trasmessi in televisione per il divertimento nazionale. Molto è stato fatto per il loro percorso verso Williamsport e verso il campionato, ei giocatori sono le stelle.

Molta meno attenzione è riservata agli arbitri, molti dei quali sognano di scendere in campo a Williamsport da molto prima che nascessero i giocatori.

“Senti bambini sui campi da baseball scherzare su come sarebbe bello giocare nelle World Series un giorno”, ha detto Kelly Dine, il capo equipaggio per l’ultima finale della serie, nel 2019. “Gli arbitri non sono diversi”.

La pandemia di coronavirus ha portato alla cancellazione delle World Series 2020 e ha ridotto quella del 2021. Non ci sono squadre internazionali. Ci sono pochi fan e meno clamore.

La pandemia ha anche modificato l’equipaggio degli arbitri di quest’anno. Normalmente, gli arbitri scelti per lavorare alla Little League World Series lo fanno una volta e mai più. Ci sono 12.000 arbitri registrati nel sistema della Little League e l’onore dovrebbe essere diffuso, si pensa. Little League non ha Bill Klem, che ha lavorato per 18 World Series per i grandi campionati.

Ogni arbitro delle World Series ricorda dove si trovava quando ha ricevuto l’invito di una pagina per posta l’inverno precedente. I 16 scelti per lavorare nel 2020 sono stati spostati al 2021. Dato il torneo alterato e i festeggiamenti diminuiti quest’anno, è stato loro permesso di rinviare fino al 2022. Tutti lo hanno fatto.

“Improvvisamente, non abbiamo avuto arbitri”, ha detto Tom Rawlings, direttore dello sviluppo degli arbitri della Little League International.

Lui e altri hanno esaminato banche di memoria e valutazioni degli arbitri per selezionare l’equipaggio di quest’anno, tutti veterani delle World Series. Ce ne sono solo 12, non 16, perché parte del protocollo di quest’anno non prevede arbitri di linea, il che significa che ci sono quattro arbitri in campo per ogni partita (uno per base), non sei. Nessuno viene da altri paesi, un’altra rottura con la tradizione. Gli arbitri raramente lavorano a giochi con squadre della loro zona, per soffocare le affermazioni di parzialità.

Possono volerci decenni per raggiungere l’apice, se mai accade, ed essere lì dura meno di due settimane. Per arrivare alla Little League World Series, gli arbitri hanno arbitrato migliaia di partite. Tutti devono aver arbitrato in ogni gradino al di sotto delle World Series: tornei distrettuali, tornei statali, tornei regionali.

Sono volontari, anche durante le World Series. Vengono pagate alcune spese e un’uniforme pulita, ma nessuna busta paga. Dine è un insegnante di biologia in una scuola superiore dell’Ohio. Smith ha una società di paesaggistica nel Maryland. Cooper insegna microbiologia alla Youngstown State in Ohio.

La troupe di quest’anno comprende un responsabile della ristorazione, un preside di scuola e un architetto.

Una cosa che non ha: una donna. Rawlings ha affermato che uno è stato selezionato per quest’anno, ma rinviato al 2022, e parte del suo obiettivo è aumentare la diversità di genere e razziale e abbassare l’età media.

Per quanto gli arbitri possano amare la loro oscurità, può essere difficile nascondere gli errori al pubblico della televisione nazionale. La scorsa settimana, durante un torneo regionale per decidere chi ha raggiunto le World Series, una discutibile chiamata di sciopero ha ottenuto il trattamento completo dei meme da ESPN quando il battitore sembrava stordito.

“Non hai bisogno di nessuno che ti sgridi e ti dica che hai chiuso la chiamata”, ha detto Rawlings. “Lo sai non appena l’hai fatto.”

Smith ha detto di aver avuto tre chiamate che sono state contestate dal video replay nel 2016. Una, una giocata ravvicinata al terzo, è stata annullata. Un altro è arrivato quando il seconda base ha insistito con il suo allenatore di aver applicato un tag. Smith sapeva di no. La chiamata è stata accolta.

“Il piccolo seconda base mi guarda e dice: ‘Mi è mancato, vero, Blue?'” ha detto il ragazzo, secondo Smith, usando il soprannome comune per gli arbitri. “Ho detto: ‘Sì, l’hai fatto.’ I ragazzi pensano tutti di fare le commedie”.

Sono quei momenti intimi che si attaccano agli arbitri più delle squadre avversarie o dei risultati. Cooper ha lavorato a casa base quando Uganda, la prima squadra africana a giocare nel torneo, ha debuttato nel 2012. Il battitore leadoff ha ottenuto un successo e quando il battitore successivo è arrivato al piatto, Cooper ha sentito delle voci dietro di lui in mezzo al frastuono.

“Mi giro e loro dicono, ‘Vogliamo quella palla da baseball'”, ha detto Cooper. “Beh, è ​​nella mia borsa da qualche parte. E passo attraverso le palle e quella palla ha del fango sopra. Ho detto, beh, deve essere questo. E glielo consegno”.

Dine, che è anche arbitro di giochi del liceo e del college, ricorda per lo più la sua prima e l’ultima volta dietro il piatto a Lamade Stadium, il più grande dei due campi. Ha una tribuna sostanziale e può contenere più di 40.000 persone, la maggior parte sull’erba terrazzata oltre la recinzione del campo esterno. Può sembrare un po’ come un acquario, ha detto.

“Nessuno si rende conto di quanto sia piccolo un percorso di base di 60 piedi e di quanto siano bravi questi giocatori, finché non ottieni quei giochi bang-bang”, ha detto. “Ricordo di essere andato là fuori e di sentirmi un gigante. Volevo in qualche modo rimpicciolirmi da qualche parte.”

È stata premiata per la sua prestazione con un incarico come capotecnico e arbitro di piastra nella partita del campionato 2019. Più che le chiamate, ricorda il tempo tra gli inning.

“Era gioia, tipo, ‘Non posso crederci'”, ha detto. “Ricordo l’onda che faceva il giro dello stadio. Sei su questo piccolo campo, e ci sono tipo 25.000 persone là fuori che fanno l’onda, e sta girando e rigirando e tu non vuoi che finisca. Vuoi che ESPN faccia un altro spot per continuare a farlo”.

Si potrebbe sostenere che la Little League World Series significhi più per gli arbitri che per i giocatori.

Cooper ricordava di essere arrivato a Williamsport prima delle World Series 2012, entrando nel parcheggio e con le lacrime agli occhi.

Smith, che arbitra circa 150 partite all’anno, è stato selezionato per lavorare alla Little League Softball World Series di quest’anno, ma si è strappato il tendine d’Achille – non arbitrando, ma entrando in un fosso mentre falciava l’erba.

Il suo ricordo duraturo delle World Series 2016 è delle presentazioni di tutte le squadre durante la cerimonia di apertura.

“L’ultima squadra che esce è quella degli arbitri, e l’annunciatore dice: ‘Possiamo ricevere un applauso per i nostri arbitri volontari?’” ha ricordato Smith. “Abbiamo ricevuto una standing ovation”.

Poi sono iniziati i giochi. E il meglio che gli arbitri potevano sperare era che nessuno prestasse loro molta attenzione.



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