Shohei Ohtani è “la nuova ragazza Ruth” o qualcosa di completamente nuovo?


“La Babe Ruth del 21° secolo”. “La moderna Babe Ruth”. “Il più grande giocatore a due vie dopo Babe Ruth.”

Quando si torna indietro nella storia per fare paragoni con Shohei Ohtani, che ha colpito il suo 40esimo fuoricampo della stagione il mercoledì, i fan e i giornalisti sportivi tendono a trovarne solo uno: Babe Ruth. Uno dei più grandi picchiatori nella storia del baseball, ovviamente, Ruth ha iniziato la sua carriera come lanciatore di prim’ordine. Quindi Ohtani, la sensazione a due vie per i Los Angeles Angels, è semplicemente Ruth reincarnata, giusto?

Non è così semplice.

Per tre stagioni, dal 1915 al 1917, Ruth fu lanciatore titolare a tempo pieno per i Boston Red Sox. Anche se di tanto in tanto otteneva un aspetto da pizzicato e stupiva le persone con il suo potere, lanciare era il suo lavoro.

Aveva 23-12 anni con un’ERA leader della lega di 1,75 nel 1917 e 24-13 l’anno successivo. Ma mentre i Sox, che vinsero i titoli delle World Series nel 1915, 1916 e 1918, dovevano essere contenti del suo lancio, il tiro di Ruth iniziava ad attirare molta attenzione. Nel 1917, ha colpito .325 con una potenza extra di base. E Ruth stesso voleva concentrarsi maggiormente sul colpire.

Ed è qui che inizia il paragone con Ohtani.

In termini di vero gioco a due vie, le stagioni più simili a Ohtani di Ruth sono state il 1918 e il 1919. Il suo carico di lancio è stato dimezzato all’incirca, a 34 partenze combinate in due stagioni rispetto alle 78 dei due anni precedenti, e ha giocato nella outfield (e occasionalmente prima base) negli altri giorni. Passò da circa 150 presenze al piatto a stagione a 382 nel 1918. Nel 1919, era essenzialmente un giocatore di ruolo a tempo pieno, con 543 presenze al piatto.

Divenne subito chiaro che il suo vero valore per la squadra era il battitore.

Nel 1918, ebbe un record di carriera in base più una percentuale di slugging di .966 con 11 fuoricampo, che guidò le major in quel epoca radicalmente diversa. (In una ripresa che non è invecchiata bene, un titolo del New York Times diceva, “Ruth si è diretta verso un record di base extra che potrebbe durare per anni a venire.”) Nel 1919, la squadra ridusse il suo lancio, chiudendolo per la maggior parte a metà giugno, e aumentò il suo OPS a 1.114 e la sua casa corre a 29. Allo stesso tempo, era ancora un lanciatore competente, con ERA di 2.22 e 2.97.

Il 2021 di Ohtani non corrisponde a nessuna di quelle stagioni.

Dopo aver lavorato sugli infortuni al braccio nelle stagioni precedenti, Ohtani è sulla buona strada per fare circa 24 partenze quest’anno, meno di Ruth come lanciatore a tempo pieno ma più che nelle stagioni part-time di Ruth. E Ohtani è in pista per più di 600 presenze al piatto, che è più di quanto Ruth abbia avuto in tutti i suoi anni di lancio. Anche se in tutta onestà con Ruth, Ohtani è usato quasi esclusivamente come battitore designato, quindi non ha il peso aggiuntivo di Ruth in campo.

I numeri di lancio di Ohtani – 8-1 con un’ERA di 2,79 – sono vicini ai vertici della lega, come lo erano quelli di Ruth nei suoi anni di lancio a tempo pieno. Come battitore, Ohtani guida le major negli homers e l’American League in percentuale slugging, un’impresa ruthiana sicuramente.

Mentre Ruth sarebbe stato molto probabilmente in grado di svolgere il proprio dovere a tempo pieno come lanciatore e battitore, non ne ebbe mai la possibilità: i suoi giorni anche come lanciatore part-time finirono bruscamente nel 1920.

I poveri Red Sox, stanchi delle richieste contrattuali di Ruth, l’ha venduto agli Yankees in un affare infame. A quel punto, la battuta di Ruth aveva messo in ombra il suo lancio, e gli Yanks lo misero in campo esterno per sempre. Ha fatto solo cinque apparizioni simboliche nei suoi 15 anni con il club. (Per la cronaca, era 5-0 in loro.)

Dal suo primo anno da esterno a tempo pieno con gli Yankees, ha rivoluzionato il tiro, battendo 54 homer nel 1920. Il suo OPS è stato di 1.379, da leccarsi i baffi in ogni epoca. Era diventato il più grande battitore che il gioco avesse mai conosciuto e la sua carriera di lanciatore scivolò via in una nota a piè di pagina.

Nei quasi 100 anni tra le carriere di Ruth e Ohtani, i campionati nazionali e americani hanno offerto sorprendentemente poco in termini di giocatori che eccellevano nel lancio e nel colpire, e nessuno che ha fatto entrambe le cose allo stesso tempo. Ma i campionati Negri ha offerto alcuni straordinari, in parte perché avevano turni più piccoli e budget più ristretti. Bullet Joe Rogan ha colpito regolarmente .300 e ha avuto un’ERA negli anni 2 come antipasto, esterno e seconda base per i Kansas City Monarchs. Martin Dihigo è stato una stella in qualsiasi posizione abbia giocato, incluso il lanciatore.

Ma con i database delle statistiche di quei campionati ancora in fase di costruzione, Ohtani viene costantemente paragonato a Ruth. Ed è l’esplosione offensiva di Ruth nel 1920, quando si dedicava esclusivamente a colpire, che solleva la questione se Ohtani potrebbe migliorare se rimanesse su una corsia.

Negli sport moderni c’è una tendenza a respingere la versatilità: per le star professionistiche, “Quanto sarebbe stato bravo Bo Jackson se non avesse giocato a calcio per ‘hobby'”; o anche per i bambini, “Se i tuoi figli diventeranno davvero bravi a calcio, devono unirsi a una squadra itinerante tutto l’anno e abbandonare basket e lacrosse”. Il lanciatore della Hall of Fame John Smoltz ha suggerito all’inizio della stagione che Ohtani dovrebbe considerare il lancio esclusivamente.

Ma potrebbe esserci realisticamente un vantaggio per uno specialista Ohtani? Sta già colpendo e lanciando molto bene. Perdere 40 homer (e forse 50 entro la fine dell’anno) non sembra una mossa intelligente, e uno dei migliori lanciatori della lega migliorerebbe davvero molto perdendo i quattro o cinque at-bat che assume i suoi giorni liberi?

Inoltre, non è chiaro al 100% che il drastico miglioramento di Ruth sia stato interamente, o anche solo in parte, dovuto al fatto che ha smesso di lanciare. Aveva 25 anni nel 1920, circa l’età in cui le statistiche dei giocatori spesso migliorano in modo significativo. E guidato da Ruth, colpire nel baseball stava cambiando rapidamente. Più battitori hanno abbandonato il tradizionale approccio basato sul contatto per colpire, cercando la palla lunga anche se ciò significava più strikeout. Si potrebbe immaginare che Ruth avrebbe ancora battuto molti fuoricampo negli anni ’20 se fosse stato mandato a lanciare ogni pochi giorni.

L’altro problema con i confronti è che non funzionano altrettanto bene con i grandi di tutti i tempi. È facile trovare cinque giocatori simili a un giocatore semplicemente bravo come, ad esempio, BJ Surhoff o Josh Reddick. Trovare qualcuno che assomigli molto a Willie Mays o Roger Clemens è praticamente impossibile.

Ma i paragoni tra Ohtani e Ruth sottolineano qualcosa di davvero notevole: giocatori come loro non si incontrano molto spesso.

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