I Jets di Joe Walton avrebbero potuto essere la migliore squadra della NFL


Joe Walton, che è morto domenica all’età di 85 anni, ha presieduto quella che ritengo essere “The Jets Era That Never Was”.

Ha guidato la squadra dal 1983 al 1989. Ci sono stati momenti in cui sembravano la migliore squadra del calcio professionistico. E c’è stata la stasi quando i fan hanno urlato “Joe Must Go!”

In un certo senso, credo, la sua carriera è un racconto sportivo ammonitore, un arco di un sogno americano.

Era di Beaver Falls, Pennsylvania, sì, la stessa città di Joe Namath. E ha recitato all’Università di Pittsburgh come un ricevitore stretto, una posizione che ha giocato dopo essere diventato professionista.

Walton non era molto grande ma ha lavorato molto duramente. Ed era intelligente, non solo nel conoscere il gioco. Si unì ai Jets nel 1981 come coordinatore offensivo sotto la guida dell’allenatore Walt Michaels. La squadra aveva lottato costantemente per tornare al suo unico momento brillante, quando vinse il Super Bowl III alla fine della stagione 1968 come perdente di 18 punti. Da allora, il club aveva spesso faticato, i suoi punti bassi si sono ingigantiti perché ha giocato nell’epicentro mediatico che è New York. Nessun allenatore l’aveva lasciato con un record di vittorie in carriera.

Walton si unì a una squadra che era scesa a un record di 4-12 nel 1980. Ma istituì un intricato sistema offensivo, e il suo quarterback, Richard Todd, il suo running back, Freeman McNeil, e uno dei suoi wide receiver, Wesley Walker, generarono fantastici le stagioni.

La difesa ruggiva attraverso gli avversari, la sua linea difensiva unta con il titolo “The New York Sack Exchange” — Joe Klecko, Mark Gastineau, Marty Lyons, Abdul Salaam. I Jets sono andati 10-5-1.

Hanno ottenuto l’attenzione nazionale e Gastineau in seguito è diventato una celebrità dei media a causa della sua storia d’amore con l’attrice Brigitte Nielsen. La squadra andò anche al campionato dell’American Conference l’anno successivo in una stagione accorciata dallo sciopero, perdendo contro i Miami Dolphins.

Ma Michaels è stato licenziato dalla direzione dopo essere entrato in una frenetica filippica sul volo charter di casa dopo aver abbandonato quel gioco a Miami. Ha affermato che i Dolphins, la squadra di casa, avevano deliberatamente mantenuto il campo umido durante un temporale per impedire che il decantato gioco di corsa dei Jets prendesse piede.

E così, Joe Walton ha assunto nel 1983 come capo allenatore. I suoi allenamenti erano faticosi e ho notato che i giocatori uscivano dal campo come se avessero appena giocato una partita. Poco prima dell’inizio della stagione, ho appreso che uno dei suoi giocatori chiave, il cornerback Jerry Holmes, sarebbe passato alla neonata United States Football League.

Avevo il numero di casa di Walton. L’avevo chiamato lì diverse volte. All’epoca, la maggior parte dei giornalisti aveva il numero di casa dell’allenatore. Ma questo era a tarda notte, in realtà, a mezzanotte. Quando ha sentito la mia voce e la mia domanda, ha detto: “Jerry, farò due cose: riattaccherò e al mattino cambierò il mio numero di telefono”. Il giorno dopo all’allenamento di Jets, ho salutato Elsie Cohen, la segretaria di Walton, e ho chiesto: “Cosa c’è di nuovo?”

“Molto strano”, ha detto. “La prima cosa che Joe mi ha detto stamattina è stata di far cambiare il suo numero di telefono di casa.”

Anni dopo, quando stavo scrivendo un libro sui (principalmente) fallimenti dei Jets, “Gang Green”, ho chiamato Walton e gli ho chiesto di quella chiamata.

“Quando sei un allenatore”, ha spiegato, “hai un sacco di pressioni diverse. Non c’è solo la pressione per vincere, ma la pressione per tenere unita una squadra e devi avere a che fare con più di 40 ragazzi e un intero staff”.

I primi due anni di Walton come capo allenatore dei Jets hanno prodotto record di 7-9, ma poi il club è tornato a ruggire con un paio di stagioni vincenti. Sono stati alti e bassi dopo di ciò e poi sono entrati nella campagna del 1989.

Quando le squadre perdono, spesso l’allenatore è accusato di fare le stesse cose che ha fatto quando stava vincendo. Nel caso di Walton, era la sua ossessione per la perfezione, per gli allenamenti che spesso trascinavano i giocatori verso il basso, trascorsi all’inizio della partita vera. Ferite accumulate su ferite.

Walton era malinconico quando ha parlato del 1989. “Avrei comunque avuto un record di vittorie se non fosse stato per quello l’anno scorso”.

Quell’ultimo anno era il 1989, quando i Jets finirono per 4-12. Era finita per Walton. Ma alla fine è finito alla Robert Morris University, fuori Pittsburgh, dove ha creato il loro programma di calcio e ha avuto una carriera di 20 anni. Era così popolare lì che la scuola gli ha intitolato il suo stadio. Walton rimane una leggenda lì, non ultimo il fatto che nel primo anno calcistico di Robert Morris del 1994, portò la squadra, composta da matricole, a un record di 7-1-1.

Gli ho parlato durante la sua permanenza al college e di fama e vittorie. Ci sono città in cui niente di meno che un campionato andrà bene. Considerò quel pensiero dalla sua casa universitaria di provincia.

“Se rimani abbastanza a lungo e non vinci il Super Bowl, vieni licenziato”, ha detto. “E a volte quando vinci il Super Bowl vieni licenziato”.

Alla Robert Morris University, Joe non si preoccupava. Potrebbe essere se stesso. Mi sono spesso chiesto come sarebbe potuto finire il suo mandato ai Jets se si fosse concesso quel lusso.

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