La realtà aumentata sta arrivando anche per le tue orecchie

Condividere i tuoi auricolari con qualcuno è, in ogni aspetto importante, disgustoso. Deve esserci una ragione convincente per voler incastrare la protuberanza cerosa di un’altra persona nel tuo meato uditivo esterno. Come l’amore, o un volo insopportabilmente lungo senza altre opzioni (i due non si escludono a vicenda). O un’esperienza condivisa che richiede, in qualche modo, che due o più persone ascoltino le stesse tracce audio contemporaneamente.

Per l’imprenditore Jonathan Wegener, è stato il culmine degli eventi che lo hanno portato a creare una nuova app che richiede AirPods condivisi. All’inizio degli anni 2010, quando Wegener stava costruendo l’app di memoria TimeHop, stava anche scavando Mp3 Experiments di Improv Everywhere a New York, una “esperienza audio partecipativa” che forniva istruzioni di movimento coordinate a migliaia di persone che indossavano le cuffie. Ha ritenuto l’esperimento Mp3 “strabiliantemente cool”, sia privato che comunitario: una voce che ti sussurra all’orecchio, un senso di cameratismo con estranei mentre partecipi alla stessa esibizione pubblica.

Poi, diversi anni dopo, sono usciti gli AirPods di Apple e Wegener, come milioni di altri, è rimasto sbalordito dall’audio wireless e senza sforzo che offrivano. Ha visto due amici in Grecia, una coppia, dividere un paio di AirPods in modo che potessero ascoltare musica insieme.

Così ha iniziato a costruire la sua prossima cosa: PairPlay, un gioco intelligente ma ovvio su “AirPlay” di Apple. È un’app iOS che guida partner, amici o bambini attraverso scenari immaginari all’interno delle proprie case. Fa parte di una tendenza più ampia in cui gli imprenditori focalizzati sull’audio stanno sfruttando una tempesta perfetta di tecnologia, da processori sempre più sofisticati a sensori che tracciano i movimenti delle persone a dispositivi personali in grado di fornire un suono straordinariamente buono.

In PairPlay, una voce che trasuda Andy Puddicombe–la calma del grado dice alle persone di affrontare il proprio partner AirPod e quindi offre due diverse versioni di uno scenario, una per ciascun auricolare. Ci sono una serie di episodi, più simili a scene che a podcast scaricabili. In un episodio, uno dei partecipanti viene trasformato in un robot. In un’altra serie di episodi, entrambi diventano agenti segreti. Un altro simula un’apocalisse di zombi, esortando i giocatori a correre per casa, chiudere le finestre e trovare nascondigli, senza sapere se l’altra persona è stata “infettata”. (Si avvicina un po’ ai tempi del Covid.)

Ho testato una versione beta di PairPay con un collega WIRED, poi ho chiesto a lui e al suo partner, che si era appena trasferito nella San Francisco Bay Area, di provarlo insieme. (Benvenuto nella Silicon Valley! Ora prova questa app.) È stato divertente guardare gli altri partecipare come lo è stato provare io stesso l’app. Si fronteggiarono, con gli occhi chiusi, poi si riaprirono. Poi hanno fatto il giro del posto, afferrando cuscini e mettendoli in stanze diverse, ridendo goffamente, tentando quello che penso fosse ballare. Dopo pochi minuti hanno rimosso gli AirPods. Uno dei miei amici ha ammesso che era divertente, ma il suo compagno pensava che mancasse una narrativa completamente srotolata. È stato sciocco usare l’app, ha detto, anche se ha riconosciuto che era quello il punto.

PairPlay è scaricabile gratuitamente e tutto il contenuto è gratuito. Per adesso. È facile vedere come l’azienda potrebbe offrire contenuti in abbonamento su tutta la linea. (È meno “gratuito” se non hai già un iPhone e AirPods, poiché hai bisogno di entrambi gli elementi per utilizzare l’app.) È disponibile solo in inglese e, sfortunatamente per le persone con problemi di udito, non ci sono davvero tutte le funzioni di accessibilità, come i sottotitoli, integrate nell’app.

Jonathan Wegener di PairPlay pensa che ci sia un mercato emergente per le app che sfruttano un’enorme piattaforma di minuscoli auricolari.

Illustrazione: PairPlay

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