Vuoi ridurre le emissioni di carbonio? Inizia con queste centrali elettriche

Il mondo sembra essere contemporaneamente in fiamme e inondazioni, e il ultimo rapporto di esperti indica che abbiamo quasi esaurito il tempo per evitare cambiamenti climatici ancora più gravi. Tutto ciò dovrebbe portarci a cercare modi per ridurre le emissioni di carbonio il più rapidamente ed economicamente possibile.

Alcune buone notizie al riguardo sono arrivate tramite la recente pubblicazione di un documento che esamina quanto le singole centrali elettriche contribuiscono alle emissioni globali. Il studio rileva che molti paesi dispongono di impianti che emettono anidride carbonica a tassi ben al di sopra della media nazionale o globale. La chiusura del peggior 5% degli impianti eliminerebbe immediatamente circa il 75% delle emissioni di carbonio prodotte dalla produzione di elettricità.

CARMA rivisitato

È facile pensare alla generazione di energia in termini semplici, come “le energie rinnovabili sono buone, il carbone è cattivo”. In una certa misura, tale affermazione è accurata. Ma comprime anche tutta la generazione di energia, da “un po’ cattiva” a “veramente atroce”, in un’unica categoria. Ed è chiaro da una serie di ricerche che la situazione è più complessa. A seconda della loro annata, diversi impianti convertono i combustibili fossili in energia a vari gradi di efficienza. E alcuni degli impianti meno efficienti vengono messi in funzione solo nei periodi di forte domanda; il resto del tempo, sono inattivi e non producono emissioni.

Le interazioni tra questi fattori determinano se una determinata centrale elettrica contribuisce in modo determinante alle emissioni o semplicemente fa parte del rumore di fondo della produzione di carbonio di un paese. Se avessimo un inventario globale delle emissioni e della produzione di ogni centrale elettrica, potremmo usare quei dati per identificare i peggiori trasgressori e fare un elenco di obiettivi per ridurre in modo efficiente la nostra produzione di carbonio.

In effetti, ne abbiamo avuto uno: l’enfasi sul passato. Utilizzando i dati del 2009, qualcuno aveva creato il database Carbon Monitoring for Action, o CARMA. Ora, quasi un decennio dopo, Don Grant, David Zelinka e Stefania Mitova dell’Università del Colorado Boulder hanno utilizzato i dati del 2018 per creare un aggiornamento a CARMA, fornendo dati sulle emissioni che probabilmente saranno molto più aggiornati.

Il compito era più difficile di quanto potesse sembrare. Alcuni paesi forniscono dati dettagliati sulle emissioni a livello di impianto, quindi i loro dati potrebbero essere semplicemente importati direttamente in CARMA. Ma molti altri no. Per quei paesi, i ricercatori hanno fatto affidamento su tutto, dai dati di produzione ottenuti dall’Agenzia internazionale per l’energia alle specifiche ingegneristiche per i singoli impianti.

Quando i ricercatori hanno identificato le maggiori fonti di incertezza nei loro dati, hanno scoperto che si concentravano principalmente negli impianti più piccoli, che hanno il minor impatto sulle emissioni complessive. Per le grandi strutture che potrebbero essere i principali contributori, i dati sono generalmente molto buoni.

Il peggio del peggio

Non dovrebbe sorprendere nessuno che tutti i peggiori trasgressori siano le centrali a carbone. Ma la distribuzione delle piante più inquinanti potrebbe includere un po’ di imprevisti. Ad esempio, nonostante la sua reputazione di patria del carbone, la Cina ha un solo impianto nella top-10 dei peggiori trasgressori. Al contrario, la Corea del Sud ne ha tre nella lista e l’India ne ha due.

In generale, la Cina non ha molti impianti che si distinguono come eccezionalmente cattivi, in parte perché molti dei suoi impianti sono stati costruiti nello stesso periodo, durante un gigantesco boom dell’industrializzazione. In quanto tale, non c’è molta variazione da impianto a impianto quando si tratta di efficienza. Al contrario, paesi come Germania, Indonesia, Russia e Stati Uniti vedono tutti molta varianza, quindi è probabile che abbiano alcuni impianti altamente inefficienti che sono valori anomali.

In altre parole, gli autori hanno esaminato quanto dell’inquinamento di un paese è stato prodotto dal peggior 5% delle sue centrali elettriche, classificato in base alle emissioni di carbonio. In Cina, il peggior 5% rappresentava circa un quarto delle emissioni totali del paese. Negli Stati Uniti, il peggior 5% degli impianti ha prodotto circa il 75% delle emissioni di carbonio del settore energetico. La Corea del Sud ha avuto numeri simili, mentre Australia, Germania e Giappone hanno visto tutti il ​​loro peggior 5% di impianti rappresentare circa il 90% delle emissioni di carbonio dai loro settori energetici.

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